En 1964, el Centre National d'Etudes Spatiales (CNES) como parte de su naciente programa espacial comenzó la construcción de una estación para el seguimiento de satélites cerca del poblado de Hammerskraal, a unos 45 km al norte de Pretoria, en la provincia de Gauteng. La estación se ubicaba en un sector rural muy aislado de 53 hectáreas de superficie perteneciente a una hacienda denominada Paardefontein (fontana de los caballos en lengua Afrikaans).

Cartel de la estación, circa 1966 (Imagen: Greg Roberts)

El sitio era operado por la agencia espacial francesa con apoyo del Council for Scientific and Industrial Research (CSIR) de Sudáfrica. La infraestructura básica de la estación la constituían una serie de edificios y las enormes antenas destinadas a las operaciones de seguimiento, siguiendo un patrón edilicio similar al de las otras estaciones que formaban parte de la vasta red de seguimiento con que contaba el programa espacial francés y que incluía lugares tan alejados como Beirut (Libano), Brazzaville, Hammaguir (Argelia), Ouagadogou y las Islas Canarias.

Los primeros técnicos y personal operativo arribaron en abril de 1965 para la puesta en marcha del sistema "DIANE" que ya se encontraba instalado desde hacía tiempo y cuya tarea fundamental era efectuar el seguimiento de las orbitas de los satelites (en ese entonces sólo los americanos) por medio de un interferómetro,

El 29 de Abril de ese año señalaría el inicio de las operaciones en Paardefontein cuando el sistema DIANE recibió el primer mensaje analógico enviado por el satélite Beacon Explorer C.

Durante el resto del año el crecimiento de la estación continuaría: para Julio se incorporó un segundo equipo de técnicos elevando así a 15 el numero de personas que trabajaban allí, en Septiembre se instaló el equipo IRIS de telemetría y telecomando, y finalmente el 12 de Noviembre llegaría su inauguración formal cuando fueron recibidas la señales provenientes del satélite galo A-1. No obstante, un momento histórico sería alcanzado en Diciembre cuando las antenas de la estación captaron las primeras mediciones tecnológicas provenientes del satélite frances FR-1 apenas pasados 40 minutos de su despegue desde California.

La era de los globos

Preparativos para el lanzamiento de un globo MIR desde Paardefontein, circa 1980
En 1968 la estación sirvió como base para el lanzamiento de balones en el marco de la campaña pre-EOLE. Dicha campaña fue una prueba de campo de las capacidades y comportamiento de los balones a ser utilizados posteriormente en la campaña EOLE (1971) realizada desde 3 sitios en Argentina y con alcance hemisférico. Esta fue la primera vez que Paardefontein sería utilizada para este tipo de actividades por lo cual el CNES se vió obligada a construir un edificio con suficiente espacio para permitir la preparación de las gondolas de instrumentos y permitir el inflado de los balones. Asimismo, se agregaron algunas oficinas para el personal y una sala para alojar los dos equipos receptores Racall utilizados para recibir las señales emitidas por los globos.

El primero del total de 22 globos puestos en el aire fue lanzado el 10 de mayo. Varios de ellos alcanzaron a realizar periplos de más de 100 dias de duración a pesar de que el clima no cooperó forzando a lanzar los balones en los pocos momentos de buen tiempo que se produjeron durante los 21 dias de campaña. Claramente, la iniciativa había sido muy exitosa abriendo las puertas para la concreción de otros lanzamientos durante buena parte de la década siguiente.

Luego de 15 años de actividad, a principios de los años 80's, debido a los avances en las comunicaciones, se hizo necesario actualizar los equipos y antenas para adecuarlas a la técnica de recepción de señales satelitales en Banda "S". El CNES en lugar de cambior los equipos y efectuar las mejoras pertinentes decidió tranferir sus actividades de rastreo de satelites de Paardefontein al SRSC (Satellite Remote Sensing Centre) localizado en Hartebeesthoek.

No obstante, la infraestructura para el lanzamiento de globos permaneció no solo inalterada sino que durante esa epoca experimento un notable incremento, pasando a efectuarse campañas de lanzamiento casi anualmente.

Preparativos para el lanzamiento de un globo MIR desde Paardefontein, circa 1980

Los lanzamientos de esa decada tuvieron como protagonista principal un (entonces) nuevo tipo de globo estratosférico llamado MIR (Montgolfier Infra Rojo) que fuera desarrollado por cientificos galos a finales de los años 70's. Su diseño permitía a realización de travesias de larga duración con cargas de un peso superior a las transportadas por sus pares de sobrepresión. Estos vuelos se desarrollaban a lo largo de varios dias e incluso semanas en una linea que seguía el paralelo de los 20º sobrevolando alternativamente los territorios de Sudamerica, Australia y nuevamente sobre Africa cubriendo la totalidad del hemisferio sur. Como la cubierta metálica de los MIR poseía en días claros una visibilidad de hasta 100 kms esto provocó durante buena parte de la decada de los años ochenta, un sinnúmero de falsos reportes de OVNIs a su paso por los paises del conosur.

La ultima de esta campañas tuvo lugar a fines de 1989.

Luego del cese de todas las operaciones con globos desde Paardefontein, a pedido de la Armscor Defence Institutes (Pty) Ltd. -una compañía del sector de defensa- las instalaciones fueron reconvertidas por el CSIR para transformarse en el South African National Antenna Test Range. Primeramente operado por el CSIR, y desde 1994 por la compañía Gerotek Test Facilities, en ambas opoertunidades bajo contrato con Armscor.

La instalación es la única en su tipo en el país a campo abierto, permitiendo el testeo de precisión y calibración de todo tipo de antenas que por sus dimensiones, peso o frecuencia de operacion no pueden ser probadas en cámaras anecoicas cerradas. El area es ideal para esta tarea ya que sufre de muy baja interferencia radial.

Muchas gracias a Robert Guedj ex-Director de la estación y a Michel Taillade del sitio "Nos premières années dans l'espace" por las correcciones efectuadas a la información aquí presentada. Asimismo parte de la información presentada aquí fue obtenida a partir del articulo "Paardefontein Satellite Tracking Station 1965-1981" del astrónomo sudafricano Greg Roberts

Tabla de globos lanzados desde Paardefontein

FechaHoraDuración del vueloExperimentoSitio de caída de la carga útil o causa de la falla
29/5/1968 136 dSOMEX II (Solar Monitoring Experiment)--- Sin Datos ---
1/6/1968 125 dSOMEX II (Solar Monitoring Experiment)--- Sin Datos ---
26/5/1969 + 365 dGLOBO DE SUPERPRESION--- Sin Datos ---
23/6/19706:20 utc---MEDICION DE CIZALLADURA DEL VIENTO--- Sin Datos ---
29/6/19707:32 utc---MEDICION DE CIZALLADURA DEL VIENTO--- Sin Datos ---
9/9/19716:05 utc---MEDICION DE CIZALLADURA DEL VIENTO--- Sin Datos ---
11/9/19715:26 utc---MEDICION DE CIZALLADURA DEL VIENTO--- Sin Datos ---
14/6/1973 19 dISEN 1En cercanias de la Antártida
21/6/1973 + 140 dISEN 2--- Sin Datos ---
17/2/1977 ---MIR (Montgolfier Infra-Rouge)--- Sin Datos ---
25/2/1977 ---MIR (Montgolfier Infra-Rouge)--- Sin Datos ---
28/5/1981 + 116 dESTUDIO DE QUIMICA DE LA ATMOSFERA + ONDAS DE GRAVEDAD--- Sin Datos ---
10/6/1981 17 dMIR (Montgolfier Infra-Rouge)--- Sin Datos ---
??/9/1981 ---VUELO TECNOLÓGICO--- Sin Datos ---
5/12/1982 ---ONDAS DE GRAVEDAD ATMOSFÉRICAGondola destruida.
11/12/1982 53 dONDAS DE GRAVEDAD ATMOSFÉRICASe ignora. El globo dejo de transmitir cuando sobrevolaba la zona oeste de Angola.
21/10/198323:27---VUELO TECNOLOGICO - MEDICIONES MECANICASCerca de la costa de Brasil
26/10/198321:02---MEDICION DE LAS ONDAS DE GRAVEDAD ATMOSFERICAS--- Sin Datos ---
30/10/1983 7 dVUELO TECNOLOGICO - MIR DE GRAN VOLUMEN--- Sin Datos ---
21/11/1983 7 dVAPOR DE AGUA + RADIOMETRO + ONDAS DE GRAVEDAD ATMOSFERICASEn el Oceano Atlantico
3/12/1983 19 dVAPOR DE AGUA + RADIOMETRO + ONDAS DE GRAVEDAD ATMOSFERICASEn el Oceano Pacifico a los 170º Long. Este
21/7/1985 8 dMEDICIONES IN SITU DE VAPOR DE AGUA ATMOSFERICOEn el Oceano Indico
26/7/1985 15~18 dMEDICIONES IN SITU DE VAPOR DE AGUA ATMOSFERICOEn algun lugar de la Patagonia Chilena
13/11/1988 44 dELHYSA (Etude de L'Hygromérie Stratosphérique)Contacto perdido en el Oceano Pacifico
19/11/1988 28 dNo hat datos disponibles sobre la experiencia principal. Una de las cargas adicionales era un sensor escalar magnético localizado 6 mts. por debajo de la góndola dentro de un aislante térmico.--- Sin Datos ---
20/11/1988 19 dELHYSA (Etude de L'Hygromérie Stratosphérique)En Paraguay
2/12/1988 25 dSAMBA--- Sin Datos ---
3/12/1988 24 dCARGA UTIL DESCONOCIDASobre el mar al Norte de Australia
8/12/1988 50 dCARGA UTIL DESCONOCIDASe pierde contacto sobre el Oceano Atlantico
12/11/1989 51 dSAMBA--- Sin Datos ---
13/11/1989 12 dSAMBA + H2O--- Sin Datos ---
20/11/1989 69 dCARGA UTIL DESCONOCIDAPerdida en el Oceano Pacífico al NE de Australia
23/11/1989 9 dSAMBA + H2O--- Sin Datos ---