Descripci√≥n de la carga útil

La carga util estaba conformada por un contenedor presurizado construido en aluminio de forma cilindrica. Poseia un diametro de 5 pies y una altura similar, con una ligera redondez en ambos extremos.

Dentro de dicho contenedor se alojaba un panel optico con un sistema laser desarrollado por el Dr. William Heaps del NASA Goddard Space Flight Center. El laser apuntaba horizontalmente a traves de un doble vidrio optico de una pulgada de grosor montado en una claraboya de aproximadamente un pie de diametro. El contenedor estaba relleno con nitrogeno a una presion de una atmósfera.

El proposito del experimento era que a traves del laser provocar la fluoresencia de diferentes tipos de moleculas para poder ser detectadas e identificadas por medios ópticos (cámara de video). Las moléculas de diferentes elementos químicos se volvian fluorescentes sintonizando el laser a diferentes frecuencias.

Desarrollo del vuelo y resultados de la misión

Sitio de lanzamiento: Columbia Scientific Balloon Facility, Palestine, Texas, EEUU  
Hora lanzamiento: 14:33 utc
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: National Scientific Balloon Facility (NSBF)
Globo: Globo de Presión Cero SF3-424.37-080-NSCHR-04
Nº de serie del globo: W29.47-3-08
Nº de vuelo: 1482P

El globo fue lanzado el 5 de Junio de 1989 utilizando el método dinámico con asistencia de vehículo lanzador (Tiny Tim), desde la base de Palestine, Texas.

El vuelo se desarrolló con la trayectoria de vuelo habitual hacia el oeste del estado, sin presentar inconvenientes. No obstante, en la parte final del mismo el globo se desplazó por encima de un frente de tormenta con actividad eléctrica ubicado al oeste de Fort Worth. Por causas desconocidas se produjo una eyección no comandada (involuntaria) de la gondola de instrumentos simultaneamente con la separación del paracaidas, iniciando así una caída libre incontrolada desde 120.000 pies. Normalmente cuando la gondola desciende con el paracaídas le toma cerca de 50 minutos tocar tierra, pero en este caso soló tardó dos minutos en hacerlo. La carga util impacto el suelo a una velocidad estimada de 700 millas por hora, en una granja localizada a unas 4 o 5 millas del pueblo de Graham, Texas.

Cuando ocurrió la separación, el Director General y el de Operaciones de la NSBF se encontraban monitoreando en tiempo real la telemetria proveniente del balon, por lo que casi de inmediato se dieron cuenta que tenian un grave problema entre manos. Rápidamente tomaron un vehiculo y se dirigieron a la zona, en donde el grupo de busqueda y recuperación de la NASA ya se encontraba aguardando la llegada del balón y su carga. Mientras conducian hacia Graham, recibieron un informe de que varios testigos habían divisado el impacto del paracaídas en tierra cerca de Weatherford, Texas, unas 80 millas al sudeste. Algunos de los ocasionales testigos pensaron que se trataba de un globo de aire caliente cayendo y reportaron que incluso llegaron a ver gente agitando sus brazos. Mientras caia lentamente, el enorme paracaidas apenas arrastraba debajo unos 50 kilos de peso, por lo se desplazó varios kilometros antes de tomar tierra.

Mientras tanto, el globo impactó en la ribera norte del lago Possum Kingdom, segun lo reportó un solitario pescador que lo avistó desde su pequeño bote. El mencionado testigo estaba bastante shockeado por el espectáculo ya que vió descender de repente de entre las nubes los restos del globo (que se habian enrollado a medida que caian y habian adquirido la forma de una punta de flecha) y que al tomar tierra emitió un sonido similar al de una locomotora. Tal fue la impresión del pescador que al principio pensó que la "ira de Dios" descendía desde el cielo a llevárselo. Una vez en tierra las 3000 libras de polietileno del balon, ocupaban un area de 900 pies cuadrados.

Cuando los directivos de la NSBF arribaron a Graham, se reunieron con el grupo de rescate e iniciaron la busqueda de la gondola. Para eso alquilaron un avion Cessna y pusieron a bordo a unos de los miembros del equipo quien conocia bastante la zona, tratando de detectar los restos desde el aire. A esa altura de los acontecimientos, una estación de TV del area vecina de Fort Worth/Dallas recibió los primeros reportes del incidente y decidió enviar un equipo de filmación a la zona para que encontraran al equipo de la NSBF y de ser posible filmar los restos de la gondola o cualquier otra cosa que resultara interesante paera un reportaje. Allí fue donde comenzó una suerte de juego del gato y el ratón entre los dos grupos. La NSBF no estaba interesada en la difusión de lo ocurrido por lo que trasladó el equipo de recuperación a un pueblo vecino desde donde intentó coordinar las tareas de busqueda logrando mantenerse fuera del alcance del equipo de TV.

Finalmente luego de dos días de busqueda, el Cessna avistó la carga útil en la granja y dirigió por radio al resto del equipo hacia allí. La misma se localizaba entre los arboles de una plantación de frutales.

La NSBF contactó al dueño del establecimiento solicitando autorización para el ingreso del equipo de recuperación dentro de la plantación para recoger los restos del ingenio. Luego de que este les fuera concedido se trasladaron al lugar del impacto. A pesar de lo violento del choque, la carga útil -de forma cilíndrica- fue encontrada en su mayor parte entera, esencialmente debido a que durante la caida arrastraba una serie de cables de acero del sistema de suspensión, que la mantuvieron vertical en lugar de dando tumbos de manera que cuando impactó el suelo lo hizo por la parte inferior que era ligeramente curva y mas robusta que el resto de la estructura. La fuerza del golpe produjo un crater de entre 6 y 8 pulgadas de profundidad, pero sin desprendimiento de restos gracias a que el compartimiento presurizado de la gondola actuó como absorbedor del choque. El nitrógeno contenido en el interior del experimento fue comprimido por el impacto e hizo volar a su vez la ventana optica del instrumento provocando la salida del gas y con ello una mayor disipación de la fuerza del impacto. La estructura alrededor del contenedor cilindrico estaba construida de aluminio y se dobló un poco pero mayormente resistió el choque sin fracturarse o desprenderse. Como era de esperarse todos los elementos del experimento ubicados en el interior del compartimiento resultaron aplastados contra el fondo del crater a mas de un metro de profundidad.

El equipo finalmente recogió los restos, los cargó en un trailer cubriendolos con una lona y retornó a la base de Palestine, Texas. Antes de retirarse la NSBF pago por los daños ocasionados al dueño y obtuvo un acuerdo firmado de que no habría cargos ni demandas contra al agencia a resultas del impacto. Para el momento en que el equipo de TV averiguó que habia pasado todo rastro del paso de la NSBF por allí había desaparecido. Lo que pudo transformarse en una pesadilla de publicidad adversa para las actividades de la NSBF y la NASA se redujo a una breve mención del hecho en las noticias de la noche durante los siguientes dos días. Luego de eso, nada se volvió a escuchar o saber sobre el accidente.

De todas formas, ese no fue el final de la historia en lo atinente a la NASA y la NSBF. Inicialmente los tecnicos encargados de la investigación se mostraban asombrados sobre la posible causa de la separación del paracaídas y la góndola.

Los sistemas electronicos recuperados fueron examinados y resultó evidente al observar en detalle las plaquetas de los circuitos que una gran corriente había pasado a traves de ellos. Los transistores y circuitos integrados fueron abiertos y analizados en los laboratorios de la NASA en donde los expertos determinaron que el rayo no había golpeado en forma directa el sistema de suspensión de la gondola pero indujo corrientes de gran intensidad que causaron el mencionado daño. A partir de estas pesquisas se pudo reconstruir aproximadamente lo que pasó.

Aparentemente una descarga electrica se desprendió lo suficiente de los topes nubosos de la tormenta en dirección ascendente como para generar un pulso electromagnético que afectó la electronica de vuelo del globo. Es allí donde se producen tres eventos simultáneos que serían el origen del accidente. Primero, el paracaidas fue separado del balón. Segundo, fueron activados los motores que retraen los pernos de seguridad del sistema de separación paracaidas/gondola (utilizado para desprender ambos elementos una vez que el conjunto se encuentra en tierra evitando que la gondola sea arrastrada por el paracaidas devenido en vela por accion del viento) y tercero, el disparo de la cizalla explosiva que es utilizada para separar el paracaidas de la gondola. A los motores le tomó exactamente 3 segundos retirar de su posición los pernos de seguridad mientras que le toma 7 segundos al paracaidas abrirse completamente y tomar la carga de la gondola que pende de él. En esa epoca el sistema estaba diseñado de forma tal que si el paracaidas se encontraba abierto y existia una carga en los pernos debido al peso de la góndola, el embrague del motor no retrayera los pernos dejando libre la gondola. En la situación que describimos, la carga util se encontraba desde hacía 7 segundos en caida libre y por consiguiente no había carga en los pernos que impidiera que estos fueran retraidos. Así, cuando el paracaidas se abrió la gondola fue liberada iniciando una caída libre hacia tierra desde 120.000 pies de altura. En el diseño inicial del sistema se contemplaba un lapso de 10 segundos para que el motor extrajera los pernos de seguridad, tiempo mas que suficiente para permitir al paracaidas abrirse y tomar el peso de la carga. Con esta ventana de tiempo el embrague del motor no hubiera permitido a éste retirar los pernos, asegurando así el paracaidas a la carga. A resultas de la investigación se estableció que a lo largo del tiempo y por razones desconocidas, esos 10 segundos originalmente contemplados se habían ido reduciendo hasta llegar a solo 3 segundos.

El incidente tuvo derivaciones importantes. Una de ellas fue la de dar cierta credibilidad a la teoria de que las descargas electricas atmosfericas tambien se desplazan desde los topes nubosos hacia el espacio, fenomeno que años despues sería confirmado fehacientemente y que hoy conocemos con el nombre de "SPRITES". Pero, sin lugar a dudas el mayor impacto lo tuvo en las politicas de la agencia respecto del vuelo de globos estratosféricos por encima de sistemas de tormentas. Antes de que ocurriera este incidente, los balones estratosféricos viajaban a menudo sobre aquéllos siendo la única preocupación de los tecnicos de vuelo, la perdida de altura como consecuencia de la menor temperatura o albedo proveniente de la tierra que contribuía a enfriar el gas del globo. Luego de concluida la investigación y establecidas las causas del siniestro, la política fue la de no permitir el vuelo ni lanzar globos en cercanias de zonas de tormenta a menos de que pudiera terminarse dicho vuelo de forma segura antes de alcanzar dicha zona. Asimismo, la agencia se volvió mas conservadora para autorizar lanzamientos si los pronosticos de vientos en altura y de meteorología resultaban en una ligera chance de que se produjera una aproximación a un area de tormenta.

Como nota final diremos que a pesar de la poca publicidad que el incidente tuvo, en los meses posteriores a la destrucción del transbordador COLUMBIA en 2003, se publico un artículo teorizando sobre la posibilidad de que el vehículo haya sido golpeado por un SPRITE justo antes de su desintegración. En la parte final del artículo, su autor efectuaba una mención del incidente con el globo pero situaba erroneamente el punto del impacto de la gondola "en el jardin de un irritado residente de la ciudad de Dallas" lo que obviamente no es cierto, ya que la vivienda mas cercana se encontraba a mas de media milla del punto de impacto y el pueblo de Graham se situa bastante lejos de dicha ciudad.

Referencias externas y fuentes bibliográficas