Lo último

  •     29/5/2014 Se inicia campaña de lanzamiento de globos de la Agencia Espacial Japonesa (JAXA) desde el campo aereo multiproposito de Taiki, en el norte de Japón. Se efectuarán tres lanzamientos.
  •     Las cargas utiles a ser lanzadas estarán relacionadas con un experimento de microgravedad, la prueba de un futuro planeador a ser usado en Marte y una prueba de un globo de superpresión de nuevo diseño.
  •     ...Y como siempre, permanezcan atentos a las ultimas novedades a traves de StratoCat, unico sitio que informa del acontecer mundial del balonismo científico.

Vuelo de prueba de World View Enterprises en Nuevo Mexico - 22/6/2014


Roswell, Nuevo Mexico.- World View Enterprises Inc. (WVE) la compañía de Arizona que el año pasado hizo su entrada al campo del balonismo para ofrecer vuelos estratosféricos de tipo turístico, anunció esta semana que a mediados de Junio realizó exitosamente una prueba a escala de sus sistema de vuelo que utilizará a futuro para transportar seres humanos al borde de la estratósfera.

El vuelo tuvo lugar desde la cabecera de la pista 17/35 del Roswell Industrial Air Center en el sudeste de Nuevo Mexico, el 18 de Junio. El globo, que mostramos en la imagen de más abajo, fue lanzado a las 7:45 hora local (13:45 utc) y permaneció en vuelo más de 5 horas, alcanzando una altitud máxima de 120.000 pies. El año pasado, WVE realizó otros vuelos desde la misma locación en Roswell, para testear diferentes componentes del tren de vuelo de su sistema y el globo propiamente dicho.

Vuelo de Prueba Tycho--Personal de tierra se prepara para el lanzamiento - Credito-World View, J. Martin Harris Fotografo


Mientras volaba a máxima altitud, las cámaras de video obtuvieron imágenes de alta calidad de la vista desde la estratósfera, similares a las que disfrutarán los pasajeros y tripulación de los futuros vuelos tripulados que la compañía planea ofrecer a partir del año 2016.

Una vez que la fase de vuelo nivelado finalizó, la valvula del globo fue activada liberando gas y haciendo que el ingenio descendiera hasta los 50.000 pies donde el parafoil fue desplegado para permitir el planeo de la carga útil hacia tierra tal y como se muestra en la imagen de la derecha.

Vuelo de prueba Tycho--El parafoil de World View desplegado a una altitud de 50,000 pies. Credito de la imagen: World ViewDe acuerdo con WVE, esta altura estableció un nuevo record de altitud de apertura de este tipo de paracaidas.

A pesar de que no existe un registro oficial sancionado por la Fédération Aéronautique Internationale (FAI) el otro intento conocido de utilizar un parafoil guiado para recuperar la carga util de un globo fue testeado por la Division Globos de la agencia espacial francesa CNES en dos vuelos realizados desde ESRANGE en Suecia en 1998 y 1999. En ambos vuelos, el parafoil fue desplegado a una altura de 32.000 pies, bastante por debajo de la marca establecida por WVE.

El vuelo sirvió para ejecutar la secuencia completa de vuelo de la futura capsula "Voyager", pero sin la cápsula, utilizando en su lugar una carga útil a una escala de 1/10. Durante la misión varios componentes esenciales fueron testeados incluyendo el segmento operativo de tierra y la seguridad del paracaidas de respaldo, obteniendo información vital acerca del comportamiento del sistema de guiado remoto y la aerodinámica del parafoil.

El vuelo del pasado 18 de Junio fue asimismo el vuelo inaugural del vehículo "Tycho", un aparato rehusable que permitirá realizar experimentos en campos como comunicaciones, vigilancia, sensoreo remoto, respuesta inmediata y lanzamiento de cargas utiles micro satelitales. El objetivo de largo plazo es proveer un acceso al espacio cercano a bajo costo para investigadores, empresas privadas y agencias gubernamnetales.



A pesar de que el año pasado, cuando WVE se presentó en sociedad, la compañía anunció que los globos serían lanzados desde las instalaciones de Spaceport America en Nuevo Mexico, actualmente los planes están cambiando y los primeros vuelos podrían ser efectuados desde Page, Arizona. Dos factores influyeron decisivamente para el cambio de locación, uno de naturaleza meteorológica y el otro que puede ser explicado en términos políticos.

En el aspecto meteorológico, el área que rodea a la ciudad de Page y especialmente la zona aledaña al lago Powell posee características ideales para lanzar globos debido a condiciones particulares en los regimenes de vientos del lugar.. Esa es la razón principal por la cual el National Center of Atmospheric Research realizó un gran numeros de vuelos estratosféricos en la zona durante la deacada de los años 60's e incluso planeó establecer una base semi-permanente allí.

En cuanto a los factores políticos detrás del cambio estos tuvieron su origen en Abril pasado, cuando el Gobernador del estado de Arizona firmó una Ley denominada House Bill 2163 la cual permite a las empresas obtener la exención de la responsabilidad por los pasajeros de los vuelos espaciales comerciales, de conformidad con las normas federales vigentes en el área. El proyecto de ley describe los posibles riesgos de los vuelos espaciales a los pasajeros y establece los términos y condiciones de una renuncia, siendo un punto fundamental para el desarrollo de un negocio comercial sustentable en torno a las actividades espaciales.

El vuelo reciente del sistema "Tycho", abre la puerta a más pruebas durante el año, y allana el camino para la puesta en marcha de los vuelos tripulados en globo en 2016 que WVE ya están vendiendo a $ 75.000 por asiento.

En una comunicación privada con StratoCat, la compañía nos aseguró que los globos a utilizar en los vuelos tripulados no serán comprados a terceras partes sino fabricados por WVE, para poder mantener una estricta supervisión sobre los procesos de manufactura y la calidad final de los mismos.

Agradecemos a Kylie Tray de Kirvin Doak Communications por la información provista.


Se retrasa en Hawaii campaña de lanzamiento del proyecto LDSD - 13/6/2014


Barking Sands, Kauai.- La NASA anunció ayer que finalmente no se realizará el vuelo de prueba del proyecto Low-Density Supersonic Decelerator (LDSD) desde las instalaciones del Pacific Missile Range Facility (PMRF) en Kauai, Hawaii, en su período designado. La razón es que las condiciones meteorológicas no fueron las adecuadas para el lanzamiento del enorme globo que transportará al vehiculo de prueba sobre espacio aéreo controlado en el Océano Pacífico, ya que las posibles trayectorias lo alejaban de la zona asignada a la prueba.

Como recordarán de anteriores actualizaciones, el objetivo del proyecto LDSD es lanzar en un globo estratosférico un vehiculo con forma de platillo volante que posee un cohete propulsor. Una vez que el conjunto alcance la estratósfera será lanzado en caida libre, para segundos después encender sus cohetes e iniciar una trayectoria balística a velocidades supersónicas para simular una operación de reentrada orbital en la atmósfera del planeta Marte. La prueba busca demostrar y evaluar la performance de un sistema inflable de frenado denominado Supersonic Inflatable Aerodynamic Decelerator (Decelerador Supersonico Inflable Aerodinámico) y un nuevo tipo de paracaidas supersónico denominado Supersonic Ring-Sail.

La campaña comenzó oficialmente el 2 de Junio con una conferencia de prensa realizada en las instalaciones del PMRF, que fue transmitida en vivo por NASA TV. La misma contó con la presencia del Capitan Bruce Hay, comandante del PMRF, Mike Gazarik, Administrador Asociado de la NASA para Tecnología Espacial, Mark Adler y Ian Clark,quienes eran respectivamente Gerente de Proyecto e Investigador Principal del proyecto LDSD. Curiosamente, a pesar del importante rol de la división globos de la NASA en el proyecto, ningún representante de la Columbia Scientific Balloon Facility estuvo presente en la conferencia.

Representación artística de la porción de vuelo balístico del vehículo del proyecto LDSD. Crédito de la imagen: NASA


Al día siguiente, 3 de Junio se abría la ventana de lanzamiento pero no se pudo realizar el vuelo debido a las condiciones meteorológicas. Lo mismo ocurriría en las fecha subsiguientes del 5, 7 y 9 de junio. El 10 de junio la agencia anunció que las previsiones meteorológicas para el 11 de junio por la mañana se acercaban bastante a lo ideal pero muy cerca de los límites de los parámetros de lanzamiento y por lo tanto los responsables de la misión evaluarían las condiciones imperantes la misma mañana del vuelo. Finalmente el intento se volvería a cancelar fijando la última chance de vuelo para el 14 de junio.

Sin embargo, en una conferencia de prensa realizada ayer en el PMRF Mark Adler y Ian Clark, anunciaron que el tiempo de uso del complejo reservado para el proyecto LDSD finalizaba el sábado 14 de junio y dado que ese último día, las condiciones meteorológicas resultaban inadecuadas, la NASA no podría realizar la prueba. "Necesitamos de los vientos de niveles medios entre 15.000 y 60.000 pies para llevar al globo fuera de la isla. Si bien hubo varios días que se aproximaron ninguno de ellos presentó las condiciones de viento adecuadas." A pesar de que el equipo había investigado durante más de 2 años las condiciones de vientos en Kauai, las que resultaban adecuadas para realizar la prueba, este año el clima ha tenido un comportamiento inesperado, con regímenes de vientos poco adecuados para la misión

Actualmente la nasa continúa buscando opciones para establecer una nueva ventana de lanzamiento hacia fin del mes de Junio, trabajando coordinadamente con las autoridades del PMRF .

Permanezcan atentos !


Campaña de globos en Australia para estudiar cenizas volcanicas - 26/5/2014


Corroboree, Australia.- Personal de la NASA, junto con científicos de la Universidad de Wyoming están llevando adelante durante Mayo una campaña de lanzamiento de globos para hacer mediciones de una nube volcánica procedente de la vecina Indonesia. La campaña, que se está desarrollando en el Territorio Norte de Australia, como parte de un esfuerzo para comprender mejor los efectos climáticos de las erupciones volcánicas, se centra sobre todo en las cenizas proyectadas a la atmósfera por el monte Kelud un volcán situado en el este de Java, en Indonesia, que entró en erupción en Febrero de 2014.

Globos de pequeño porte, transportando instrumentos ligeros han sido lanzados desde la ciudad de Darwin, desplazándose a lo largo de la columna de cenizas sobre el Océano Indico mienrtras que globos estratosféricos de mayor tamaño son lanzados desde Corroboree, una remota area rural localizada a unas 60 millas al Sur de Darwin. Estos están destinados a transportar el contador de partículas óptico (OPC), desarrollado por la Universidad de Wyoming. Mientras que los primeros son descartables, el instrumento OPC debe ser recuperado después del vuelo, de ahí la necesidad de elegir cuidadosamente el lugar de lanzamiento..

Bajo estas líneas podemos ver los preparativos del primer vuelo de uno de los grandes globos que ocurrió el 22 de mayo en Corroboree.

Tanques de helio que se usan para llenar los globos que los investigadores están preparando para lanzar en Australia - Credito de la Imagen: NASA


"...El lanzamiento del balón estratosférico fue una enorme tarea, y la recuperación tanto del instrumental como del globo al día siguiente involucró el abrirnos paso en la vegetación por más de una milla en terreno de dificil acceso y en condiciones de gran humedad y calor..." afirmó Duncan Fairlie, científico del centro de investigación de la NASA Langley en Virginia e investigador principal de la campaña.

La iniciativa se denomina Experimento Klash (Kelud Ash) y en palabras del propio Fairlie "...su propósito es caracterizar mucho mejor el tamaño, composición y propiedades ópticas de las particulas emitidas a la estratósfera por las emisiones de una erupción volcánica relativamente "fresca"...". Ademas de las mediciones efectuadas por medio de globos, se efectuarán observaciones complementarias utilizando los satélites de la NASA SAGE y CALYPSO que mediran respectivamente aerosoles, ozone y vapor de agua y detectarán nubes y aerosoles.

Hasta el momento, todos los vuelos realizados con globos permitieron a los científicos obtener excelentes muestras de la nube volcánica a una altitud de unos 20 kilometros, que serán analizadas para la obtención de datos en el corto plazo.

Según se informó, la campaña finaliza a finales del mes de Mayo.


Se inicia la campaña de lanzamiento estratosférico para el proyecto LDSD en Hawaii - 16/5/2014


Barking Sands, Kauai.- Personal de la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF) ha sido destacado a finales de Abril a Kauai, la isla más septentrional del archipiélago de Hawaii, para llevar a cabo desde el mes de Junio el lanzamiento de un globo estratosférico que servirá como prueba para el proyecto Low-Density Supersonic Decelerator (LDSD). Dicha iniciativa, que se desarrolla bajo la égida del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA. El vehiculo a ser lanzado (propulsado por cohetes y con forma de "platillo volante") ha completado su fase de ensamblado en el día de ayer, y ahora será sometido a varias pruebas y ensayos de lanzamiento, antes de la primera oportunidad de lanzamiento que ha sido fijada para el 3 de Junio.

El globo que transportará a la estratósfera el vehiculo, será lanzado desde la pista principal del aeropuerto del Pacific Missile Range Facility (PMRF) en Barking Sands, en la costa occidental de Kauai. El PMRF es la instalación más grande de su tipo, totalmente instrumentada para efectuar pruebas con misiles, permitiendo la operación y seguimiento simultáneos de submarinos, barcos, aeronaves y vehículos espaciales. El complejo abarca una superficie oceánica y subacuática de 1100 millas cuadradas, y casi 42000 millas cuadras de espacio aéreo controlado.

"...El vehículo de prueba (denominado Supersonic Flight Dynamics Test Vehicle) arribó al PMRF el 17 de Abril. Desde entonces, lo hemos estado preparando para el vuelo. Las tareas de ensamblaje finalizaron el 30 de Abril, cuando montamos en él su cohete propulsor Star-48..." dijo Mark Adler, investigador principal del proyecto. El transporte del enorme vehículo se realizó desde la Base March de la reserva aérea, en California utilizando un avión militar de carga C-17 Globemaster III perteneciente al Ala de Movilidad Aérea 452 de la Fuerza Aérea de los EE.UU.

La razón principal para que la NASA eligiera un lugar tan remoto para lanzar sus globos, se puede resumir en una palabra: SEGURIDAD. Esa fue también la razón del desarrollo de la nueva torre de lanzamiento, diseñada por la CSBF especialmente para el proyecto. La torre (foto) permitirá colgar el vehículo de ensayo a una altura segura para el lanzamiento, algo que la agencia considera vital teniendo en cuenta que el vehiculo posee adosado un cohete propulsor de alto poder.

In this picture, NASA's saucer-shaped experimental flight vehicle is prepared for a Range Compatibility Test at the US Navy's Pacific Missile Range Facility in Kauai, Hawaii.
Image Credit:NASA/JPL-Caltech


NASA invitó a la prensa a una presentación que tendrá lugar en el PMRF el 2 de Junio, para ofrecer un pantallazo de la misión, seguido por una visita al área de lanzamiento, el centro de operaciones y un tour general por las instalaciones.

Asimismo, la agencia informó que cualquier persona con acceso a internet podrá ver en vivo el video transmitido desde el vehículo a tierra. Las imágenes de baja resolución generadas desde el "platillo" en vuelo se espera que muestren la fase de caída libre luego del desprendimiento de su globo transportador y el momento de encendido del cohete que lo elevará en vuelo balístico hasta el borde mismo de la estratósfera.

A modo de ejemplo, bajo estas lineas les ofrecemos un fragmento de video -de baja calidad, ciertamente- de un experimento análogo llevado a cabo por la NASA en 1968, en el marco de un proyecto denominado PEPP (Planetary Entry Parachute Program) que sirvió para testear sistema de frenado en paracaídas para el proyecto Voyager-Mars. El globo estratosférico fue lanzado desde el Parque Aéreo Industrial de Roswell, Nuevo Mexico (que también sirviera como base de lanzamiento para la misión Red Bull Stratos en 2012) mientras que la parte final del vuelo y la prueba de vuelo en sí se realizó sobre el Polígono de Pruebas con Misiles de White Sands.



Es de destacar, que el interés de la comunidad científica por lanzar balones desde Hawaii, no es nuevo.

Ya en 1967, el National Center for Atmospheric Research (NCAR) efectuó una relevamiento de los posibles sitios de lanzamiento para globos estratosféricos de gran porte a petición del grupo del Dr. Luis Alvarez del Laboratorio de Ciencias del Espacio, de la Universidad de California en Berkeley. El grupo estaba preparando un experimento denominado HAPPE (High Altitude Particle Physics Experiment) que había sido diseñado para su recuperación en el mar. Planeaban realizar vuelos durante el verano sobre el Pacífico desde California, y querían saber si Hawaii podía ser un buen punto de lanzamiento para vuelos durante el invierno. A pesar de que el relevamiento logró identificar al menos tres sitios potenciales, finalmente los vuelos no se llevaron a cabo.

Los primeros vuelos realizados por la NASA en las islas tuvieron lugar exactamente hace treinta años: entre Marzo y Abril de 1984, la misma organización a cargo de las operaciones de lanzamiento para el proyecto LDSD (por entonces denominada National Scientific Balloon Facility) realizó tres misiones, también desde el PMRF en Barking Sands, con el objetivo de lanzar un experimento de rayos cósmicos para la Universidad de Chicago.

Volviendo a la prueba que nos ocupa, este primer vuelo servirá para adquirir un mejor conocimiento acerca del comportamiento del nuevo vehículo, y que si se completa de forma exitosa, allanaría el camino para que en 2015, se realicen cuatro vuelos con otros dos vehículos que se están construyendo. Los datos obtenidos del experimento en los meses próximos, vendrán a llenar un vacío de información de casi cuatro décadas, en lo atinente a los procesos de desaceleración en la atmosfera de otro planeta y ayudarán a consolidar la tecnología que usará la NASA en las décadas venideras para hacer descender en forma segura, su futura generación de rovers de exploración..

Estén atentos!


Cápsula la la misión Red Bull Stratos donada al Museo Smithsoniano - 14/4/2014


Washington D.C.- La cápsula desde la cual el paracaidista Austríaco Felix Baumgartner saltó sobre Nuevo Mexico el 14 de Octubre de 2012 se incorporará a la colección permanente del Museo Nacional del Aire y el Espacio del Instituo Smithsoniano. La cápsula se presentará en la exhibición denominada "Red Bull Stratos: Mission to the Edge of Space" desde el 2 de Abril hasta el 26 de Mayo, en el edificio del museo en Washington, D.C.

Al finalizar la muestra, el vehiculo de Baumgartner, junto a su traje presurizado y el paracaidas se alojarán en forma permanente en el centro Steven F. Udvar-Hazy que pertenece al museo y se encuentra localizado en Chantilly, Virginia.

La exhibicion Red Bull Stratos: Mission to the Edge of Space estará disponible del 2 de Abril al 26 de Mayo de 2014. Credito: foto de Eric Long, Smithsonian Institution


"...La góndola que transportó a Felix Baumgartner a una altura de 24 millas, y el traje presurizado y paracaídas que lo protegieron durante su viaje de regreso, son grandes incorporaciones al acervo del museo que ya posee una gran colección de aeronaves y vehiculos espaciales que son los que empujaron los limites de la tecnología y demostraron la determinación del hombre......" afirmó Tom D. Crouch, curador de aeronáutica del Museo Smithsoniano.

La misión llevada adelante con el auspicio de Red Bull, ha tenido una fuerte presencia en los medios últimamente. Primero, en Enero fue parte de una exhibición en el Museo Nacional de la Fuerza Aérea de los EE.UU. en Dayton, Ohio, que también aloja diversos artefactos relacionados con el balonismo científico tales como las gondolas utilizada por el coronel Joe Kittinger en los programas Manhigh y Stargazer. Complementariamente, la Universidad de Daytonb ofreció una charla en el Auditorio Chudd el 24 del mismo mes, acerca de los desafíos y logros del proyecto. El coloquio estuvo a cargo de Art Thompson -Director Técnico del proyecto-, Jon Clark -Director Médico- y el mismo Kittinger -Director de Operaciones de Vuelo y Seguridad-.

Un mes más tarde, el salto de Baumgartner fue la figura central de un comercial de 30 segundos presentado por GoPro (fabricante de cámaras de alta definición) durante la edición XLVII del SuperBowl. Algunos días mas tarde, la compañía publicó en internet el video completo de casi 8 minutos de duración que muestra fragmentos nunca antes vistos del salto tomados por las distintas cámaras GoPro adosadas al traje del paracaidista Austríaco. Bajo estas lineas puede verse dicho video.



Casi un tercio del acervo histórico del nuevo hogar de la capsula de Red Bullo Stratos en el Museo Smithsoniano está formado por aviones y vehiculos espaciales que fueron totalmente innovadores o se asocian con eventos históricos importantes, o logros tecnológicos y científicos de relevancia. Respecto de los vuelos en globo, el museo posee una importante colección de gondolas y capsulas utilizadas en varias misiones tripuladas históricas.

Una de ellas es la que utilizó Nicholas Piantanida en 1966, durante su malogrado intento de romper la marca de caída libre establecida seis años antes por Kittinger, en el marco del proyecto civil "Stratojump".


La NASA presenta vehiculo de prueba del proyecto LDSD - 11/4/2014


Pasadena, California.- El pasado 9 de Abril, miembros de la prensa fueron invitados por la NASA a ingresar a una de las salas limpias ubicada en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California. Una vez allí se encontraron con un vehículo en forma de "platillo volante" que será lanzado en un globo estratosférico en Junio próximo con el objetivo de efectuar una simulación de reentrada orbital marciana, El vehiculo es similar a los que serán utilizados para la exploración marciana en el futuro y forma parte del programa Low-Density Supersonic Decelerator (LDSD) cuyo objetivo es realizar pruebas de nuevas tecnologias de desaceleración para su aplicación en la exploracion planetaria, tanto de nuestro vecino rojo, como de otros cuerpos celestes que tengan atmósfera. La prensa pudo entrar a la sala limpia mientras los técnicos del proyecto preparaban el vehículo para su transporte..

Bajo estas lineas puede apreciarse una imagen del mismo. Las pruebas de vuelos tendrán lugar desde las instalaciones del Pacific Missile Range Facility en Kauai, Hawaii y estarán a cargo de la Columbia Scientific Balloon Facility, de Palestine Texas.

NASA workers at the agency's Jet Propulsion Laboratory, wearing clean room


Los vuelos han sido denominados Pruebas Dinamicas de Vuelo Supersónico (Supersonic Flight Dynamics Tests o SFDT) y consistirán en el lanzamiento a bordo de un globo estratosférico del mencionado "platillo volador", el cual es propulsado por cohetes. Una vez en la estratosfera sera lanzado en caida libre e inmediatamente serán disparados los cohetes que pondrán al vehiculo en una trayectoria balística a velocidad supersónica para simular la operación de reingreso en la delgada atmósfera de Marte (ver abajo perfil de vuelo). El objetivo final es demostrar y evaluar dos sistemas denominados Desacelerador Supersonico Aerodinamico Inflable (Supersonic Inflatable Aerodynamic Decelerator o SIAD) y un paracaidas anular de nuevo diseño denominado Supersonic Ring-Sail (SSRS) parachute technologies.

Perfil de vuelo propuesto para las cuatro pruebas a realizarse. Image Credit:NASA/JPL

A pesar de que no fue mencionado por la prensa, el proyecto resulta un gran desafio para el programa de globos de la NASA: debido a las politicas de seguridad de la agencia que no permiten que personal de la misma opere en cercanias de un vehiculo que posea un motor cohete. Esto automaticamente forzó a descartar el metodo convencional de lanzamiento dinámico de globos que utiliza actualmente. Al principio se pensó en utilizar un vehiculo a control remoto, pero mas tarde dicha idea fue descartada en favor de un enqfoque aun mas novedoso: construir una torre (de 25 metros de altura) con un elevador para subir la carga util hasta el tope a una altura segura. El vehiculo colgara de un brazo rebatible de 5 metros de largo que lo sostendrá hasta el momento que el globo tome la carga.

El nuevo sistema construido por Foremost una firma Canadiense de ingeniería fue testeado exitosamente durante la ultima campaña de lanzamiento de balones en 2013 en Fort Sumner, Nuevo Mexico.

Permanezcan atentos a mayores noticias sobre el tema, en las proximas semanas.


No era de la NASA el globo estratosférico caido en Argentina - 18/3/2014


Las Heras, Santa Cruz, Argentina.- Durante la tarde de ayer, comenzó a propagarse por los diversos medios nacionales Argentinos una curiosa noticia que afirmaba que un "globo aerostático de la NASA" (sic) cayó en la Provincia de Santa Cruz.

El lugar exacto se ubica a unos 70 kilómetros de la ciudad de Las Heras, localidad ubicada en el Valle del Rio Deseado, en el norte de la Provincia. El reportaje inicial fue publicado junto a varias fotografias del hallazgo la envoltura del mismo y parte del instrumental en el sitio web del matutino local Periodico Las Heras.

Según la crónica la caída del balón habría sido informada por personal de la agencia espacial norteamericana a las autoridades del aeroclub local, quienes inmediatamente tomaron contacto con la Direccion de Defensa Civil. Luego del correspondiente rastreo, personal de Defensa Civil de Las Heras y Pico Truncado localizó el artefacto en la estancia "San Roque". Segun se puede apreciar en las imagenes que mas abajo reproducimos y que corresponden a la cronica del Periódico Las Heras, es claramente visible la envoltura de un globo de tipo estratosférico, de pequeño porte y diverso instrumental incluyendo paneles solares que parecen haberse dañado con el impacto contra el suelo.



La información cita a otro medio local, la Agencia de Noticias Austral, que afirma que el globo corresponde a la misión Super-Tiger lanzado por la NASA en la Antártida. Como recordarán nuestros lectores, dicho instrumento efectivamente voló desde la base McMurdo, efectuando un periplo de 55 días que estableció un nuevo record de duración para los globos de la NASA en la Antártida.

Si bien se trata de un dato de la realidad sobre una misión que efectivamente existió, dificilmente el globo encontrado en Santa Cruz pertenezca a dicha experiencia. Super-Tiger fue lanzado el 8 de Diciembre de 2012 y finalizó su recorrido el 1º de Febrero de 2013, aterrizando a unas 350 millas náuticas al NNO de la base de McMurdo, luego de completar tres vueltas al polo sur. Es casi imposible que un globo de helio tan grande permanezca en vuelo casi un año entero,sin ser advertido por nadie y sin perder altura. Asimismo, los globos utilizados por la NASA para el transporte de cargas pesadas en vuelos de larga duración se ubican en el orden de los 800.000 metros cubicos de volumen, por lo que una vez desinflados en tierra, el polietileno de su envoltura ocuparia varias hectareas de superficie, lo que claramente no es el caso del que fuera encontrado en Las Heras.

Es decir que dicha afirmación, como mínimo, carece de fundamento.



Pero entonces ¿de donde proviene el balón?.

Nuestra primera conjetura fue que podría tratarse de uno de los balones utilizados por científicos del proyecto BARREL, como parte de un programa relacionado con la NASA para el estudio de los cinturones de radiación Van Allen. Por ello, desde StratoCat tomamos contacto con Robyn Millan, investigadora principal del proyecto, quien después de analizar las fotos nos confirmó que no se trataba de uno de los 20 globos lanzados por ellos durante el pasado verano desde la estación británica Halley y desde la base SANAE V del programa Antártico Sudafricano. "... Nuestros paneles solares no son tan grandes y son de diferente forma. Asimismo las etiquetas localizadas sobre uno de los laterales son diferentes a las nuestras, e incluyen una bandera norteamericana y otra Australiana que las nuestras no...".



El detalle de las etiquetas -que inicialmente pasamos por alto- podría ser un dato concluyente: ambos telefonos aunque ocultos en la foto corresponden a dos areas geográficas particulares, el prefijo de la numeración localizada junto a la bandera de los EEUU corresponde al area cercana a Palo Alto, en tanto que el otro prefijo corresponde a Nueva Zelanda. ¿Y que tienen en comun ambos sitios? que desde Junio de 2013, la empresa Google (cuya sede se encuentra en Palo Alto) se encuentra llevando adelante desde Canterbury, Nueva Zelanda, una serie de lanzamientos de globos estratosféricos de pequeño porte, en el marco de un proyecto llamado LOON cuyo objetivo es proporcionar acceso a internet en areas rurales, remotas o de bajos recursos por medio de flotillas de globos en vuelo.

Lo interesante es que segun afirma la gente de google "...Nuestro plan es que el Proyecto Loon continúe expandiéndose durante el transcurso del 2014 para establecer una red ininterrumpida de conectividad alrededor del paralelo 40 sur..."

Sugestivamente, la cronica del hallazgo refiere que el balón o su carga tendrían una nomenclatura bastante peculiar "LOOLN158". ¿Misterio resuelto?

Identidad confirmada

La solución definitiva llegaría un día más tarde, cuando desde la misma empresa Google, indicaron a la Agencia de Noticias Austral que el aparato formaba parte de una prueba piloto del "Proyecto Loon".

"...Desde que lanzamos Loon en Nueva Zelanda hemos seguido haciendo vuelos de investigación para mejorar la tecnología. Hemos coordinado con las autoridades de control de tráfico aéreo y establecido un equipo dedicado a recuperar los globos cuando éstos aterrizan. El globo que fue aterrizado en Las Heras, Santa Cruz, es parte de los vuelos de prueba del Proyecto Loon y ya ha sido recuperado por nuestro equipo...", informó la empresa. Segun se confirmó en el mismo comunicado, personal de Google que se encontraba en la región, procedió a retirar los restos del artefacto de la estancia San Roque.


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