El aeropuerto municipal de Chico es un aeropuerto público ubicado a 6 km al norte del distrito central de negocios de Chico, una ciudad en el Condado de Butte, California. El aeropuerto cubre 1,475 acres y tiene dos pistas, la principal de 6.722 pies de largo, una secundaria con 3,000 pies de largo y, finalmente, un helipuerto.

Fue establecido en 1935 cuando la ciudad de Chico adquirió aproximadamente 160 acres de tierra 8 km al norte de lo que era entonces los límites de la ciudad y construyó un hangar del aeropuerto y la pista de aterrizaje. Hasta 1941, esta instalación original fue alquilada a un operador de base fija. Durante 1941, la ciudad adquirió un adicional de 1.000 acres con el fin de alquilarle el aeropuerto al Gobierno de los Estados Unidos para establecer allí un campo de entrenamiento básico para la fuerza aérea del ejército. Pasa entonces a denominarse Chico Army Airfield y se convierte en un importante centro de formación para miles de pilotos, así como también base de entrenamiento de aviones BT-13, y sitio de entrenamiento de artillería avanzada para aviones multimotor entre ellos P-38, P-39, P-63 , B-17 y B-29.

Después de la guerra, las autoridades locales negociaron un acuerdo por el cual el aeropuerto fue devuelto a la ciudad, junto con la mayor parte de las mejoras que habían sido construidas por el Ejército.

La era de los globos estratosféricos

En septiembre de 1961, el Laboratorio Cambridge de Investigación de la Fuerza Aérea (AFCRL), una institución con sede en Bedford, Massachusetts, que controlaba todos los proyectos de globos para la Fuerza Aérea, alquiló un hangar en el Aeropuerto Municipal de Chico, para establecer una base de lanzamiento de globos estratosféricos. Sin embargo el inicio no fue el mas auspicioso, ya que el primer balón lanzado el 24 de octubre cruzó el país de oeste a este y fue terminado 51 horas más tarde en el Océano Atlántico, a 200 millas al este de Boston.

Las operaciones se llevaban a cabo principalmente en los meses de invierno, cuando los vientos predominantes hacían que los globos siguieran trayectorias hacia el este. Asimismo, existen registros de algunos vuelos que se extendían más allá de la costa del Océano Pacífico, sobre todo cuando se transportaban cargas útiles pesadas (ensayo de nuevos tipos de paracaídas, mediciones de dinámica de vuelo, etc.).

En octubre de 1972, el AFCRL lanzó desde Chico un balón de 47,8 millones pies cúbicos. El globo, fabricado por Research Inc. Winzen utilizando polietileno extremadamente delgado. Después de una fase de ascenso nominal se logró alcanzar una altura de 170.000 pies, estableciendo un nuevo récord de altitud para un aerostato no tripulado, que se mantendría durante 30 años hasta 2002.

La cantidad de vuelos comenzó a disminuir durante el resto de la década de los 70 y los primeros años de la siguiente, hasta el 1 de abril de 1983, cuando el Laboratorio de Geofísica de la Fuerza Aérea (nueva denominación del antiguo AFCRL) finalizó el acuerdo de alquiler de las instalaciones en Chico y desactivó definitivamente la estación de lanzamiento.

Tabla de globos lanzados desde el Aeropuerto Municipal de Chico, California (Incompleta)

FechaHoraDuración del vueloExperimentoSitio de caída de la carga útil o causa de la falla
24/10/1961 51 h 10 mPRUEBA DE NUEVO GLOBOEn el Oceano Atlántico a 200 millas al este de la ciudad de Boston.
??/3/1962 ---STARGAZER - VUELO DE PRUEBAFalla durante el lanzamiento
4/3/1962 2 hSTARGAZER - VUELO DE PRUEBAFallo del globo a los 42.000 pies. Carga util recuperada en Sierra Nevada, California, EEUU
12/3/19628:30 pst25 h 30 mSTARGAZER - VUELO DE PRUEBA60 millas al Oeste de San Francisco, California, EEUU
18/3/1962 ---STARGAZER - VUELO DE PRUEBAFalla del globo durante lanzamiento. Vuelo abortado
23/3/1962 2 hSTARGAZER - VUELO DE PRUEBAFallo del globo a los 65.000 pies. Carga util recuperada 14 millas al NE de Riverton, California, EEUU
26/4/196213:28 utc10 dPRUEBA DE GLOBO DE SUPERPRESIONSobre el sur de Utah, EE.UU
19/5/1963 667 hPRUEBA DE GLOBO DE SUPERPRESION500 millas al S de la Peninsula de Kamchatka, Rusia
8/1/1965 7 hHIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
10/1/1965 9 hHIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
17/2/1965 26 hPRUEBA DE GLOBOCerca de Logandale, Nevada, EEUU
24/2/1965 7 hHIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
23/3/1965 ---HIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
22/4/19655:31 pst8 hHIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
22/5/1965 7 hHIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
22/6/1965 6 hHIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
25/6/1965 6 hHIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
22/7/1965 6 hHIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
21/9/1965 6 hHIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
23/9/1965 7 hHIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
30/9/1965 4 hMEDICIONES DE TRANSMISION ESTRATOSFERICA--- Sin Datos ---
25/10/1965 ---HIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
27/10/1965 6 h 30 mHIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
27/2/1966 ---HIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
25/4/1966 ---HIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
27/4/1966 ---HIGROMETRO DE RADIACION ALFA--- Sin Datos ---
14/12/1966 5 h 40 mPRUEBA DE GLOBO--- Sin Datos ---
10/1/1967 3 h 15 mPRUEBA DE PLATAFORMA (UNIVERSIDAD TUFTS)--- Sin Datos ---
12/2/1967 5 h 30 mHAPPE (High Altitude Particle Physics Experiment)--- Sin Datos ---
29/4/19677:5110 hX-RAY STUDIES--- Sin Datos ---
21/10/1969 9 h 20 mCARGA UTIL DESCONOCIDA--- Sin Datos ---
23/10/1969 5 h 20 mCARGA UTIL DESCONOCIDA--- Sin Datos ---
6/4/1970 ---CARGA UTIL DESCONOCIDA--- Sin Datos ---
26/10/1972 4 h 10 mCARGA UTIL DESCONOCIDA--- Sin Datos ---
5/6/19756:40 pdt---MUESTREADOR CRIOGENICO--- Sin Datos ---
26/6/19757:15 pdt---MUESTREADOR CRIOGENICO--- Sin Datos ---
8/10/1977 ---MUESTREADOR CRIOGENICO--- Sin Datos ---
17/10/1977 ---MUESTREADOR CRIOGENICO--- Sin Datos ---
30/4/198211:30 utc---BAMM II (Balloon Altitude Mosaic Measurements)--- Sin Datos ---