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  •     20/6/2014 La NASA finalmente canceló un lanzamiento previsto para Junio desde Fort Sumner, Nuevo Mexico, para testear componentes del proyecto de balon de superpresion (SPB) de la Agencia.
  •     7/7/2014La Agencia Espacial Japonesa (JAXA) anunció que la campaña de lanzamiento de globos desde el campo aereo multiproposito de Taiki, en el norte de Japón se pospondrá.
  •     La razón pasa por las malas condiciones meteorológicas. Los tres experimentos se pondrán en marcha en la próxima ventana de lanzamiento, entre el 21 de agosto y 23 de septiembre.
  •     Las cargas útiles a ser lanzadas estarán relacionadas con un experimento de microgravedad, la prueba de un futuro planeador a ser usado en Marte y una prueba de un globo de superpresión de nuevo diseño.
  •     ...Y como siempre, permanezcan atentos a las ultimas novedades a traves de StratoCat, unico sitio que informa del acontecer mundial del balonismo científico.

NASA lanzará globos desde Nueva Zelanda hacia Sudamérica en 2015 - 11/7/2014


Wanaka, Nueva Zelanda.- Tres representantes de la Columbia Scientific Balloon Facility, han visitado esta semana la ciudad de Wanaka, en la región de Otago de la Isla Sur de Nueva Zelanda, para discutir con las autoridades aeroportuarias locales la logística necesaria para llevar a cabo el lanzamiento de globos estratosféricos, a partir de 2015.

Vista de la entrada al aeropuerto de WanakaEl objetivo es utilizar las instalaciones del aeropuerto -situado a 5 millas al este de la ciudad-, como el punto de partida para futuras misiones de globos de larga duración que podrían cruzar los océanos Pacífico, Índico y Atlántico, efectuando una o dos circumnavegaciones alrededor del mundo a lo largo del meridiano de 44º sur.

En declaraciones al Otago Daily Times Dwayne Orr, gerente de operaciones de la CSBF dijo que "...Wanaka nos da acceso a un sitio de lanzamiento en una latitud media desde el cual podemos lanzar un balón sin volar sobre áreas políticamente sensibles en el hemisferio norte...".

Otra ventaja de esta ubicación es que el globo se desplazará la mayor parte del periplo sobre el agua, cruzando sólamente la parte sur de Sudamérica en la región patagónica. Esta parte del subcontinente posee una baja densidad de población, y de acuerdo con los planes de la NASA, podría ser la zona elegida para recuperar las cargas útiles científicas y globos.

Las conversaciones mantenidas en Wanaka esta semana estaban dirigidas a establecer el escenario para marzo próximo, cuando un equipo de cerca de 20 personas de la CSBF llegará al aeropuerto para realizar un primer vuelo de prueba desde allí.

Ruta teórica de los globos lanzados desde Wanaka - Credito: NASAEsta no es la primera vez que la NASA lanzará globos desde el hemisferio sur, en vuelos de larga duración. En 1973, el National Center for Atmospheric Research realizó una serie de vuelos en globo desde Oakey, Australia, realizando travesias de larga duración como parte de la fase de desarrollo de un sistema llamado Carrier Balloon, destinado a transportar sondas eyectables para medir parámetros meteorológicos en regiones remotas del Océano Pacífico sin dicha cobertura.

De la misma manera, a finales de los años 70's Vincent Lally, científico del NCAR desarrolló una nueva técnica para permitir vuelos de larga duración en globo usando globos de presión cero convencionales denominada RACOON (Radiation Controled Balloon) -radiación controlada del globo-. El concepto permite el vuelo de grandes globos de polietileno de bajo costo durante varias semanas a altitudes estratosféricas y sin la necesidad de transporte de grandes cantidades de lastre.

La técnica fue probada en 1980 con tres globos lanzados desde Kourou, en la Guayana francesa y más tarde desarrolladas en los vuelos efectuados desde Australia a mediados de la década de los 80, pero no plenamente explotada.

Para los vuelos de Wanaka, la NASA está planeando utilizar su mas actual desarrollo el globo de superpresión denominado SPB (Super Pressure Balloon), anteriormente conocido como el ULDB (Ultra Long Duration Balloon). Ese nuevo gvehículo -que sufrió varios reveses y rediseños desde sus inicios a finales de los 90's- es una tecnología lo suficientemente madura, que actualmente se encuentra en un avanzado estado de desarrollo. Después de varios éxitos consecutivos podría estar listo para volar en misiones científicas en los próximos años. Ahora, con la adición de la oportunidad de volar a lo largo de las rutas desoladas de los océanos del sur, la agencia podría superar el principal obstáculo que el programa siempre tuvo: el riesgo de volar cargas útiles en el rango de 1 tonelada de peso sobre áreas pobladas.


Se completa con exito vuelo del proyecto LDSD - 8/7/2014


El globo ascendiendo luego de su lanzamiento sobre la isla de Kauai. Imagen: ReutersBarking Sands, Kauai.- Finalmente, con una pequeña ayuda de Paka'a (Dios del viento en la mitología hawaiana) la NASA pudo realizar el primer vuelo de prueba del programa denominado Low-Density Supersonic Decelerator (LDSD) desde las instalaciones del Pacific Missile Range Facility (PMRF), que administra la Marina de los EEUU en Kauai, Hawaii.

La prueba tuvo lugar, a la primera oportunidad de vuelo de la segunda ventana de lanzamiento el 28 de Junio pasado.

Como recordarán de lo publicado en anteriores actualizaciones sobre el proyecto, el objetivo del vuelo -que es parte de una serie que se completará el año que viene y que se denomina Supersonic Flight Dynamics Tests o SFDT- (Pruebas Supersónicas de Dinámica de Vuelo)- era eyectar desde la estratósfera el vehículo LDSD el cual propulsado por un motor cohete sería disparado en una trayectoria balística alcanzando una velocidad de Mach 4 (cuatro veces la velocidad del sonido) para simular una operación de reentrada orbital en la delgada atmósfera marciana.

El objetivo final es el de demostrar y evaluar el comportamiento de dos nuevas tecnologías el Supersonic Inflatable Aerodynamic Decelerator (SIAD) (Decelerador Supersónico Inflable Aerodinámico) que es un tubo inflable de Kevlar localizado alrededor del vehículo que actuará como un ballute (acronimo que mezcla los terminos balloon y parachute, es decir, globo y paracaidas) creando resistencia atmosférica para ayudar a reducir la velocidad de reentrada, y el Supersonic Ring-Sail (SSRS) un paracaidas similar a los que actualmente se utilizan en los aterrizajes de sondas en Marte, pero de un tamaño dos veces mayor.

Personal tanto del Jet Propulsion Laboratory (organismo a cargo del poryecto) junto a miembros del programa de globos de la NASA arribaron a Kauai a principios de Abril para comenzar los preparativos tanto del vehículo como del sistema de lanzamiento, con la intención de efectuar el vuelo durante la primera ventana de lanzamiento que se extendió desde el 3 de Junio hasta el 14 del mismo mes. Luego de que la misma concluyera sin poder tener ni una sola oportunidad de vuelo debido a que los vientos predominantes hubieran transportado el globo fuera de la zona desigtanada para la prueba sobre el Océano Pacífico, la campaña debió posponerse ya que el tiempo de uso del complejo asignado al proyecto LDSD había finalizado. Luego, el 24 de Junio, la NASA anunció que una nueva ventana de lanzamiento estaba disponible a partir del 28 de Junio y que se extendería hasta el 3 de Julio inclusive.

A diferencia de lo ocurrido durante la primer ventana de lanzamiento, la primera oportunidad de vuelo llegó acompañada de un pronostico meteorológico alentador, por lo cual muy temprano en la mañana del dia 28, comenzaron los preparativos para la prueba.

La maniobra de inflado del globo -manufacturado por Aerostar y con un volumen de 39.000.000 de pies cúbicos- comenzó alrededor de las 17:45 utc (7:45 hora local), y se completó a las 18:40 utc. Una vez que todo el personal dejó libre la pista de lanzamiento, el balón fue liberado del carrete de sujeción a las 18:46 utc y luego de avanzar hacia la torre de lanzamiento, el gigante de plástico y helio tomó al oficilamente designado LDSD TV-1 (Test Vehicle 1 / Vehiculo de Prueba 1) y ambos emprendieron el ascenso a las 18:47 utc.

Vista en detalle del LDSD TV-1 mientras ascendía. Los dos brazos ubicados a cada lado del vehiculo contienen algunos sensores utilizados por el personal que comanda el globo durante el vuelo, antes de la eyección. Imagen:Reuters


Durante la primera hora de vuelo, en el inicio del ascenso a la altitud prevista de 120.000 pies, el globo desarrolló una trayectoria de vuelo hacia el noreste. A medida que el ingenio continuó subiendo, los vientos dominantes fueron modificando progresivamente la trayectoria de vuelo primero hacia el norte para, más tarde, adquirir el derrotero definitivo hacia el oeste, cruzando la costa occidental de Kauai internandose sobre el Océano Pacífico.

Luego de dos horas de vuelo, el globo cruzó la punta norte de la isla de Ni'ihau y se acercó a la zona de prueba designada. Una vez que la nave se ubicó lo suficientemente lejos de tierra para asegurar un impacto en el mar, si algo saliera mal con el lanzamiento del cohete, el Centro de Control del JPL inició los controles previos para la prueba y estableció el tiempo de eyección alrededor de las 21:00 utc.

A medida que el momento de la verdad se acercaba, las autoridades del PMRF finalmente autorizaron la prueba y exactamente a las 21:05 utc fue liberado el TV-1 desde el globo. Luego de unos instantes de caída libre, el cohete propulsor Star-48 se encendió. Bajo estas líneas podemos ver una imagen de alta resolución de esa parte del vuelo. El balón, desinflándose es claramente visible abajo a la izquierda de la imagen.

El LDSD iniciando su vuelo balístico con el propulsor encendido. Abajo a la izquierda se puede ver el balón desinflándose. Credito: CSBF y The Palestine Herald


Luego del encendido, el TV-1 inició la porción balística del vuelo, incrementando progresivamente su velocidad y altitud. A los T+48 segundos el vehiculo alcanzó Mach 2, doce segundos mas tarde escaló hasta Mach 3, y finalmente a los T+70 segundos al tiempo que el cohete se apagó, el TV-1 llegó a su máxima velocidad de Mach 4, alcanzando una altitud cercana a los 180.000 pies. Luego, despues de unos tensos segundos de espera , todos en el Control Principal de la misión estallaron en aplausos al ver el despliegue perfecto del SAID en T+80 segundos.

Las cámaras de TV en la transmisión en vivo del evento mostraban el borde exterior del TV-1 con el SIAD inflado cuando el vehiculo inicio su descenso y tambien los rostros expectantes delos miembros del proyecto mientras aguardaban el despliegue del paracaídas. Finalmente a los T+160 segundos el paracaidas anular finalmente se desplegó, pero esta vez las muestras de alegría no durarían demasiado ya que según lo que se podía apreciar en la imagen de video el paracaidas no se habia desplegado correctamente y presentaba una forma anormal. Este hecho sería confirmado por el control principal a los T+210 segundos..

A partir de ese momento, la transmisión en vivo mostraría alternativamente, el ahora desinflado SIAD ondeando en el aire, y el paracaídas desplegado parcialmente mientras el TV-1 descendía a 40 metros por segundo. Como resultado del fallo del paracaídas, el impacto del vehículo con la superficie del Océano, que ocurrió 40 minutos después, fue mas violento de lo esperado. .

Algunas horas después, el navío de recuperación Kahana alcanzó la zona de impacto y localizó el vehículo que se encontraba apenas semi-sumergido gracias al aire contenido aún dentro de la estructura del SAID. Dos buzos de la armada expertos en desactivación de munición nadaron hacia él para asegurarse de que todos los componentes explosivos se encontraban desactivados.

Una vez verificado esto, el TV-1 fue izado a bordo para su transporte a Port Allen, Kauai, el 29 de Junio de 2014. La góndola de sujeción, así como la caja negra conteniendo los datos y el paracaidas, como tambien el globo serían igualmente recogidos de las aguas del Pacífico ese mismo día.

Horas después de su exitoso vuelo de ingeniería, el primer vehiculo de prueba del proyecto Low-Density Supersonic Decelerator de la NASA es subido a bordo del buque de rescate Kahana. Imagen: NASA/JPL-Caltech


Luego de la recuperación, Mark Adler, manager del proyecto LDSD para el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California declaró que "El vehículo de prueba funcionó maravillosamente, y pudimos alcanzar todos nuestros objetivos de vuelo. Recuperamos todo el hardware y las grabadoras de datos y por ende podremos aplicar las lecciones aprendidas de esta información a nuestros futuros vuelos.".

Por su parte, Ian Clark, investigador principal del proyecto LDSD afirmó que "debido a que nuestro vehículo voló tan bien, tuvimos la chance de obtener puntos extra de aprendizaje con el Supersonic Inflatable Aerodynamic Decelerator [SIAD]," agregando que "todo indica que el SIAD se desplegó perfectamente, y gracias a ello, tuvimos la oportunidad de testear la segunda tecnología, el enorme paracaídas supersónico, el cual se encuentra casi dos años adelantado en nuestra agenda de desarrollo.".

En otra entrevista, Clark se refirió al estado del TV-1 luego de la prueba "El vehículo esta intacto. Aun a pesar que el paracaídas no funcionó al 100% como se esperaba, un dispositivo de ese tamaño tirando de él generaba aun suficiente rozamiento atmosférico como para que este impactara en el agua a digamos una velocidad de entre 20 y 30 millas por hora."

"Este vuelo nos recuerda por que la NASA se ocupa de problemas técnicos difíciles, y por qué ponemos a prueba las cosas: para aprender y construir las herramientas que necesitaremos para el futuro de la exploración espacial" dijo Dorothy Rasco, administradora asociada adjunta del Space Technology Mission Directorate de la NASA en Washington.

En un modo más realista, el ingeniero de la NASA Dan Coatta dijo que "los ingenieros no miramos el problema del paracaídas en la prueba de 28 de Junio como un fracaso sino como una manera de aprender más y aplicar ese conocimiento a las pruebas futuras", agregando que "En cierto modo, esa es una experiencia más valiosa para nosotros que si todo hubiese salido exactamente de acuerdo al plan ".

La injustamente ignorada contribución de la Columbia Scientific Balloon Facility

Desde el inicio de la fase operacional del proyecto, mientras efectuabamos el seguimiento de las noticias sobre el proyecto en los diversos medios advertimos que tanto en la conferencia de prensa del 2 de Junio, en los diferentes articulos y reportajes e incluso en la cobertura en vivo del evento, la NASA no hizo casi mención a la labor de los hombres de la Columbia Scientific Balloon Facility y su fundamental contribución al éxito de de la prueba. Durante nuestra "cobertura" de la prueba a través de nuestra cuenta de Twitter (@stratoballoon) lo mencionamos:

Recientemente, para agregar algo mas de balance a esta situación el Palestine Herald, un periódico local de la ciudad de Palestine, Texas, donde se encuentra la mencionada instalación publicó un artículo escrito por Mary Rainwater que destaca la contribución de aquella al proyecto y nos ofrece la oportunidad de leer sus vivencias.

La torre de lanzamiento construida especialmente para el proyecto LDSD por la firma Foremost de Canada bajo diseño de la Columbia Scientific Balloon Facility. Imagen: CSBF y The Palestine HeraldEn palabras de Danny R. J. Ball Manager de la CSBF la prueba LDSD "fue la misión tecnológicamente más desafiante y espectacular que vivimos en los 50 años que la CSBF ha estado volando balones"

"Debido a que el motor cohete podía explotar durante el lanzamiento, no podíamos usar nuestra habitual técnica de lanzamiento dinámico en la cual tenemos gente relativamente cerca de la carga útil," afirmó Ball. "Tuvimos que desarrollar una nueva técnica que involucraba una torre estática de lanzamiento de 45 toneladas y nuevos dispositivos para el tren de vuelo y electrónica que nos permitió permanecer a una distancia segura del cohete durante el lanzamiento".

Al principio se consideró construir un vehículo de lanzamiento con mando a distancia, pero ese concepto se descartó en favor de una idea completamente nueva: una torre estatica de cerca de 25 metros de altura, con un ascensor para llevar la carga útil a la parte superior de la misma. La carga útil cuelga de un brazo de alrededor de 5 metros de largo, que la sostiene hasta que el globo la toma. El brazo cuenta con un sistema que los hace pivotar a un lado una vez tomada la carga para asegurarse de que ésta no lo impacte. La torre de lanzamiento no necesita anclajes o un tipo especial de superficie para funcionar. Cuenta con estabilizadores y contenedores de lastre para proporcionar la estabilidad necesaria para las grandes globos y cargas pesadas.

Todos los componentes del sistema son portátiles y pueden ser transportados a otros lugares, aunque la plataforma de la torre de lanzamiento no es autopropulsada, y necesita un camión para moverla. Tanto la torre como el vehículo que sirve para sujetar el globo fueron construidos por Foremost una empresa de ingeniería de Calgary, Canadá.

La CSBF también ha desarrollado un nuevo sistema de simulación por ordenador que en base a los datos de viento de bajo nivel, calcula donde debe colocarse el vehículo que sostiene el globo para permitir que el balón ascienda directamente sobre la torre de lanzamiento.

Además de su uso para los vuelos del proyecto LDSD, el nuevo sistema proporcionará al programa de globos un nuevo y más seguro método de lanzar grandes cargas, así como también un mejor manejo de cargas potencialmente peligrosas.

Refiriéndose al momento del lanzamiento, que fue a todas luces perfecto, Ball comentó: "Cuando ese enorme globo y el cohete iniciaron su ascenso, las salas de control estallaron en gritos y aplausos que sonaban como si Willie Mays hiciera un jonrón en la novena entrada," agregó.

"Todos nosotros en la CSBF estamos muy orgullosos de nuestros ingenieros, técnicos y meteorólogos quienes apoyaron este proyecto a lo largo de los últimos dos años y medio." Bajo estas lineas puede apreciarse una imagen de los miembros de la CSBF posando frente al TV-1 en las instalaciones de Hawaii.

El equipo de la CSBF que participó de la prueba del proyecto LDSD en Hawaii. Imagen: CSBF y The Palestine Herald

El próximo año, se llevarán a cabo otros dos lanzamientos también desde Barking Sands, Hawaii como parte del proyecto. Sin embargo, para estas pruebas se utilizarán otros dos modelos de vehículos de prueba que se están construyendo actualmente.


Vuelo de prueba de World View Enterprises en Nuevo Mexico - 22/6/2014


Roswell, Nuevo Mexico.- World View Enterprises Inc. (WVE) la compañía de Arizona que el año pasado hizo su entrada al campo del balonismo para ofrecer vuelos estratosféricos de tipo turístico, anunció esta semana que a mediados de Junio realizó exitosamente una prueba a escala de sus sistema de vuelo que utilizará a futuro para transportar seres humanos al borde de la estratósfera.

El vuelo tuvo lugar desde la cabecera de la pista 17/35 del Roswell Industrial Air Center en el sudeste de Nuevo Mexico, el 18 de Junio. El globo, que mostramos en la imagen de más abajo, fue lanzado a las 7:45 hora local (13:45 utc) y permaneció en vuelo más de 5 horas, alcanzando una altitud máxima de 120.000 pies. El año pasado, WVE realizó otros vuelos desde la misma locación en Roswell, para testear diferentes componentes del tren de vuelo de su sistema y el globo propiamente dicho.

Vuelo de Prueba Tycho--Personal de tierra se prepara para el lanzamiento - Credito-World View, J. Martin Harris Fotografo


Mientras volaba a máxima altitud, las cámaras de video obtuvieron imágenes de alta calidad de la vista desde la estratósfera, similares a las que disfrutarán los pasajeros y tripulación de los futuros vuelos tripulados que la compañía planea ofrecer a partir del año 2016.

Una vez que la fase de vuelo nivelado finalizó, la valvula del globo fue activada liberando gas y haciendo que el ingenio descendiera hasta los 50.000 pies donde el parafoil fue desplegado para permitir el planeo de la carga útil hacia tierra tal y como se muestra en la imagen de la derecha.

Vuelo de prueba Tycho--El parafoil de World View desplegado a una altitud de 50,000 pies. Credito de la imagen: World ViewDe acuerdo con WVE, esta altura estableció un nuevo record de altitud de apertura de este tipo de paracaidas.

A pesar de que no existe un registro oficial sancionado por la Fédération Aéronautique Internationale (FAI) el otro intento conocido de utilizar un parafoil guiado para recuperar la carga util de un globo fue testeado por la Division Globos de la agencia espacial francesa CNES en dos vuelos realizados desde ESRANGE en Suecia en 1998 y 1999. En ambos vuelos, el parafoil fue desplegado a una altura de 32.000 pies, bastante por debajo de la marca establecida por WVE.

El vuelo sirvió para ejecutar la secuencia completa de vuelo de la futura capsula "Voyager", pero sin la cápsula, utilizando en su lugar una carga útil a una escala de 1/10. Durante la misión varios componentes esenciales fueron testeados incluyendo el segmento operativo de tierra y la seguridad del paracaidas de respaldo, obteniendo información vital acerca del comportamiento del sistema de guiado remoto y la aerodinámica del parafoil.

El vuelo del pasado 18 de Junio fue asimismo el vuelo inaugural del vehículo "Tycho", un aparato rehusable que permitirá realizar experimentos en campos como comunicaciones, vigilancia, sensoreo remoto, respuesta inmediata y lanzamiento de cargas utiles micro satelitales. El objetivo de largo plazo es proveer un acceso al espacio cercano a bajo costo para investigadores, empresas privadas y agencias gubernamnetales.



A pesar de que el año pasado, cuando WVE se presentó en sociedad, la compañía anunció que los globos serían lanzados desde las instalaciones de Spaceport America en Nuevo Mexico, actualmente los planes están cambiando y los primeros vuelos podrían ser efectuados desde Page, Arizona. Dos factores influyeron decisivamente para el cambio de locación, uno de naturaleza meteorológica y el otro que puede ser explicado en términos políticos.

En el aspecto meteorológico, el área que rodea a la ciudad de Page y especialmente la zona aledaña al lago Powell posee características ideales para lanzar globos debido a condiciones particulares en los regimenes de vientos del lugar.. Esa es la razón principal por la cual el National Center of Atmospheric Research realizó un gran numeros de vuelos estratosféricos en la zona durante la deacada de los años 60's e incluso planeó establecer una base semi-permanente allí.

En cuanto a los factores políticos detrás del cambio estos tuvieron su origen en Abril pasado, cuando el Gobernador del estado de Arizona firmó una Ley denominada House Bill 2163 la cual permite a las empresas obtener la exención de la responsabilidad por los pasajeros de los vuelos espaciales comerciales, de conformidad con las normas federales vigentes en el área. El proyecto de ley describe los posibles riesgos de los vuelos espaciales a los pasajeros y establece los términos y condiciones de una renuncia, siendo un punto fundamental para el desarrollo de un negocio comercial sustentable en torno a las actividades espaciales.

El vuelo reciente del sistema "Tycho", abre la puerta a más pruebas durante el año, y allana el camino para la puesta en marcha de los vuelos tripulados en globo en 2016 que WVE ya están vendiendo a $ 75.000 por asiento.

En una comunicación privada con StratoCat, la compañía nos aseguró que los globos a utilizar en los vuelos tripulados no serán comprados a terceras partes sino fabricados por WVE, para poder mantener una estricta supervisión sobre los procesos de manufactura y la calidad final de los mismos.

Agradecemos a Kylie Tray de Kirvin Doak Communications por la información provista.


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