Lo último

  •     27/3/2015 - La NASA lanzó desde Wanaka, Nueva Zelanda, un globo de superpresión cuyo objetivo es realizar una circunvalacion completa al orbe terrestre y batir el record actual para este balon de 54 dias de vuelo.
  •     Esta primera misión es netamente tecnológica. Se espera que en 4 o 5 dias, el ingenio alcance las costas de sudamerica. Una de las posibilidades es que su periplo finalice sobre Argentina.
  •     Mientras tanto, a principios de mes comenzaron a arribar a las instalaciones de prueba del Pacific Missile Range Facility en Hawaii, los primeros contenedores para la prueba en globo del vehiculo LDSD en Junio
  •     ...Y como siempre, permanezcan atentos a las ultimas novedades a traves de StratoCat, unico sitio que informa del acontecer mundial del balonismo científico. Encuéntrenos en Twitter como @Stratoballoon

Siguiendo el globo de la NASA alrededor del mundo - 1/4/2015


El globo de superpresion lanzado por la Columbia Scientific Balloon Facility la semana pasada desde Wanaka, Nueva Zelandia, continua su vuelo exitosamente. Hasta ahora, durante los primeros 5 dias de vueloha logrado mantener casi inalterada la cota de vuelo de los 110.000 pies con solo un ligero descenso que ocurrió el Domingo pasado cuando se desplazaba sobre un sistema de tormenta. Esto se debió a que las nubes, muy frias, bloquean el flujo de energia calorica proveniente de tierra, enfriando aun mas el gas en el interior del balón y haciendo que pierda altitud.

El globo, denominado SPB (siglas de Super Pressure Balloon) cuyo recorrido puede verse en el mapa de la derecha, se aproxima a la unica porción de tierra que deberá sobrevolar en su periplo: la porcion sur de sudamerica. Segun nuestros calculos el sobrevuelo se estaría produciendo entre los días 2 y 3 de Abril, para luego continuar viaje sobre el Atlantico y el Indico.

Tal y como nos tiene acostumbrados, la NASA ha hecho un agregado interesante en su sitio web, para todos los fanaticos de esta actividad: imagenes en vivo del balón en vuelo (abajo a la derecha) y del horizonte tal cual se ve desde la gondola de instrumentos (abajo a la izquierda). Estas imagenes son transmitidas por medio del sistema de enlace satelital Iridium y se actualizan cada 5 minutos.

Si lo unico que se ve son dos cuadrados de color negro esto se debe a que probablemente, al momento de ingresar a este sitio el globo se encuentre volando de noche. Intentelo algunas horas mas tarde.



Tanto el mapar de seguimiento de la ruta del balón comno las imagenes de mas arriba son generadas por la Columbia Scientific Balloon Facility y generosamente compartidas a traves de su sitio web.


La NASA lanza con éxito desde Wanaka, su globo de superpresión - 27/3/2015


Wanaka, Nueva Zelanda.- Una pequeña población de 7000 habitantes que toma su nombre del lago Wanaka que baña sus orillas, ubicada en la región de Otago, en la Isla Sur de Nueva Zelandia, se vio totalmente alterada en su rutina habitual, al producirse finalmente el evento que ha estado en boca de todos sus pobladores desde principios de Marzo: el lanzamiento de un globo estratosférico de la NASA.

El evento, que fue presenciado por representantes de la prensa neozelandesa, autoridades y numerosos curiosos que se acercaron al aeropuerto local o lo vieron desde algunas de las colinas cercanas, se inició pasadas las 9 hora local, en condiciones meteorológicas mas que ideales y culminó casi una hora y media después con un lanzamiento que podríamos calificar como "de manual".

Bajo estas lineas se puede apreciar un video publicado en el día de hoy en el canal de youtube de la NASA, que como no podía ser de otra manera, obtuvo las mejores imágenes del evento, ya que por razones de seguridad la prensa se encontraba localizada a unos 300 metros de la cabecera sur del aeropuerto, desde donde fue lanzado el balón.


La presencia del equipo de la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF), encargados del lanzamiento de globos del programa de la NASA en Wanaka desde finales de Febrero, ha generado un gran impacto en la vida de la ciudad, y que se vio reflejado ayer, tanto en diferentes redes sociales como en los medios locales. Un claro ejemplo de ello fue la transmisión de Radio Wanaka que a medida que se acercaba el momento del lanzamiento destacó uno de sus cronistas al aeropuerto, para transmitir al resto de los oyentes lo que ocurría con los preparativos.

El globo auxiliar ayudando al inflado del globo principal en Wanaka (imagen: NASA)El lanzamiento se dio luego de varios días de retraso: si bien la fecha original se había establecido alrededor del 15 de Marzo, el paso en cercanías de Nueva Zelandia del ciclón Pam, obligó a retrasar la prueba, ya que en primer lugar las condiciones meteorológicas no estaban dadas para el lanzamiento y en segundo las previsiones de vuelo en altura para esos días mostraban un derrotero mucho mas al norte del originalmente planeado. Este ultimo factor es vital ya que como se trata de una misión de larga duración, cualquier desviación muy al norte de la traza original, supondría la posibilidad de sobrevuelo de zonas mas densamente pobladas que las encontradas a lo largo del paralelo de 42 grados sur.

Las operaciones comenzaron muy temprano la noche anterior con los preparativos y ajustes finales de la gondola que transportaría el balón en su periplo. Con un peso total de dos toneladas y media esta se compone esencialmente de instrumentos destinados a estudiar el globo durante su vuelo (camaras, sensores de presión, sistemas de comunicación, etc) y mucho lastre para controlar la altitud de vuelo. De todas maneras este ultimo elemento es para asegurar una duracion mayor de vuelo ya que el balón es de tipo cerrado, el cual al ascender hasta su cota de vuelo (110.000 pies) adquiere su maximo volumen y lo mantiene inalterado a lo largo de todo su periplo, y sin verse afectado en demasia por los ciclos dia/noche que calientan o enfrian el gas helio en su interior.

Una vez que los ultimos partes meteorologicos confirmaron la posibilidad de lanzamiento, a eso de las 18:45 utc, se comenzó con el despliegue del balón sobre la pista. Luego de mas de una hora de preparativos, a las 20.00 utc se inicio el inflado del globo auxiliar -que se utiliza para ayudar en el despliegue del globo de superpresion como vemos en la imagen de arriba- e inmediatamente comenzó el inflado del balón principal. Treinta minutos mas tarde, el globo auxiliar fue desprendido, el que ascendiendo libre, pronto se perdió de vista hacia el este. El inflado se completó a las 20:55 utc y finalmente a las 21:13 utc fue liberado el globo dando por iniciada la misión nomenclada oficialmente por la NASA como 662NT.

El lento ascenso del ingenio pudo verse desde la ciudad de Wanaka y alrededores, mientras que quienes se encontraban siguiendo la transmisión a traves del canal de la CSBF en UStream, pudieron ver parte del paisaje de Otago durante el ascenso, hasta el momento en que las camaras de abordo comenzaron a seguir en detalle el crítico proceso de expansión del globo, mientras éste ascendía.

Bajo estas lineas podemos ver dos momentos distintos del ascenso del mismo, a la izquierda pasando los 17.000 pies y la de la derecha casi una hora y media despues de lanzado, cuando ya habia alcanzado su altitud de vuelo de 110.000 pies y se encontraba plenamente expandido.

Dos fases diferentes del ascenso del globo tomadas por las camaras de abordo (imagen: NASA)

La transmisión via internet continuó unas dos horas más, pero ni bien el globo luego de cruzar la costa este de la isla, comenzó a adentrarse en el Océano Pacífico, la misma cesó. Cabe recordar que este tipo de transmisiones son muy comunes durante todo el periplo en misiones que tienen lugar en el territorio continental de Estados Unidos, donde la NASA dispone de estaciones de retransmision de dichas imagenes. En cambio, en este caso, es probable que una vez que el balón perdió el llamado vinculo LOS (line of sight), que permite la transferencia de datos a alta velocidad, la CSBF comenzó a utilizar el enlace satelital Iridium y la red TDRSS (Tracking and Data Relay Satellite System) de la NASA, de uso exclusivo para los ingenieros de la misión.

El hasta ahora exitoso desarrollo de las operaciones (al momento de escribir estas lineas, el balon lleva 24 horas de vuelo estable) supone varios logros para la agencia. Por un lado Orbital ATK el nuevo contratista a cargo de las operaciones del programa de globos de la NASA desde el pasado 1º de Febrero, comienza su gestión con el pie derecho. Por otro lado, la NASA asegura la operatividad desde un nuevo sitio de lanzamiento, el cual según han señalado diversas fuentes de la agencia, planean utilizar para misiones transoceánicas año por medio. Finalmente, el exitoso lanzamiento y la -hasta ahora- buena performance del Globo de Superpresion, supondrán de seguir las cosas así, un rotundo éxito para un ambicioso proyecto que ya lleva 15 años de gestación, y que en este tiempo ha tenido sus victorias, sus derrotas, y a cosechado detractores y defensores dentro y fuera del ámbito del programa de globos de la agencia.

Estaremos siguiendo atentamente el desarrollo de esta misión en dias sucesivos. La primera aproximacion a tierra se daría la semana que viene con el arribo del balón a las costas de Chile y su cruce por la patagonia Argentina, lugar que según sabemos, es la primer alternativa de aterrizaje que la NASA considera para el caso que deba acortar el tiempo de vuelo.


Segundo lanzamiento de la campaña de globos científicos de la NASA - 20/8/2014


Fort Sumner, Nuevo Mexico.- La segunda misión de la campaña de lanzamiento de globos científicos de otoño de la NASA fue lanzada el 18 de agosto por parte de la Columbia Scientific Balloon Facility. El vuelo se llevó a cabo desde Scientific Balloon Flight Facility que es la base principal para lanzar globos de la NASA en los Estados Unidos. La instalación está ubicada en los terrenos del Aeropuerto Municipal de Fort Sumner, en Nuevo Mexico.

Vista de la plataforma de experimentación WASP/HYSICS justo antes del lanzamiento (imagen: NASA) La misión, nomenclada como vuelo 650N tuvo como objetivo lanzar un instrumento desarrollado por el Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado en Boulder, llamado HySICS (HyperSpectral Imager for Climate Science), que fue diseñado para realizar mediciones radiométricas extremadamente precisas de la Tierra con relación a la la luz solar incidente.

El proyecto, financiado por un contrato de $ 4,7 millones otorgado por la Oficina de Tecnología de Ciencias de la Tierra de la NASA bajo su Programa de Incubación de Instrumentos, permitirá a los científicos saber más acerca de los cambios en el uso del suelo, la vegetación, uso del paisaje urbano y las condiciones atmosféricas de nuestro planeta. Tal información, a largo plazo, puede ayudar a identificar los factores que inciden en el cambio climático.

HySICS fue el primer experimento en estar listo para su lanzamiento durante la campaña, pero como debía utilizar el balón de mayor tamaño disponible los requerimientos de vuelo -especialmente con respecto al nivel de vientos en superficie- eran mucho más exigentes que los de la otra misión que se encontraba lista para ser lanzada. Debido a esto, se decidió utilizar la primera oportunidad de vuelo el 7 de agosto, para HySICS, pero mientras todo estaba listo para el lanzamiento, los vientos nunca disminuyeron su velocidad y el intento finalmente fue cancelado a último momento. Los pronósticos mostraban una segunda chance para la mañana siguiente, pero nuevamente el viento sumado a lluvias en la zona lo impidieron. En este punto, y habida cuenta que los siguientes días la situación sería muy marginal, se tomó la decisión de lanzar en primer lugar el experimento HASP el 9 de agosto (ver los detalles en nuestra actualización pasada ).

Otros dos intentos más de lanzar HySICS la semana siguiente fueron asimismo cancelados, hasta que finalmente el 18 de agosto, se hizo realidad lo que afirma el dicho popular de que "la tercera es la vencida". Poco antes del amanecer todo estaba listo en la base de lanzamiento. El vehículo motorizado "Big Bill" tomó la carga útil y la llevó hasta el extremo de la llamada zona este de lanzamiento mientras el personal de la CSBF extendía las larguísimas lonas que se utilizan para evitar dañar el globo contra el suelo. Cuando los primeros rayos del sol despuntaron sobre el horizonte, el lanzamiento parecía inminente, pero de repente, todo el personal desapareció de la escena por un buen rato, algo típico mientras se aguardan los últimos datos meteorológicos antes de tomar la decisión de lanzar o no el globo.

Cerca de uno hora pasó sin ningún signo de actividad cuando finalmente cerca de las 14:30 utc, los tecnicos aparecieron otra vez y casi de inmediato comenzaron a inflar el globo. La maniobra se completó una hora más tarde y finalmente a las 15:34 utc el balón fue lanzado exitosamente. Este ascendió siguiendo un patrón de vuelo similar al desarrollado por HASP (la misión previa de la campaña), alcanzando una altura de flotación de 122.000 pies a las 17:50 utc y desde allí desplazandose en una trayectoria hacia el oeste a una velocidad de 50 nudos por hora.

Vista del globo HYSICS/WASP a los 124,144 ft. La foto fue tomada cerca de Ruidoso (Nuevo México) por David Tremblay)
La imagen de arriba fue obtenida una vez que el globo alcanzó la altura máxima, por nuestro buen amigo David L. Tremblay (a quien con justa razón bautizamos "el cazador de globos") desde su casa en el pequeño pueblo de Alto (NM) a una distancia de 115 millas del globo. La instantánea forma parte de una serie publicada por Tremblay en su página web.

HySICS mantuvo el mismo derrotero durante todo el vuelo, pero en las últimas tres horas de su periplo, comenzó a perder altura de manera constante ya que se acercaba a un área con una importante cobertura de nubes en el Este de Arizona. No sabemos a ciencia cierta si el descenso se debió a una maniobra premeditada realizada por el equipo de tierra venteando gas del balón o fue el resultado de la presencia de la zona de tormenta por debajo de él.Continuando su derrotero hacia el Oeste, el ingenio cruzó la frontera del estado a las 23:00 utc, aunque había aminorado sensiblemente su velocidad, que ahora era de 26 nudos por hora.

HySICS volando sobre una Arizona tormentosa. En la imagen se puede ver lo cerca que estaba de la capa de nubes (imagen: NASA)
Finalmente, el globo fue separado de su carga útil a las 23:53 utc sobre el este de Arizona, mientras volaba a una altitud de 105.000 pies. El descenso en paracaídas duró 40 minutos y el aterrizaje se produjo en una zona al sureste de Holbrook (AZ) totalizando 9 horas y 20 minutos de vuelo.

Este fue el segundo vuelo de HySICS después de un primer viaje inaugural realizado a partir de la misma base de lanzamiento en 2013. Ambos vuelos son parte de la fase de calificación del proyecto que busca demostrar las técnicas experimentales del instrumento y adquirir mediciones de muestra.

Una parte importante de la misión estuvo a cargo de otro instrumento, ya que HySICS se "monta" en una plataforma denominada WASP (Wallops Arc Second Pointer) que provee capacidades de apuntamiento con una precisión y estabilidad a nivel de arco/segundos, que expresado en cifras concretas equivale a 1/3600 partes de un grado de medición angular. Dicha plataforma es un desarrollo de ingenieros de la Wallops Flight Facility de la NASA y su objetivo principal es convertirse en un sistema flexible capaz de soportar una gran variedad de instrumentos cientificos y sensores para cumplir con requisitos de misión específicos.

El sistema de apuntamiento sólo -sin instrumentos cientificos asociados- fue testeado por primera vez en dos vuelos de ingeniería realizados desde Fort Sumner en 2011 y 2012, por lo que HySICS es el primer instrumento científico que trabajó con WASP, pero no será el último: durante esta campaña de otoño, WASP se utilizará en otra misión, esta vez junto con un instrumento llamado OPIS (Observatory for Planetary Investigations from the Stratosphere) que realizará mediciones en el tiempo de la estructura de la atmósfera de Júpiter, ademas de observar el tránsito de un planeta extrasolar y la rotación de un asteroide.

Estén atentos a mas novedades!


NASA lanzará globos desde Nueva Zelanda hacia Sudamérica en 2015 - 11/7/2014


Wanaka, Nueva Zelanda.- Tres representantes de la Columbia Scientific Balloon Facility, han visitado esta semana la ciudad de Wanaka, en la región de Otago de la Isla Sur de Nueva Zelanda, para discutir con las autoridades aeroportuarias locales la logística necesaria para llevar a cabo el lanzamiento de globos estratosféricos, a partir de 2015.

Vista de la entrada al aeropuerto de WanakaEl objetivo es utilizar las instalaciones del aeropuerto -situado a 5 millas al este de la ciudad-, como el punto de partida para futuras misiones de globos de larga duración que podrían cruzar los océanos Pacífico, Índico y Atlántico, efectuando una o dos circumnavegaciones alrededor del mundo a lo largo del meridiano de 44º sur.

En declaraciones al Otago Daily Times Dwayne Orr, gerente de operaciones de la CSBF dijo que "...Wanaka nos da acceso a un sitio de lanzamiento en una latitud media desde el cual podemos lanzar un balón sin volar sobre áreas políticamente sensibles en el hemisferio norte...".

Otra ventaja de esta ubicación es que el globo se desplazará la mayor parte del periplo sobre el agua, cruzando sólamente la parte sur de Sudamérica en la región patagónica. Esta parte del subcontinente posee una baja densidad de población, y de acuerdo con los planes de la NASA, podría ser la zona elegida para recuperar las cargas útiles científicas y globos.

Las conversaciones mantenidas en Wanaka esta semana estaban dirigidas a establecer el escenario para marzo próximo, cuando un equipo de cerca de 20 personas de la CSBF llegará al aeropuerto para realizar un primer vuelo de prueba desde allí.

Ruta teórica de los globos lanzados desde Wanaka - Credito: NASAEsta no es la primera vez que la NASA lanzará globos desde el hemisferio sur, en vuelos de larga duración. En 1973, el National Center for Atmospheric Research realizó una serie de vuelos en globo desde Oakey, Australia, realizando travesias de larga duración como parte de la fase de desarrollo de un sistema llamado Carrier Balloon, destinado a transportar sondas eyectables para medir parámetros meteorológicos en regiones remotas del Océano Pacífico sin dicha cobertura.

De la misma manera, a finales de los años 70's Vincent Lally, científico del NCAR desarrolló una nueva técnica para permitir vuelos de larga duración en globo usando globos de presión cero convencionales denominada RACOON (Radiation Controled Balloon) -radiación controlada del globo-. El concepto permite el vuelo de grandes globos de polietileno de bajo costo durante varias semanas a altitudes estratosféricas y sin la necesidad de transporte de grandes cantidades de lastre.

La técnica fue probada en 1980 con tres globos lanzados desde Kourou, en la Guayana francesa y más tarde desarrolladas en los vuelos efectuados desde Australia a mediados de la década de los 80, pero no plenamente explotada.

Para los vuelos de Wanaka, la NASA está planeando utilizar su mas actual desarrollo el globo de superpresión denominado SPB (Super Pressure Balloon), anteriormente conocido como el ULDB (Ultra Long Duration Balloon). Ese nuevo gvehículo -que sufrió varios reveses y rediseños desde sus inicios a finales de los 90's- es una tecnología lo suficientemente madura, que actualmente se encuentra en un avanzado estado de desarrollo. Después de varios éxitos consecutivos podría estar listo para volar en misiones científicas en los próximos años. Ahora, con la adición de la oportunidad de volar a lo largo de las rutas desoladas de los océanos del sur, la agencia podría superar el principal obstáculo que el programa siempre tuvo: el riesgo de volar cargas útiles en el rango de 1 tonelada de peso sobre áreas pobladas.


Se completa con exito vuelo del proyecto LDSD - 8/7/2014


El globo ascendiendo luego de su lanzamiento sobre la isla de Kauai. Imagen: ReutersBarking Sands, Kauai.- Finalmente, con una pequeña ayuda de Paka'a (Dios del viento en la mitología hawaiana) la NASA pudo realizar el primer vuelo de prueba del programa denominado Low-Density Supersonic Decelerator (LDSD) desde las instalaciones del Pacific Missile Range Facility (PMRF), que administra la Marina de los EEUU en Kauai, Hawaii.

La prueba tuvo lugar, a la primera oportunidad de vuelo de la segunda ventana de lanzamiento el 28 de Junio pasado.

Como recordarán de lo publicado en anteriores actualizaciones sobre el proyecto, el objetivo del vuelo -que es parte de una serie que se completará el año que viene y que se denomina Supersonic Flight Dynamics Tests o SFDT- (Pruebas Supersónicas de Dinámica de Vuelo)- era eyectar desde la estratósfera el vehículo LDSD el cual propulsado por un motor cohete sería disparado en una trayectoria balística alcanzando una velocidad de Mach 4 (cuatro veces la velocidad del sonido) para simular una operación de reentrada orbital en la delgada atmósfera marciana.

El objetivo final es el de demostrar y evaluar el comportamiento de dos nuevas tecnologías el Supersonic Inflatable Aerodynamic Decelerator (SIAD) (Decelerador Supersónico Inflable Aerodinámico) que es un tubo inflable de Kevlar localizado alrededor del vehículo que actuará como un ballute (acronimo que mezcla los terminos balloon y parachute, es decir, globo y paracaidas) creando resistencia atmosférica para ayudar a reducir la velocidad de reentrada, y el Supersonic Ring-Sail (SSRS) un paracaidas similar a los que actualmente se utilizan en los aterrizajes de sondas en Marte, pero de un tamaño dos veces mayor.

Personal tanto del Jet Propulsion Laboratory (organismo a cargo del poryecto) junto a miembros del programa de globos de la NASA arribaron a Kauai a principios de Abril para comenzar los preparativos tanto del vehículo como del sistema de lanzamiento, con la intención de efectuar el vuelo durante la primera ventana de lanzamiento que se extendió desde el 3 de Junio hasta el 14 del mismo mes. Luego de que la misma concluyera sin poder tener ni una sola oportunidad de vuelo debido a que los vientos predominantes hubieran transportado el globo fuera de la zona desigtanada para la prueba sobre el Océano Pacífico, la campaña debió posponerse ya que el tiempo de uso del complejo asignado al proyecto LDSD había finalizado. Luego, el 24 de Junio, la NASA anunció que una nueva ventana de lanzamiento estaba disponible a partir del 28 de Junio y que se extendería hasta el 3 de Julio inclusive.

A diferencia de lo ocurrido durante la primer ventana de lanzamiento, la primera oportunidad de vuelo llegó acompañada de un pronostico meteorológico alentador, por lo cual muy temprano en la mañana del dia 28, comenzaron los preparativos para la prueba.

La maniobra de inflado del globo -manufacturado por Aerostar y con un volumen de 39.000.000 de pies cúbicos- comenzó alrededor de las 17:45 utc (7:45 hora local), y se completó a las 18:40 utc. Una vez que todo el personal dejó libre la pista de lanzamiento, el balón fue liberado del carrete de sujeción a las 18:46 utc y luego de avanzar hacia la torre de lanzamiento, el gigante de plástico y helio tomó al oficilamente designado LDSD TV-1 (Test Vehicle 1 / Vehiculo de Prueba 1) y ambos emprendieron el ascenso a las 18:47 utc.

Vista en detalle del LDSD TV-1 mientras ascendía. Los dos brazos ubicados a cada lado del vehiculo contienen algunos sensores utilizados por el personal que comanda el globo durante el vuelo, antes de la eyección. Imagen:Reuters


Durante la primera hora de vuelo, en el inicio del ascenso a la altitud prevista de 120.000 pies, el globo desarrolló una trayectoria de vuelo hacia el noreste. A medida que el ingenio continuó subiendo, los vientos dominantes fueron modificando progresivamente la trayectoria de vuelo primero hacia el norte para, más tarde, adquirir el derrotero definitivo hacia el oeste, cruzando la costa occidental de Kauai internandose sobre el Océano Pacífico.

Luego de dos horas de vuelo, el globo cruzó la punta norte de la isla de Ni'ihau y se acercó a la zona de prueba designada. Una vez que la nave se ubicó lo suficientemente lejos de tierra para asegurar un impacto en el mar, si algo saliera mal con el lanzamiento del cohete, el Centro de Control del JPL inició los controles previos para la prueba y estableció el tiempo de eyección alrededor de las 21:00 utc.

A medida que el momento de la verdad se acercaba, las autoridades del PMRF finalmente autorizaron la prueba y exactamente a las 21:05 utc fue liberado el TV-1 desde el globo. Luego de unos instantes de caída libre, el cohete propulsor Star-48 se encendió. Bajo estas líneas podemos ver una imagen de alta resolución de esa parte del vuelo. El balón, desinflándose es claramente visible abajo a la izquierda de la imagen.

El LDSD iniciando su vuelo balístico con el propulsor encendido. Abajo a la izquierda se puede ver el balón desinflándose. Credito: CSBF y The Palestine Herald


Luego del encendido, el TV-1 inició la porción balística del vuelo, incrementando progresivamente su velocidad y altitud. A los T+48 segundos el vehiculo alcanzó Mach 2, doce segundos mas tarde escaló hasta Mach 3, y finalmente a los T+70 segundos al tiempo que el cohete se apagó, el TV-1 llegó a su máxima velocidad de Mach 4, alcanzando una altitud cercana a los 180.000 pies. Luego, despues de unos tensos segundos de espera , todos en el Control Principal de la misión estallaron en aplausos al ver el despliegue perfecto del SAID en T+80 segundos.

Las cámaras de TV en la transmisión en vivo del evento mostraban el borde exterior del TV-1 con el SIAD inflado cuando el vehiculo inicio su descenso y tambien los rostros expectantes delos miembros del proyecto mientras aguardaban el despliegue del paracaídas. Finalmente a los T+160 segundos el paracaidas anular finalmente se desplegó, pero esta vez las muestras de alegría no durarían demasiado ya que según lo que se podía apreciar en la imagen de video el paracaidas no se habia desplegado correctamente y presentaba una forma anormal. Este hecho sería confirmado por el control principal a los T+210 segundos..

A partir de ese momento, la transmisión en vivo mostraría alternativamente, el ahora desinflado SIAD ondeando en el aire, y el paracaídas desplegado parcialmente mientras el TV-1 descendía a 40 metros por segundo. Como resultado del fallo del paracaídas, el impacto del vehículo con la superficie del Océano, que ocurrió 40 minutos después, fue mas violento de lo esperado. .

Algunas horas después, el navío de recuperación Kahana alcanzó la zona de impacto y localizó el vehículo que se encontraba apenas semi-sumergido gracias al aire contenido aún dentro de la estructura del SAID. Dos buzos de la armada expertos en desactivación de munición nadaron hacia él para asegurarse de que todos los componentes explosivos se encontraban desactivados.

Una vez verificado esto, el TV-1 fue izado a bordo para su transporte a Port Allen, Kauai, el 29 de Junio de 2014. La góndola de sujeción, así como la caja negra conteniendo los datos y el paracaidas, como tambien el globo serían igualmente recogidos de las aguas del Pacífico ese mismo día.

Horas después de su exitoso vuelo de ingeniería, el primer vehiculo de prueba del proyecto Low-Density Supersonic Decelerator de la NASA es subido a bordo del buque de rescate Kahana. Imagen: NASA/JPL-Caltech


Luego de la recuperación, Mark Adler, manager del proyecto LDSD para el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California declaró que "El vehículo de prueba funcionó maravillosamente, y pudimos alcanzar todos nuestros objetivos de vuelo. Recuperamos todo el hardware y las grabadoras de datos y por ende podremos aplicar las lecciones aprendidas de esta información a nuestros futuros vuelos.".

Por su parte, Ian Clark, investigador principal del proyecto LDSD afirmó que "debido a que nuestro vehículo voló tan bien, tuvimos la chance de obtener puntos extra de aprendizaje con el Supersonic Inflatable Aerodynamic Decelerator [SIAD]," agregando que "todo indica que el SIAD se desplegó perfectamente, y gracias a ello, tuvimos la oportunidad de testear la segunda tecnología, el enorme paracaídas supersónico, el cual se encuentra casi dos años adelantado en nuestra agenda de desarrollo.".

En otra entrevista, Clark se refirió al estado del TV-1 luego de la prueba "El vehículo esta intacto. Aun a pesar que el paracaídas no funcionó al 100% como se esperaba, un dispositivo de ese tamaño tirando de él generaba aun suficiente rozamiento atmosférico como para que este impactara en el agua a digamos una velocidad de entre 20 y 30 millas por hora."

"Este vuelo nos recuerda por que la NASA se ocupa de problemas técnicos difíciles, y por qué ponemos a prueba las cosas: para aprender y construir las herramientas que necesitaremos para el futuro de la exploración espacial" dijo Dorothy Rasco, administradora asociada adjunta del Space Technology Mission Directorate de la NASA en Washington.

En un modo más realista, el ingeniero de la NASA Dan Coatta dijo que "los ingenieros no miramos el problema del paracaídas en la prueba de 28 de Junio como un fracaso sino como una manera de aprender más y aplicar ese conocimiento a las pruebas futuras", agregando que "En cierto modo, esa es una experiencia más valiosa para nosotros que si todo hubiese salido exactamente de acuerdo al plan ".

La injustamente ignorada contribución de la Columbia Scientific Balloon Facility

Desde el inicio de la fase operacional del proyecto, mientras efectuabamos el seguimiento de las noticias sobre el proyecto en los diversos medios advertimos que tanto en la conferencia de prensa del 2 de Junio, en los diferentes articulos y reportajes e incluso en la cobertura en vivo del evento, la NASA no hizo casi mención a la labor de los hombres de la Columbia Scientific Balloon Facility y su fundamental contribución al éxito de de la prueba. Durante nuestra "cobertura" de la prueba a través de nuestra cuenta de Twitter (@stratoballoon) lo mencionamos:

Recientemente, para agregar algo mas de balance a esta situación el Palestine Herald, un periódico local de la ciudad de Palestine, Texas, donde se encuentra la mencionada instalación publicó un artículo escrito por Mary Rainwater que destaca la contribución de aquella al proyecto y nos ofrece la oportunidad de leer sus vivencias.

La torre de lanzamiento construida especialmente para el proyecto LDSD por la firma Foremost de Canada bajo diseño de la Columbia Scientific Balloon Facility. Imagen: CSBF y The Palestine HeraldEn palabras de Danny R. J. Ball Manager de la CSBF la prueba LDSD "fue la misión tecnológicamente más desafiante y espectacular que vivimos en los 50 años que la CSBF ha estado volando balones"

"Debido a que el motor cohete podía explotar durante el lanzamiento, no podíamos usar nuestra habitual técnica de lanzamiento dinámico en la cual tenemos gente relativamente cerca de la carga útil," afirmó Ball. "Tuvimos que desarrollar una nueva técnica que involucraba una torre estática de lanzamiento de 45 toneladas y nuevos dispositivos para el tren de vuelo y electrónica que nos permitió permanecer a una distancia segura del cohete durante el lanzamiento".

Al principio se consideró construir un vehículo de lanzamiento con mando a distancia, pero ese concepto se descartó en favor de una idea completamente nueva: una torre estatica de cerca de 25 metros de altura, con un ascensor para llevar la carga útil a la parte superior de la misma. La carga útil cuelga de un brazo de alrededor de 5 metros de largo, que la sostiene hasta que el globo la toma. El brazo cuenta con un sistema que los hace pivotar a un lado una vez tomada la carga para asegurarse de que ésta no lo impacte. La torre de lanzamiento no necesita anclajes o un tipo especial de superficie para funcionar. Cuenta con estabilizadores y contenedores de lastre para proporcionar la estabilidad necesaria para las grandes globos y cargas pesadas.

Todos los componentes del sistema son portátiles y pueden ser transportados a otros lugares, aunque la plataforma de la torre de lanzamiento no es autopropulsada, y necesita un camión para moverla. Tanto la torre como el vehículo que sirve para sujetar el globo fueron construidos por Foremost una empresa de ingeniería de Calgary, Canadá.

La CSBF también ha desarrollado un nuevo sistema de simulación por ordenador que en base a los datos de viento de bajo nivel, calcula donde debe colocarse el vehículo que sostiene el globo para permitir que el balón ascienda directamente sobre la torre de lanzamiento.

Además de su uso para los vuelos del proyecto LDSD, el nuevo sistema proporcionará al programa de globos un nuevo y más seguro método de lanzar grandes cargas, así como también un mejor manejo de cargas potencialmente peligrosas.

Refiriéndose al momento del lanzamiento, que fue a todas luces perfecto, Ball comentó: "Cuando ese enorme globo y el cohete iniciaron su ascenso, las salas de control estallaron en gritos y aplausos que sonaban como si Willie Mays hiciera un jonrón en la novena entrada," agregó.

"Todos nosotros en la CSBF estamos muy orgullosos de nuestros ingenieros, técnicos y meteorólogos quienes apoyaron este proyecto a lo largo de los últimos dos años y medio." Bajo estas lineas puede apreciarse una imagen de los miembros de la CSBF posando frente al TV-1 en las instalaciones de Hawaii.

El equipo de la CSBF que participó de la prueba del proyecto LDSD en Hawaii. Imagen: CSBF y The Palestine Herald

El próximo año, se llevarán a cabo otros dos lanzamientos también desde Barking Sands, Hawaii como parte del proyecto. Sin embargo, para estas pruebas se utilizarán otros dos modelos de vehículos de prueba que se están construyendo actualmente.


Entradas antiguas