Preparativos para el lanzamiento de un globo durante la campaña Sprites 99

Ottumwa es una pequeña ciudad del Estado de Iowa, que se localiza sobre el río Des Moines, al sudeste del estado.

A pesar de su reducido tamaño, cuenta con una estación aérea ubicada a unos 5 kms al norte del centro de la ciudad. Dicha instalación posee dos pistas de aterrizaje, una de 5000 pies de largo y otra mas pequeña de 1500 pies de extensión.

En agosto de 1999, varias universidades de diversos estados, junto con la NASA se embarcaron en un proyecto de investigación sobre los SPRITES, unos hasta ahora misteriosos fenómenos eléctricos luminosos que se producen por encima de las grandes formaciones de tormentas entre los 30 y los 100 kms. de altura. Para ello se coordinaron esfuerzos para establecer diversos puestos de observación terestres en sitios tan lejanos como Dakota del Sur y Minnesota, al mismo tiempo que eran elevados a la estratósfera, varios instrumentos transportados por globos estratosféricos lanzados desde Ottumwa, para poder obtener imágenes y registros de todo tipo sobre dicho fenómeno atmosférico.

La razón por la cual se eligió Ottumwa es porque la ciudad se sitúa en el margen derecho del llamado "callejón de los tornados", lugar en donde se registran las mayores tormentas en los meses de verano y en donde las chances de observar el fenómeno eran obviamente mayores. Inicialmente la campaña preveía la ejecución de seis lanzamientos de globos de mediano porte, pero finalmente las adversas condiciones atmosféricas y algunos problemas técnicos, redujeron ese número a sólo dos.

Desde entonces el sitio no ha vuelto a ser usado para este tipo de actividades.

Tabla de globos lanzados desde el Aeropuerto Industrial de Ottumwa

FechaHoraDuración del vueloExperimentoSitio de caída de la carga útil o causa de la falla
14/8/19992:00---DETECCION DE SPRITESVuelo abortado
14/8/199923:57 utc13 h 29 m (10 h)DETECCION DE SPRITES5 millas al NO de Carleton, Nebraska, EEUU
21/8/199900:39 utc11 h 34 m (8 hr 30 m)DETECCION DE SPRITES5 millas de Endicott, Nebraska, EEUU