Descripci√≥n de la carga útil

Se trata de un proyecto destinado a desarrollar un balón capaz de proveer vuelos de larga duración de aplicación científica (100 dias de duración a 35 km de altura). Se basa en un globo de super-presión fabricado de un material compuesto (polyester + film de polietileno) que es inflado con helio y herméticamente sellado. Posee forma de "calabaza" obteniendo su rigidez a partir de unos tendones meridionales que le otorgan mayor rigidez a la estructura. La presión interna se mantiene siempre por encima de la presión ambiente permitiendo el vuelo a una altura constante.

Durante el día la presión interna se incrementa debido al calentamiento solar pero el volumen permanece constante gracias a la envoltura rígida.

Durante la noche la presión cae debido a la emisión del calor al espacio, pero nuevamente como la presión interna se mantiene por encima de la ambiente el globo mantiene su nivel de vuelo.

Transportado por vientos estratosfericos alrededor del mundo a una velocidad de 30 metros por segundo será capaz de circunnavegar la Tierra en 2 semanas. Sus dimensiones son cercanas a los 120 metros de diametro y podrá transportar una carga de hasta 1500 kgs.

Desarrollo del vuelo y resultados de la misión

 

Sitio de lanzamiento: European Space Range, Kiruna, Suecia  
Hora lanzamiento: 1:23
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF)
Globo: Globo de Ultra Larga duracion 170.000 m3 (1.5 mil)
Nº de serie del globo: A 5.95-1.5U1-02
Nº de vuelo: 555NT
Peso carga útil: 961 lbs
Peso Total: 3000 lbs

El globo fue lanzado por método dinámico con asistencia de vehiculo lanzador (Hercules) a la 1:23 utc del 12 de junio de 2006. El vuelo estaba programado para efectuar el cruce del Oceano Atlántico hasta Canadá en un periplo de cerca de 6 días.

El balón se desplazó en la fase inicial de ascenso hacia el este y luego de alcanzar altura de flotación de 101.000 pies a las 4:42 utc comenzó a moverse en dirección contraria, dirigiéndose hacia Noruega.

Luego de unas horas de vuelo, se detectó una anomalía en la superficie del globo (ver detalles más abajo) y debido a ello, el vuelo fue terminado por comando a las 9:13 UTC antes de que este alcanzara la llamada linea limite de recuperación. A la izquierda se puede apreciar el mapar de la ruta seguida por el globo (click para ampliar).

La góndola aterrizó en buenas condiciones a las 10:05 UTC en un punto situado a 51 millas al SO de Esrange, Suecia en las coordenadas 67º 27.45 N / 19º 26.91 E. Al tomar tierra se activó el sistema semi automático de separación del paracaídas (Semi-Automatic Parachute Release - SAPR) evitando así que la carga util fuera arrastrada por el suelo.

Miembros del equipo científico del proyecto ULDB, junto a los equipos de recuperación de la CSBF y Esrange recuperaron la góndola a ultima hora de ese mismo día y el globo para su examinación al día siguiente.

La prueba tenía como objetivo demostrar la habilidad del globo de desplegarse, mantener altitud y volar a presiones operacionales. Teniendo en cuenta los objetivos, la misión puede considerarse exitosa desde el punto de vista operacional pero fallida desde el punto de vista científico.

El lanzamiento fue sin inconvenientes bajo excelentes condiciones y el globo alcanzó altura de flotación cercana a los 101.000 pies luego de 3 horas de vuelo. La presión interna inicial se mantuvo cerca de 80 Pa tal y como se estableció en el plan de vuelo.

Los diferentes subsistemas funcionaron bien y el dispositivo de comando ubicado en el ápice del globo (Commandable Apex Package - CAP) fue seteado para controlar la presión interna a 80 Pa, efectuando su tarea sin inconvenientes. Cuando debido al calentamiento matutino la presión interna ascendió hasta cerca de 90 Pa. el CAP operó para mantener la presión nominal establecida.

A pesar de ello no se logró el desplegado completo de la estructura del balón debido a una hendidura, por lo que se decidió terminar el vuelo. Previo a ello y mientras el globo se hallaba sobre la zona de recuperación, el lastre remanente fue eyectado por completo en incrementos de una hora con el objetivo de determinar a que presión interna se terminaría de desplegar por completo la envoltura del balón. Al finalizar la maniobra la presión interna el globo había alcanzado los 255 Pa pero aun así no se pudo corregir la anomalía. No obstante es de destacar que el globo resistió muy bien la elevada presión sin desarrollar aparentemente fugas ni fallas estructurales.

El vuelo fue terminado por comando a las 9:13 UTC.

Referencias externas y fuentes bibliográficas

Imágenes de la misión

Preparando la gondola donde se montaríasn los diferentes instrumentos y cámaras para examinar en detalle el globo durante el vuelo Imagen del proceso de inflado del balon. Delante del balon esta David Smith investigador del proyecto ULDB. Vista del momento en el cual se libera el globo, tomada de internet a traves de una camara web situada en una colina cercana a la base. Vista del globo desde CosmoCam. Es posible apreciar la malformación de la superficie del balón que dio origen a la falla. (Imagen: Cosmocam) La gondola en el lugar de aterrizaje. A pesar de su aspecto, fue recuperada casi intacta. (Cortesia: David Smith)