Descripci√≥n de la carga útil

Manhigh fue un proyecto desarrollado por el programa de globos de la Fuerza Aerea de los EEUU con el objetivo específico de investigar los factores humanos del vuelo espacial, enviando para ello hombres a la estratosfera. Teniendo en cuento que el espacio es un ambiente hostil, a mediados de la decada de los 50's la Fuerza Aerea necesitaba conocer como podrían hacer los seres humanos para sobrevivir allí así como tambien investigar mas en profundidad acerca de los principios de diseño de las futuras capsulas espaciales y como estudiar al hombre y sus reacciones cuando se hallaba en el espacio. La obtención de esos datos permitiría un planeamiento inteligente de los experimentos y estudios a realizar en futuros vuelos espaciales.

El Dr. John P. Stapp, quien en ese entonces era jefe del Aeromedical Field Laboratory, dependiente del Air Force Missile Development Center, aprobó el proyecto a nivel local y lo elevó a traves de los canales jerárquicos a fin de obtener la necesaria aprobación del comando central. El Dr. David G. Simons tambien miembro del Aeromedical Field Laboratory, fue señalado como oficial de proyecto.

Los contratos para la construcción del globo y la capsula, asi como tambien el entrenamiento en el manejo de estos vehiculos de los pilotos y el soporte de las operaciones de lanzamiento recayeron sobre la firma Winzen Research Inc., de Minneapolis, Minnesota. El planeamiento detallado de toda la operación por su parte fue llevado a cabo en forma conjunta por Winzen y personal de la base Holloman.

Como la Fuerza Aerea siempre consideró para sus proyectos como muy importante el tema de la seguridad, antes de permitir que una tripulación ascendiera en la capsula, se efectuaron seis vuelos de prueba no tripulados para testear todas las partes del sistema. Incluso el piloto debió pasar por un duro entrenamiento que incluyó paracaidismo, un test de claustrofobia de 24 horas en la capsula, y numerosos ensayos en tierra utilizando el sistema de control de clima de la capsula que abarcó incluso una prueba en el Wright Air Development Center (actualmente base de la fuerza aerea Wright-Patterson) en una camara especial que simulaba las bajas presiones y temperaturas que soportaría en el viaje real.

La capsula usada en el proyecto era basicamente la misma, con algunas mejoras de vuelo a vuelo (hacer click en la imagen de mas arriba para ver un detalle de la misma). Esta consistia en una unidad hermeticamente sellada construida en aleación de aluminio de 8 pies de alto por 3 pies de diametro, con sus extremos terminados en forma de semi-esfera. La capsula era soportada en forma vertical por una estructura tubular de aluminio a los que se adosaban varias piezas de equipo desechables durante el vuelo, y habia sido especialmente diseñada para servir como absorbedor de impacto durante la fase del aterrizaje. La cubierta exterior de la capsula se construyó en tres secciones separadas hermeticamente selladas y unidas por dos abrazaderas circulares. El bastidor de la torreta superior, con seis ojos de buey, era la parte que soportaba toda la carga tanto de la estructura como de los equipos ubicados en el interior.

Todo el conjunto se unia a un paracaidas abierto de 40.4 pies con seis aparejos de sujeción posicionados circularmente alrededor de la torreta superior. A su vez, el paracaidas se unia al globo por medio de un sistema de suspensión estabilizado que retardaba la transmisión de cualquier oscilación durante el vuelo.

La presión interna de la capsula era la equivalente a una altura de vuelo de 26.000 pies. El oxigeno tanto para el piloto como para la presurización de la cabina provenia de un convertidor de oxigeno liquido de 5 litros y un tanque presurizado de 205 pulgadas cubicas de volumen. Una provisión de emergencia para escape de 90 pulgadas cubicas fue instalado en el arnes del paracaidas personal que el piloto llevaba puesto. La atmosfera sellada en la capsula era tratada quimicamente para remover el dióxido de carbono y la humedad, en tanto que un sistema de enfriamiento que utilizaba un sistema externo de evaporación de agua se usaba para mantener la temperatura en niveles confortables.

Los equipos electricos y de comunicaciones fueron instalados en el interior de la capsula con la sola excepción de las baterias de alimentación (de acido), las que fueron montadas en el anillo inferior de carga y equipadas con paracaidas individuales para ser usadas como lastre, una vez agotadas. Adicionalmente se transportaba 250 libras de lastre en forma de pequeñísimas bolitas de acero, las que se liberaban por medio de una valvula montada en el contenedor a voluntad del piloto.

El sistema de vuelo de la tercera misión del proyecto era similar en tamaño y forma al utilizado en los dos vuelos anteriores, con muchas mejoras y la incorporación de equipamiento adicional. Uno de los cambios fundamentales era por un lado el alargamiento de la capsula hasta 9 pies, manteniendo inalterado el diametro de la misma y por el otro el cambio en el sistema de regeneración de aire.

Los vuelos previos ubicaban dicha unidad fuera de la capsula, bombeando por medio de ductos especiales el aire fuera y dentro de ella pero para Manhigh III esta unidad se ubicó dentro por lo que en lugar de conductos se instaló un ventilador que tomaba el aire de la capsula directamente. Asimismo los quimicos utilizados en los anteriores vuelos fueron descartados en favor del hidroxido de potasio (KOH), en razón de que cumplia una doble función ya que ofrecia mayor eficiencia en la absorción del dioxido de carbono y tambien podía absorber agua. El nuevo regenerador de aire utilizaba 16 libras de KOH en forma de barras que se insertaban en unos retenes de acero inoxidable de media pulgada de diametro. En razon de que el KOH es muy cáustico, se instalaron valvulas a la entrada y salida de cada tubo que podian ser operadas manualmente por el piloto para sellar la unidad al momento del aterrizaje. Asimismo, el sistema habia sido diseñado de tal manera que aun cuando la capsula se tumbara de lado (algo probable en caso de un aterrizaje algo mas violento de lo esperado) no habria derrame alguno.

Desarrollo del vuelo y resultados de la misión

Sitio de lanzamiento: Base Holloman de la Fuerza Aerea, Alamogordo, Nuevo Mexico, EEUU  
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: Winzen Inc. / HAFB
Globo: Globo de Presión Cero Winzen - 3.000.000 cuft
Nº de serie del globo: 200-150-V-16
Nº de vuelo: WRI 803
Campaña: MANHIGH  
Peso góndola: 747 kgs

Para este tercer y ultimo vuelo del programa MANHIGH, fue elegido como piloto el teniente Clifton McClure, oriundo de Carolina del Sur y que había ingresado en 1954 a la Fuerza Aerea luego de graduarse como ingeniero de materiales.

No obstante haber sido inicialmente programado para efectuarse en agosto en Minnesota, las malas condiciones meteorológicas obligaron a realizar el lanzamiento desde la base de la Fuerza Aerea Holloman en Nuevo Mexico, perdiendo asi con la mudanza del sitio hacia el sur la obtención de datos relevantes de la exposición del piloto a los rayos cosmicos, los que a esa latitud practicamente son totalmente atenuados por el campo magnetico terrestre. Por ello, el propósito principal de la misión fue efectuar observaciones científicas a través de los ojos del piloto en estrecho contacto con expertos en tierra. En la faz médica, se trató de estudiar la habilidad de McClure para realizar dichas observaciones y tambien probar técnicas desarrolladas para establecer su desempeño durante el vuelo hacia y desde la estratósfera.

Luego de que la decisión del cambio de sitio de lanzamiento fuera finalmente consensuada, el 3 de octubre de 1958 un avion Dakota C-47 transportó desde Minnesota hasta Nuevo Mexico todo el equipo necesario, incluyendo los dos únicos balones construidos de acuerdo a los requerimientos de un vuelo tripulado.

El comando del proyecto fijó la fecha de lanzamiento para el día 7 de Octubre, por lo que los preparativos deberían comenzar despues del mediodia del día 6, a menos que las condiciones de los vientos en superficie se deterioraran en demasía. El piloto recibió su exámen fisico final y fue luego encerrado en la cápsula. Una vez allí, se verificó la correcta operación de todos los sistemas y posteriormente la capsula fue transportada al lugar seleccionado para efectuar el lanzamiento: la pista de aterrizaje ubicada al norte del edificio principal utilizado por la división globos de la base.

A las 6:25 de la mañana los rayos del sol que asomaban sobre el horizonte iluminaban al personal que se encontraba llenando el contenedor de hielo seco en la parte superior de la gondola, mientras se aguardaba el inicio del inflado del globo. Cuando finalmente comenzó dicha tarea y faltando apenas 10 minutos para completarla una ráfaga súbita de viento impactó sobre el balón, destruyéndolo. Así, el lanzamiento fue reprogramado para la mañana siguiente utilizando el único globo remanente.

Referencias externas y fuentes bibliográficas

Imágenes de la misión

Vista del globo mientras se produce su inflado (Gentileza: Revista LIFE) Luego de ser alcanzado por una rafaga de viento el globo inutilizado cae a tierra sobre la pisdta de lanzamiento (Gentileza: Revista LIFE) Luego de ser alcanzado por una rafaga de viento el globo inutilizado cae a tierra sobre la pisdta de lanzamiento (Gentileza: Revista LIFE) Parte del tren de vuelo y la envoltura inservible del globo yacen en la pista de lanzamioento en la Base Holloman (Gentileza: Revista LIFE)