Descripci√≥n de la carga útil

Manhigh fue un proyecto desarrollado por el programa de globos de la Fuerza Aerea de los EEUU con el objetivo específico de investigar los factores humanos del vuelo espacial, enviando para ello hombres a la estratosfera. Teniendo en cuenta que el espacio es un ambiente hostil, a mediados de la decada de los 50's la Fuerza Aerea necesitaba conocer como podrían hacer los seres humanos para sobrevivir allí, así como tambien investigar más en profundidad acerca de los principios de diseño de las futuras capsulas espaciales y como estudiar al hombre y sus reacciones cuando se hallaba en el espacio. La obtención de esos datos permitiría un planeamiento inteligente de los experimentos y estudios a realizar en futuros vuelos espaciales.

El Dr. John P. Stapp, quien en ese entonces era jefe del Aeromedical Field Laboratory, dependiente del Air Force Missile Development Center, aprobó el proyecto a nivel local y lo elevó a traves de los canales jerárquicos a fin de obtener la necesaria aprobación del comando central. El Dr. David G. Simons tambien miembro del Aeromedical Field Laboratory, fue señalado como oficial de proyecto.

Los contratos para la construcción del globo y la capsula, asi como tambien el entrenamiento en el manejo de estos vehiculos de los pilotos y el soporte de las operaciones de lanzamiento recayeron sobre la firma Winzen Research Inc., de Minneapolis, Minnesota. El planeamiento detallado de toda la operación por su parte fue llevado a cabo en forma conjunta por Winzen y personal de la base Holloman.

Como la Fuerza Aerea siempre consideró para sus proyectos como muy importante el tema de la seguridad, antes de permitir que una tripulación ascendiera en la capsula, se efectuaron seis vuelos de prueba no tripulados para testear todas las partes del sistema. Incluso el piloto debió pasar por un duro entrenamiento que incluyó paracaidismo, un test de claustrofobia de 24 horas en la capsula, y numerosos ensayos en tierra utilizando el sistema de control de clima de la capsula que abarcó incluso una prueba en el Wright Air Development Center (actualmente base de la fuerza aerea Wright-Patterson) en una camara especial que simulaba las bajas presiones y temperaturas que soportaría en el viaje real.

La capsula usada en el proyecto era basicamente la misma, con algunas mejoras de vuelo a vuelo (hacer click en la imagen de mas arriba para ver un detalle de la misma). Esta consistia en una unidad hermeticamente sellada construida en aleación de aluminio de 8 pies de alto por 3 pies de diametro, con sus extremos terminados en forma de semi-esfera. La capsula era soportada en forma vertical por una estructura tubular de aluminio a los que se adosaban varias piezas de equipo desechables durante el vuelo, y habia sido especialmente diseñada para servir como absorbedor de impacto durante la fase del aterrizaje. La cubierta exterior de la capsula se construyó en tres secciones separadas hermeticamente selladas y unidas por dos abrazaderas circulares. El bastidor de la torreta superior, con seis ojos de buey, era la parte que soportaba toda la carga tanto de la estructura como de los equipos ubicados en el interior.

Todo el conjunto se unia a un paracaidas abierto de 40.4 pies con seis aparejos de sujeción posicionados circularmente alrededor de la torreta superior. A su vez, el paracaidas se unia al globo por medio de un sistema de suspensión estabilizado que retardaba la transmisión de cualquier oscilación durante el vuelo.

La presión interna de la capsula era la equivalentye a una altura de vuelo de 26.000 pies. El oxigeno tanto para el piloto como para la presurización de la cabina provenia de un convertidor de oxigeno liquido de 5 litros y un tanque presurizado de 205 pulgadas cubicas de volumen. Una provisión de emergencia para escape de 90 pulgadas cubicas fue instalado en el arnes del paracaidas personal que el piloto llevaba puesto. La atmosfera sellada en la capsula era tratada quimicamente para remover el dióxido de carbono y la humedad, en tanto que un sistema de enfriamiento que utilizaba un sistema externo de evaporación de agua se usaba para mantener la temperatura en niveles confortables.

Los equipos electricos y de comunicaciones fueron instalados en el interior de la capsula con la sola excepción de las baterias de alimentación (de acido), las que fueron montadas en el anillo inferior de carga y equipadas con paracaidas individuales para ser usadas como lastre, una vez agotadas. Adicionalmente se transportaba 250 libras de lastre en forma de pequeñísimas bolitas de acero, las que se liberaban por medio de una valvula montada en el contenedor a voluntad del piloto.

Los equipos de comunicaciones de Manhigh I incluían un tranceptor de VHF con dos receptores, uno VOR y otro de HF, este ultimo para comunicaciones vocales. Como agregado se ubicaba un transmisor de telemetría de CW (morse) en caso de que ocurriera una falla del sistema primario.

Algunas camaras proveian continua cobertura del progresos del vuelo, incluyendo fotografias del panel de instrumentos y de la tierra durante el vuelo.

El piloto poseía un control relativo del globo a traves de una valvula de 14 pulgadas de diametro , controlada electricamente y ubicada en el ápice del balon que podía activarse desde la capasula y servía para ventear helio disminuyendo así la velocidad de ascenso o iniciando y aumentando la velocidad de descenso.

Video de las operaciones de lanzamiento

Desarrollo del vuelo y resultados de la misión

Sitio de lanzamiento: Base Holloman de la Fuerza Aerea, Alamogordo, Nuevo Mexico, EEUU  
Hora lanzamiento: 6:25 local
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: Winzen Inc. / HAFB
Globo: Globo de Presión Cero Winzen - 3.000.000 cuft
Nº de serie del globo: 200-150-V-17
Nº de vuelo: WRI 803A
Campaña: MANHIGH  
Peso góndola: 747 kgs

Para este tercer y ultimo vuelo del programa MANHIGH, fue elegido como piloto el teniente Clifton McClure, oriundo de Carolina del Sur y que había ingresado en 1954 a la Fuerza Aerea luego de graduarse como ingeniero de materiales.

No obstante haber sido inicialmente programado para efectuarse en agosto en Minnesota, las malas condiciones meteorológicas obligaron a realizar el lanzamiento desde la base de la Fuerza Aerea Holloman en Nuevo Mexico, perdiendo asi con la mudanza del sitio hacia el sur la obtención de datos relevantes de la exposición del piloto a los rayos cosmicos, los que a esa latitud practicamente son totalmente atenuados por el campo magnetico terrestre. Por ello, el propósito principal de la misión fue efectuar observaciones científicas a través de los ojos del piloto en estrecho contacto con expertos en tierra. En la faz médica, se trató de estudiar la habilidad de McClure para realizar dichas observaciones y tambien probar técnicas desarrolladas para establecer su desempeño durante el vuelo hacia y desde la estratósfera.

Luego de que la decisión del cambio de sitio de lanzamiento fuera finalmente consensuada, el 3 de octubre de 1958 un avion Dakota C-47 transportó desde Minnesota hasta Nuevo Mexico todo el equipo necesario, incluyendo los dos únicos balones construidos de acuerdo a los requerimientos de un vuelo tripulado.

El comando del proyecto fijó la fecha de lanzamiento para el día 7 de Octubre, pero mientras ee inflaba el globo, faltando apenas 10 minutos para finalizarlo una ráfaga súbita de viento impactó sobre el balón, destruyéndolo. Así, el lanzamiento fue reprogramado para la mañana siguiente utilizando el único globo remanente.

El 8 de Octubre, los preparativos para la mision procedieron segun lo planeado, hasta que al llegar al punto de la revisión de los sistemas en la cápsula, al verificar uno de los indicadores el piloto tiró inadvertidamente de la cuerda de su paracaidas pectoral y provocó la apertura accidental del mismo, que se desplegó sobre sus piernas. Este paracaidas era esencial en caso que el piloto debiera efectuar un escape de emergencia de la capsula durante el vuelo y no solo era único en su tipo, sino que estaba empacado de una forma especialmente adaptada al reducido espacio de la capsula. Por ello no existia reemplazo en toda la base. Consciente de la gravedad del inconveniente (el control de tierra podría abortar la misión en caso de enterarse del problema) y a pesar de que no había recibido entrenamiento en doblado de paracaidas, McClure decidió obviar toda mención a lo sucedido y procedió -en un sobrehumano esfuerzo de paciencia- a reempacar el paracaidas por sí mismo, en el reducido espacio que tenia en la capsula y a partir de lo que recordaba de una vez que presenció a un experto en dicha tarea. El reempaque del paracaidas (que debió realizar dos veces) fue completado apenas 20 minutos antes del lanzamiento.

En los vuelos previos del programa MANHIGH, el domo superior de la capsula era llenado con hielo seco una hora antes del lanzamiento para alivianar el efecto de las altas temperaturas. Como aparentemente Mcclure reportó una temperatura confortable durante los momentos previos al primer intento de lanzamiento del dia anterior, los técnicos decidieron no efectuar dicha carga. Este sería un factor crucial para los problemas de temperatura que sobrevendrían durante el vuelo.

Finalmente a las 6:51 fue exitosamente lanzado el globo. Durante la subida inicial se requirió que el piloto accionara la valvula de venteo de gas en varias oportunidades para reducir la velocidad de ascenso. En cuanto a los instrumentos de a bordo y las comunicaciones por voz, parecían funcionar bien. El unico inconveniente fue detectado en algunos de los canales de telemetría que parecían experimentar cierta interferencia, pero en general trabajaban tal cual lo esperado. Sin embargo, la temperatura del panel de la capsula parecía estar anormalmente alta, (en el orden de los 118º Farenheit). Pronto se descubrió que se debia a un error de ubicación del sensor y que la lectura era incorrecta.

A eso de las 10:00 fue alcanzada la altura máxima de vuelo de 100.000 pies. Cerca del mediodia McClure, como parte de las actividades "protocolares" realizadas durante el vuelo sostuvo una extenuante entrevista radial con un periodista radial y unos 45 minutos después se preparó para su siguiente tarea: debía rastrear visualmente un misil desde su lanzamiento en White Sands hasta su impacto sobre un objetivo a 85.000 pies. Dicha experiencia constituiría el primer seguimiento desde altura del lanzamiento de un vector. No obstante a las 13:00 horas se informo que el lanzamiento había sido cancelado por lo cual la prueba nunca tuvo lugar.

A esta altura del desarrollo del vuelo, el puesto de comando comenzó a descubrir que la voz de Mcclure presentaba signos de extremo cansancio. El piloto reportó a tierra que sentía algo de fiebre y tanto su pulso como su temperatura corporal se habian incrementado, aun cuando la temperatura de la cápsula se mantenía, aparentemente, dentro de los valores normales, lo que causo preocupación en el personal de la misión. El control de tierra advirtió que McClure no habia ingerido ningun líquido desde su entrada a la capsula once horas atrás, por lo que se le ordenó beber de la reserva que llevaba. No obstante, al intentar hacerlo descubrió que el tubo dosificador no funcionaba adecuadamente permitiéndole tomar sólo unas pocas gotas. Luego de unos 10 minutos de examinar el aparato finalmente McClure descubrió una forma de hacer salir el agua, iniciando la ingesta de líquido. Mientras tanto, la temperatura de la capsula al nivel de la cabeza del piloto había trepado hasta 96º F al igual que la temperatura interna de McClure que seguía en ascenso.

En vista de la situación, a las 14:00, el comando de tierra decidió finalizar la misión ordenandole a McClure que venteara gas para iniciar la maniobra de descenso. Una hora después de que se iniciara la maniobra el globo sólo habia descendido un par de miles de pies sin que esto significara que había establecido un descenso sostenido. A esa altura, la temperatura del piloto habia alcanzado los 104º F. Recién a las 16:00 el balon comenzó un descenso mas pronunciado de 500 pies por minuto pasando por la marca de los 87.000 pies.

Mientras que la temperatura del piloto seguía incrementandose alcanzando los 105º, el comando de tierra temió que el piloto se hallara inconsciente. Si esto hubiera ocurrido, la decisión habría sido la de separar la cápsula del globo e iniciar un descenso de emergencia en paracaidas, lo que hubiera redundado en posibles heridas al piloto como consecuencia del duro aterrizaje. El problema se agravó cuando las comunicaciones con McClure se interrumpieron permanentemente debido a que este dejó caer inadvertidamente un fotómetro al piso, que trabó el switch de pie del transmisor de la cápsula, de manera que podía recibir instrucciones de tierra pero no podía emitir mensaje alguno. No obstante, Mcclure encendió manualmente el flash luminoso de la baliza de localización mientras el globo pasaba por los 25.000 pies, dando asi señales de que aun se hallaba consciente.

La capsula tomo tierra a las 18:42 en el medio de la oscuridad a unas pocas millas del sitio original de lanzamiento. El helicoptero de rescate aterrizó a un lado de la capsula al tiempo que McClure salía de esta por sus propios medios. El piloto fue llevado inmediatamente al hospital de la base para ser hidratado y descansar el resto de la noche. Posteriores examenes evidenciaron que el piloto no sufrió daño alguno derivado del vuelo a pesar de que la temperatura interna maxima alcanzada por el piloto fue de 108.5 ºF. En 1960, le fue concedida la Distinguished Flying Cross.

Si bien luego de finalizado este tercer vuelo del proyecto MANHIGH, Winzen efectuó estudios de factibilidad para efectuar una cuarta misión con una capsula mas grande y una duración de vuelo de 5 días, dicho proyecto nunca llegó a concretarse.

Referencias externas y fuentes bibliográficas

Imágenes de la misión

McClure en la cápsula, momentos antes de que ésta fuera cerrada Ultimos preparativos de la capsula.  (Foto cortesia archivo LIFE en google) Extensión del globo sobre el suelo para proceder a su inflado. (Foto cortesia archivo LIFE en google) El globo es liberado hacia una posicion vertical justo antes del lanzamiento (Foto cortesia archivo LIFE en google) Liberacion del globo y ascenso de la capsula (Foto cortesia archivo LIFE en google)