Lanzamiento navideño de la mision CREST en la Antartida - 27/12/2011

Williams Field, Estación McMurdo.- La primera misión científica de la campaña 2011/2012 de vuelos de larga duración del programa de globos de la NASA en la Antártida fue lanzada el día de navidad desde el aeropuerto Williams Field, cerca de la Estación McMurdo, y al momento de escribir estas lineas se encuentra siguiendo el habitual patrón de vuelo anti-horario a una altura de ~119.000 pies.

Pero, comencemos por el principio. Que es CREST...?. La sigla significa Cosmic Ray Electron Synchrotron Telescope y define un complejo instrumento que mide el flujo de electrones a muy altas energías, en una region del espectro aun no explorada por experiencias similares. La técnica usada por CREST -la detección de fotones sincrotrónicos emitidos por electrones en el campo magnético de la Tierra- había sido sugerida desde hace años, pero hasta ahora, nunca completamente explotada. A pesar de que una versión más pequeña de CREST voló en una misión de corta duración en 2009, este es el primer vuelo de la versión completa del instrumento. A la derecha podemos apreciar una imagen del mismo durante una prueba previa al lanzamiento.

Hablando en general, la campaña se desarrolló sin inconvenientes pero algo lenta en cuanto a los tiempos de espera. Luego de arribar al continente blanco en Noviembre ultimo, el equipo científico de CREST comenzó el ensamblado del instrumento sin mayores dificultades, alcanzando un status operacional para principios de Diciembre. Mientras tanto, el staff de la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF) de la NASA a cargo de las operaciones de lanzamiento trabajaba arduamente compactando el terreno de la pista de lanzamiento mientras los meteorólogos del equipo seguian dia a dia la evolución del vortice polar que poco a poco se iba formando. Para el 10 de Diciembre CREST fue declarado "flight ready" iniciando la larga espera hasta el lanzamiento. El 11 de Diciembre fue lanzado el primer globo de exploración (pathfinder) pero debido a que apenas voló un dia y medio fue seguido por un segundo balón lanzado tres días mas tarde. Este último mostró claramente que el vórtice polar claramente definido por encima de los 120.000 pies.

Mientras el equipo científico de CREST continuaba realizando tareas diarias de mantenimiento del instrumento, una primera oportunidad de lanzamiento se presentó el 19 de Diciembre pero debió ser cancelada debido a un subito incremento de los vientos de superficie justo antes de iniciar el inflado. Dos días después una nueva chance surgió, pero con el mismo final. Un tercer globo de exploración fue lanzado en la víspera de Navidad -esta vez para no solo testear los vientos en altura sino tambien probar un nuevo tipo de globo- seguido inmediatamente por CREST, que inició su periplo estratosférico el 25 de Diciembre. A la izquierda podemos ver una imagen del proceso de inflado.

CREST es un desarrollo cooperativo llevado adelante por la Universidad de Indiana, junto a las de Michigan, Chicago, Minnesota, Estatal de Pennsylvania y de Kentucky del Norte.

Ahora, es el turno de STO (Stratospheric Terahertz Observatory) pero me temo que no esta siendo una tarea muy facil su lanzamiento. Esten atentos.


RED BULL STRATOS probó un globo en Nuevo Mexico...? - 17/12/2011

Roswell, Nuevo Mexico.- Tal y como informara la cadena de TV KASA de Albuquerque, Nuevo Mexico en una publicación no muy difundida de su sitio web, en la mañana del 15 de Diciembre pasado, se intentó lanzar un enorme globo estratosférico desde el aeropuerto Industrial Air Center localizado en las afueras de Roswell.

La misión habría estado relacionada con el proyecto Red Bull Stratos que tendrá como protagonista del salto al deportista extremo Austríaco Felix Baumgartner. El paracaidista planea saltar desde una capsula adosada a un globo estratosférico a una altura de 120.000 pies, vistiendo un traje totalmente presurizado, desde un punto aun no revelado de los EEUU.

De acuerdo con la publicación, la unica información que KASA obtuvo por parte del vocero de Red Bull fue que efectivamente tuvieron un equipo de tecnicos trabajando en Roswell esa semana y que el lanzamiento tuvo como objetivo "probar equipos". Sin embargo, dicha persona se negó a confirmar que el grupo estuviera involucrado en la iniciativa Stratos.

Junto con la publicación, la estación puso a disposición de los internautas un video reproduciendo el segmento televisivo que presentaba la información y en el que se muestran dos instantáneas de la prueba obtenidas utilizando teléfonos celulares (que reproducimos aqui por cortesía dela estación de TV). Aparentemente, personal del aeropuerto habría informado a os periodistas que a pesar de que la misión estaba destinada a alcanzar gran altitud (lo que puede inferirse leyendo los NOTAMs mandatarios de este tipo de experiencias) justo despues de ser liberado del carrete sujetador o spool, el balón colapsó, agregando que el vuelo fue abortado probablemente debido a los vientos y refiriendo cualquier otra consulta a la gente de Red Bull. Mientras tanto, el misterio continúa.

Como recordarán de anteriores actualizaciones, el proyecto sufrió un importante traspié en Octubre de 2010 cuando un juicio multimillonario fue iniciado ante la corte del estado de California por parte de Daniel Hogan quien alegaba que seis años antes, acercó los detalles de un proyecto similar para el salto a Red Bull. La compañía decidió detener el desarrollo del proyecto inmediatamente, reasumiendolo nueve meses mas tarde cuando fue anunciado que se había alcanzado un acuerdo por fuera de la corte y se suspendió el juicio. Sin embargo, luego del incidente, no se supo de nuevos avances en el proyecto, no se emitieron nuevos comunicados de prensa e incluso el dominio del sitio web oficial de la iniciativa fue desactivado y sus contenidos redirigidos a la pagina oficial de Red Bull. .

La reciente actividad en Nuevo Mexico es una señal de que el proyecto sigue vivo...?

El tiempo dirá.

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