Lo último

  •     31/1/2016 - GRIPS, la primera misión realizada por la NASA en esta temporada desde la Antartida y que fuera lanzada desde el aeropuerto Williams Field en la estación McMurdo, finalizó su periplo en el día de ayer.
  •     GRIPS se separó del globo alrededor de las 20:50 del 30 de Enero de 2016, tiempo UTC. Tiempo total de vuelo fue 11 dias y 19 horas. El sitio de aterrizaje se ubica a los 83°6.18 S - 40°54.08 O. Al este de las montañas Pensacola, Antártida.
  •     El vuelo del segundo instrumento que se encontraba aguardando su turno de lanzamiento (STO-2 Stratospheric Terahertz Observatory) fue finalmente cancelado debido a los retrasos sufridos para lanzar la misión GRIPS.
  •     La siguiente misión ha ser lanzada por el programa de globos de la NASA tendrá lugar en Abril desde Wanaka, Nueva Zelanda, con una nueva mision del SPB (Super Pressure Balloon) esta vez con carga científica.
  •     ...Y como siempre, permanezcan atentos a las ultimas novedades a traves de StratoCat, unico sitio que informa del acontecer mundial del balonismo científico. Encuéntrenos en Twitter como @Stratoballoon

Preparan el lanzamiento de dos globos en la Antartida - 3/1/2016


McMurdo, Antartida.- Un nuevo año comienza y como es habitual, los ojos de la comunidad de la aeroestacion científica internacional siguen atentamente lo que ocurre en el continente blanco. La NASA en su anual campaña de lanzamiento de globos realizará este verano dos vuelos de larga duración alrededor del polo sur, lanzados por un equipo de la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF) utilizando las instalaciones que para tal fin la agencia opera con el apoyo de la National Science Foundation en el aeropuerto de Williams Field en cercanias de la estación McMurdo.

La primer carga útil a ser lanzada como misión 668N es GRIPS siglas correspondientes a Gamma-Ray Imager/Polarimeter for Solar flares (en castellano: Polarímetro de imágenes de Rayos Gamma de llamaradas solares). A la derecha podemos ver el instrumento dentro de uno de los edificios de integración de las instalaciones de lanzamiento en Williams Field (via @Calidarien).

Dicho experimento fue desarrollado gracias a una colaboración entre el Space Sciences Laboratory (SSL) de la Universidad de California, Berkeley; el Centro Goddard de la NASA; El Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley; la Universidad de California, Santa Cruz y la Universidad de Nagoya, Japón.

El principal objetivo de GRIPS será proveer imagenes, espectrocopía y polarimetría de alta resolución de las emisiones de rayos gamma y rayos-X duros de llamaradas solares en el rango de energias entre ~20 keV hasta >~10 MeV. GRIPS ayudará a responder varios interrogantes como ser qué causa la separación espacial entre los electrones energéticos que producen Rayos-X duros y los iones energéticos que producen lineas de rayos Gamma, que tan anisotrópicos son los electrones relativistas, y por que son dominantes en la corona solar o como varían las composiciones de material acelerado y material ambiente con el espacio y el tiempo.

Esta misión será el vuelo inaugural de GRIPS, a pesar de que el plan original de desarrollo del proyecto contemplaba un vuelo de ingeniería de corta duración que tendría lugar en el territorio continental de los Estados Unidos, pero que nunca se materializó.

Bajo estas lineas se aprecia un diagrama de las diferentes partes del instrumento ya integrado a la gondola de vuelo y con los paneles solares en posición.


El corazón del experimento es el espectrómetro/polarímetro que podemos apreciar en la imagen de mas abajo (via @NDuncanSolar). El mismo está compuesto por dieciséis detectores de Germanio 3D sensibles a la posición que permiten registrar y ratrear individualmente cada deposición de energía proveniente de la radiación captada por GRIPS.

Adicionalmente a la carga principal, varios experimentos secundarios serán montados en diferentes partes de la gondola (señalados en el esquema de mas arriba en color celeste) pero todos compartiendo el mismo tópico observacional de GRIPS. Dos de ellos se denominan SMASH y TILDAE y fueron desarrollados en el Instituto de Investigación del Sudoeste en Boulder, Colorado y el SSL, de Berkeley respectivamente, en tanto que una colaboración internacional entre la Universidade Presbiteriana Mackenzie, de Brazil y el Complejo Astronomico El Leoncito (CASLEO) de Argentina, se desarrolló un prototipo de un sistems de fotómetro terahertz llamado SOLAR-T.

La integración y prueba de GRIPS tuvo lugar en Agosto de 2015 en las instalaciones de la CSBF en Palestine, Texas para posteriormente en Octubre enviarlo a la Antartida. Con el arribo al continente blanco del equipo técnico y científico del proyecto a principios de Noviembre comenzaría el largo proceso hasta que su "juguete" estuviera listo para volar, condición alcanzada a finales de Diciembre. Un primer intento de lanzamiento fue lleavdo a cabo el 27 de Diciembre de manera infructuosa debido a que el mismo debió cancelarse por los fuertes vientos en superficie. Desde entonces otros dos intentos más arrojaron el mismo resultado: GRIPS sigue en tierra.

Un segundo instrumento, se encuentra también siendo preparado para ser lanzado una vez que GRIPS comience su periplo polar, denominado en castellano Observatorio Estratosferico Terahertz o STO (Stratospheric Terahertz Observatory). No obstante, de dicha misión nos ocuparemos en extenso muy pronto.

Mientras tanto, quienes deseen obtener informacion actualizada sobre la campaña pueden hacerlo, primeramente a traves de la cuenta de twitter de este humilde sitio (en ingles) (@stratoballoon), a traves de la cuenta oficial del proyecto GRIPS (@GRIPSballoon) como también siguiendo a Albert Y. Shih (@Calidarien), Hazel Bain (@hazbain) o Nicole Duncan (@NDuncanSolar) todos ellos miembros participantes del proyecto GRIP y que se encuentran actualmente en la Antártida.

Como es usual, el derrotero del globo una vez lanzado puede seguirse en el sitio web de la CSBF, donde también pueden ver en vivo las operaciones de lanzamiento a traves del servicio de web streaming con cámaras de video localizadas en cercanias de los edificios de integración en Williams Field. No obstante esta última opción se encuentra sólo disponible durante los preparativos de lanzamiento solamente.

Al momento de escribir estas lineas, el equipo del proyecto GRIPS aguarda con ansias el siguiente intento de lanzamiento, el cual tendría lugar el próximo 6 de Enero. Estén atentos !


La NASA lanza con éxito desde Wanaka, su globo de superpresión - 27/3/2015


Wanaka, Nueva Zelanda.- Una pequeña población de 7000 habitantes que toma su nombre del lago Wanaka que baña sus orillas, ubicada en la región de Otago, en la Isla Sur de Nueva Zelandia, se vio totalmente alterada en su rutina habitual, al producirse finalmente el evento que ha estado en boca de todos sus pobladores desde principios de Marzo: el lanzamiento de un globo estratosférico de la NASA.

El evento, que fue presenciado por representantes de la prensa neozelandesa, autoridades y numerosos curiosos que se acercaron al aeropuerto local o lo vieron desde algunas de las colinas cercanas, se inició pasadas las 9 hora local, en condiciones meteorológicas mas que ideales y culminó casi una hora y media después con un lanzamiento que podríamos calificar como "de manual".

Bajo estas lineas se puede apreciar un video publicado en el día de hoy en el canal de youtube de la NASA, que como no podía ser de otra manera, obtuvo las mejores imágenes del evento, ya que por razones de seguridad la prensa se encontraba localizada a unos 300 metros de la cabecera sur del aeropuerto, desde donde fue lanzado el balón.


La presencia del equipo de la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF), encargados del lanzamiento de globos del programa de la NASA en Wanaka desde finales de Febrero, ha generado un gran impacto en la vida de la ciudad, y que se vio reflejado ayer, tanto en diferentes redes sociales como en los medios locales. Un claro ejemplo de ello fue la transmisión de Radio Wanaka que a medida que se acercaba el momento del lanzamiento destacó uno de sus cronistas al aeropuerto, para transmitir al resto de los oyentes lo que ocurría con los preparativos.

El globo auxiliar ayudando al inflado del globo principal en Wanaka (imagen: NASA)El lanzamiento se dio luego de varios días de retraso: si bien la fecha original se había establecido alrededor del 15 de Marzo, el paso en cercanías de Nueva Zelandia del ciclón Pam, obligó a retrasar la prueba, ya que en primer lugar las condiciones meteorológicas no estaban dadas para el lanzamiento y en segundo las previsiones de vuelo en altura para esos días mostraban un derrotero mucho mas al norte del originalmente planeado. Este ultimo factor es vital ya que como se trata de una misión de larga duración, cualquier desviación muy al norte de la traza original, supondría la posibilidad de sobrevuelo de zonas mas densamente pobladas que las encontradas a lo largo del paralelo de 42 grados sur.

Las operaciones comenzaron muy temprano la noche anterior con los preparativos y ajustes finales de la gondola que transportaría el balón en su periplo. Con un peso total de dos toneladas y media esta se compone esencialmente de instrumentos destinados a estudiar el globo durante su vuelo (camaras, sensores de presión, sistemas de comunicación, etc) y mucho lastre para controlar la altitud de vuelo. De todas maneras este ultimo elemento es para asegurar una duracion mayor de vuelo ya que el balón es de tipo cerrado, el cual al ascender hasta su cota de vuelo (110.000 pies) adquiere su maximo volumen y lo mantiene inalterado a lo largo de todo su periplo, y sin verse afectado en demasia por los ciclos dia/noche que calientan o enfrian el gas helio en su interior.

Una vez que los ultimos partes meteorologicos confirmaron la posibilidad de lanzamiento, a eso de las 18:45 utc, se comenzó con el despliegue del balón sobre la pista. Luego de mas de una hora de preparativos, a las 20.00 utc se inicio el inflado del globo auxiliar -que se utiliza para ayudar en el despliegue del globo de superpresion como vemos en la imagen de arriba- e inmediatamente comenzó el inflado del balón principal. Treinta minutos mas tarde, el globo auxiliar fue desprendido, el que ascendiendo libre, pronto se perdió de vista hacia el este. El inflado se completó a las 20:55 utc y finalmente a las 21:13 utc fue liberado el globo dando por iniciada la misión nomenclada oficialmente por la NASA como 662NT.

El lento ascenso del ingenio pudo verse desde la ciudad de Wanaka y alrededores, mientras que quienes se encontraban siguiendo la transmisión a traves del canal de la CSBF en UStream, pudieron ver parte del paisaje de Otago durante el ascenso, hasta el momento en que las camaras de abordo comenzaron a seguir en detalle el crítico proceso de expansión del globo, mientras éste ascendía.

Bajo estas lineas podemos ver dos momentos distintos del ascenso del mismo, a la izquierda pasando los 17.000 pies y la de la derecha casi una hora y media despues de lanzado, cuando ya habia alcanzado su altitud de vuelo de 110.000 pies y se encontraba plenamente expandido.

Dos fases diferentes del ascenso del globo tomadas por las camaras de abordo (imagen: NASA)

La transmisión via internet continuó unas dos horas más, pero ni bien el globo luego de cruzar la costa este de la isla, comenzó a adentrarse en el Océano Pacífico, la misma cesó. Cabe recordar que este tipo de transmisiones son muy comunes durante todo el periplo en misiones que tienen lugar en el territorio continental de Estados Unidos, donde la NASA dispone de estaciones de retransmision de dichas imagenes. En cambio, en este caso, es probable que una vez que el balón perdió el llamado vinculo LOS (line of sight), que permite la transferencia de datos a alta velocidad, la CSBF comenzó a utilizar el enlace satelital Iridium y la red TDRSS (Tracking and Data Relay Satellite System) de la NASA, de uso exclusivo para los ingenieros de la misión.

El hasta ahora exitoso desarrollo de las operaciones (al momento de escribir estas lineas, el balon lleva 24 horas de vuelo estable) supone varios logros para la agencia. Por un lado Orbital ATK el nuevo contratista a cargo de las operaciones del programa de globos de la NASA desde el pasado 1º de Febrero, comienza su gestión con el pie derecho. Por otro lado, la NASA asegura la operatividad desde un nuevo sitio de lanzamiento, el cual según han señalado diversas fuentes de la agencia, planean utilizar para misiones transoceánicas año por medio. Finalmente, el exitoso lanzamiento y la -hasta ahora- buena performance del Globo de Superpresion, supondrán de seguir las cosas así, un rotundo éxito para un ambicioso proyecto que ya lleva 15 años de gestación, y que en este tiempo ha tenido sus victorias, sus derrotas, y a cosechado detractores y defensores dentro y fuera del ámbito del programa de globos de la agencia.

Estaremos siguiendo atentamente el desarrollo de esta misión en dias sucesivos. La primera aproximacion a tierra se daría la semana que viene con el arribo del balón a las costas de Chile y su cruce por la patagonia Argentina, lugar que según sabemos, es la primer alternativa de aterrizaje que la NASA considera para el caso que deba acortar el tiempo de vuelo.


Segundo lanzamiento de la campaña de globos científicos de la NASA - 20/8/2014


Fort Sumner, Nuevo Mexico.- La segunda misión de la campaña de lanzamiento de globos científicos de otoño de la NASA fue lanzada el 18 de agosto por parte de la Columbia Scientific Balloon Facility. El vuelo se llevó a cabo desde Scientific Balloon Flight Facility que es la base principal para lanzar globos de la NASA en los Estados Unidos. La instalación está ubicada en los terrenos del Aeropuerto Municipal de Fort Sumner, en Nuevo Mexico.

Vista de la plataforma de experimentación WASP/HYSICS justo antes del lanzamiento (imagen: NASA) La misión, nomenclada como vuelo 650N tuvo como objetivo lanzar un instrumento desarrollado por el Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado en Boulder, llamado HySICS (HyperSpectral Imager for Climate Science), que fue diseñado para realizar mediciones radiométricas extremadamente precisas de la Tierra con relación a la la luz solar incidente.

El proyecto, financiado por un contrato de $ 4,7 millones otorgado por la Oficina de Tecnología de Ciencias de la Tierra de la NASA bajo su Programa de Incubación de Instrumentos, permitirá a los científicos saber más acerca de los cambios en el uso del suelo, la vegetación, uso del paisaje urbano y las condiciones atmosféricas de nuestro planeta. Tal información, a largo plazo, puede ayudar a identificar los factores que inciden en el cambio climático.

HySICS fue el primer experimento en estar listo para su lanzamiento durante la campaña, pero como debía utilizar el balón de mayor tamaño disponible los requerimientos de vuelo -especialmente con respecto al nivel de vientos en superficie- eran mucho más exigentes que los de la otra misión que se encontraba lista para ser lanzada. Debido a esto, se decidió utilizar la primera oportunidad de vuelo el 7 de agosto, para HySICS, pero mientras todo estaba listo para el lanzamiento, los vientos nunca disminuyeron su velocidad y el intento finalmente fue cancelado a último momento. Los pronósticos mostraban una segunda chance para la mañana siguiente, pero nuevamente el viento sumado a lluvias en la zona lo impidieron. En este punto, y habida cuenta que los siguientes días la situación sería muy marginal, se tomó la decisión de lanzar en primer lugar el experimento HASP el 9 de agosto (ver los detalles en nuestra actualización pasada ).

Otros dos intentos más de lanzar HySICS la semana siguiente fueron asimismo cancelados, hasta que finalmente el 18 de agosto, se hizo realidad lo que afirma el dicho popular de que "la tercera es la vencida". Poco antes del amanecer todo estaba listo en la base de lanzamiento. El vehículo motorizado "Big Bill" tomó la carga útil y la llevó hasta el extremo de la llamada zona este de lanzamiento mientras el personal de la CSBF extendía las larguísimas lonas que se utilizan para evitar dañar el globo contra el suelo. Cuando los primeros rayos del sol despuntaron sobre el horizonte, el lanzamiento parecía inminente, pero de repente, todo el personal desapareció de la escena por un buen rato, algo típico mientras se aguardan los últimos datos meteorológicos antes de tomar la decisión de lanzar o no el globo.

Cerca de uno hora pasó sin ningún signo de actividad cuando finalmente cerca de las 14:30 utc, los tecnicos aparecieron otra vez y casi de inmediato comenzaron a inflar el globo. La maniobra se completó una hora más tarde y finalmente a las 15:34 utc el balón fue lanzado exitosamente. Este ascendió siguiendo un patrón de vuelo similar al desarrollado por HASP (la misión previa de la campaña), alcanzando una altura de flotación de 122.000 pies a las 17:50 utc y desde allí desplazandose en una trayectoria hacia el oeste a una velocidad de 50 nudos por hora.

Vista del globo HYSICS/WASP a los 124,144 ft. La foto fue tomada cerca de Ruidoso (Nuevo México) por David Tremblay)
La imagen de arriba fue obtenida una vez que el globo alcanzó la altura máxima, por nuestro buen amigo David L. Tremblay (a quien con justa razón bautizamos "el cazador de globos") desde su casa en el pequeño pueblo de Alto (NM) a una distancia de 115 millas del globo. La instantánea forma parte de una serie publicada por Tremblay en su página web.

HySICS mantuvo el mismo derrotero durante todo el vuelo, pero en las últimas tres horas de su periplo, comenzó a perder altura de manera constante ya que se acercaba a un área con una importante cobertura de nubes en el Este de Arizona. No sabemos a ciencia cierta si el descenso se debió a una maniobra premeditada realizada por el equipo de tierra venteando gas del balón o fue el resultado de la presencia de la zona de tormenta por debajo de él.Continuando su derrotero hacia el Oeste, el ingenio cruzó la frontera del estado a las 23:00 utc, aunque había aminorado sensiblemente su velocidad, que ahora era de 26 nudos por hora.

HySICS volando sobre una Arizona tormentosa. En la imagen se puede ver lo cerca que estaba de la capa de nubes (imagen: NASA)
Finalmente, el globo fue separado de su carga útil a las 23:53 utc sobre el este de Arizona, mientras volaba a una altitud de 105.000 pies. El descenso en paracaídas duró 40 minutos y el aterrizaje se produjo en una zona al sureste de Holbrook (AZ) totalizando 9 horas y 20 minutos de vuelo.

Este fue el segundo vuelo de HySICS después de un primer viaje inaugural realizado a partir de la misma base de lanzamiento en 2013. Ambos vuelos son parte de la fase de calificación del proyecto que busca demostrar las técnicas experimentales del instrumento y adquirir mediciones de muestra.

Una parte importante de la misión estuvo a cargo de otro instrumento, ya que HySICS se "monta" en una plataforma denominada WASP (Wallops Arc Second Pointer) que provee capacidades de apuntamiento con una precisión y estabilidad a nivel de arco/segundos, que expresado en cifras concretas equivale a 1/3600 partes de un grado de medición angular. Dicha plataforma es un desarrollo de ingenieros de la Wallops Flight Facility de la NASA y su objetivo principal es convertirse en un sistema flexible capaz de soportar una gran variedad de instrumentos cientificos y sensores para cumplir con requisitos de misión específicos.

El sistema de apuntamiento sólo -sin instrumentos cientificos asociados- fue testeado por primera vez en dos vuelos de ingeniería realizados desde Fort Sumner en 2011 y 2012, por lo que HySICS es el primer instrumento científico que trabajó con WASP, pero no será el último: durante esta campaña de otoño, WASP se utilizará en otra misión, esta vez junto con un instrumento llamado OPIS (Observatory for Planetary Investigations from the Stratosphere) que realizará mediciones en el tiempo de la estructura de la atmósfera de Júpiter, ademas de observar el tránsito de un planeta extrasolar y la rotación de un asteroide.

Estén atentos a mas novedades!


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