Dos lanzamientos y un final inesperado - 30/12/2010

Estación McMurdo, Antartida.- Finalmente el programa de globos de la NASA volvió a la actividad luego de una pausa forzada de ocho meses. A pesar de que en las ultimas semanas dos balones de pequeño porte fueron lanzados en el marco del proyecto BARREL del Darmouth College (ver mas abajo) dos gigantescos globos (con un volumen de 39 millones de pies cubicos cada uno) fueron enviados a la estratósfera con una semana de diferencia desde las instalaciones que la agencia posee en el Aeropuerto Williams Field cerca de la estación McMurdo.

La primera misión nomenclada como 614N lanzó a bordo un instrumento denominado CREAM (Cosmic Ray Energetics And Mass) en su sexto periplo Antartico desde 2004. Se trata de un complejo instrumento desarrollado mediante una extensa colaboración por los Estados Unidos entre las Universidades de Maryland, Estatal de Pennsylvania, Estatal de Ohio y el centro Goddard de la NASA, por Corea las Universidades Ewha Woman, KAIST y KyungPook National University, por Francia el Laboratoire de Physique Subatomique et de Cosmologie, Grenoble y el Centre d'Etude Spatiale des Rayonnements y la Universidad Nacional Autónoma de Mexico. El objetivo de CREAM es estudiar los rayos cosmicos explorando el limite de la aceleración de la supernova que los originó, y el gas de protones, electrones y particulas pesadas que arriban a la tierra desde fuera del sistema solar.

El lanzamiento tuvo lugar a la 1:42 UTC del 21 de Diciembre bajo excelentes condiciones meteorológicas. Luego de una fase nominal de ascenso el balón inició el típico recorrido anti-horario a una altura media de 125.000 pies. En esta fase del vuelo, todos los sistemas de abordo estaban funcionando a la perfección. Esa condción se mantuvo hasta el día 26 de Diciembre, cuando poco después de completar la mitad del primer giro alrededor del polo y mientras se encontraba volando sobre la zona conocida como tierra de la reina Maud, por razones que aun no se han establecido el globo sufrió una terminación no comandada: la carga util fue separada intempestvamente del balón iniciando su descenso en paracaídas. Tan pronto como se detectó dicha situación el centro de operaciones de la Colmbia Scientific Balloon Facility (CSBF) de Palestine, Texas inició el protocolo de emergencia para completar la terminación por medio del enlace satelital (conocido como procedimiento "por encima del horizonte" ya que no existe enlace visual con el balón debido a la curvatura de la tierra). La fase mas crítica de la maniobra se coronó con éxito ya que se logró separar -una vez en tierra- el paracaídas de la carga útil evitando así que el viento lo inflara como una vela arratrando por el suelo consigo a CREAM. A primera vista, el aterrizaje no habría dañado extensivamente la gondola ya que tiempo despues de tomar tierra esta aún transmitía datos de localización a traves del sistema Iridium. El punto de impacto fue establecido en un punto localizado a unas 300 millas de la estación de Investigación Halley, operada por el programa Antártico Británico. La NASA se encuentra estudiando los planes de su recuperación.

La segunda misión lanzada en este periodo, utilizó un balón similar al de CREAM siendo nomenclada como 615N. El vuelo se inició a las 4:06 utc del 27 de Diciembre, y como carga útil se encontraba a bordo un instrumento llamado BLAST-pol (Balloon-borne Large Aperture Submillimeter Telescope for Polarimetery) que combina un telescopio Cassegrain de 1.9 metros y un polarímetro submilimétrico con el objetivo de determinar cual es el rol que juegan los campos magnéticos en la formación de estrellas. Una versión anterior del instrumento realizó dos vuelos cientificos uno desde Kiruna, Suecia, en 2005 y el otro en la Antartida en 2006. Luego del aterrizaje durante la ultima misión, el sistema de separación del paracaídas de la gondola falló, y luego de convertirse en una gigantesca vela, arrastró durante cientos de millas el instrumento, destruyéndolo por completo. BLAST-Pol es fruto del esfuerzo colectivo de las Universidades de Pennsylvania, Brown, de Miami, de British Columbia, y de Toronto, el JPL de la NASA, INAOE de Mexico, y las Universidades Cardiff de Inglaterra, La Unversidad de Puerto Rico y el IRA-INAF de Italia.

De acuerdo con las primeras evaluaciones del equipo cientifico, luego del lanzamiento y durante las primeras horas de vuelo BLAST experimentó algunos problemas con el mecanismo de apuntamiento, una parte vital para localizar las fuentes espaciales que son su objetivo. Afortunadamente para el momento en que el globo se ocultó por debajo del horizonte de la estación McMurdo (momento en que se cambia el enlace visual por el satelital, que es mucho mas lento) ya habian superado el inconvenente y estaban efectuando los primeros rastreos del cielo. Adicionalmente, los otros sistemas criticos del instrumento como son la camara estelar el sistema criogénico de enfriamiento de los detectores y un nuevo sistema GPS de localización funcionaban a la perfección al tiempo que quedaba en evidencia -al menos preliminarmente- que la sensibilidad del instrumento superaba todas las expectativas.

Una detallada crónica del lanzamiento asi como el desarrollo dia-a-dia de la misión puede seguirse a traves de weblog "Dropping BallAst".

Ahora resta aguardar el ultimo lanzamiento: un nuevo vuelo de prueba del programa ULDB (Ultra Long Duration Balloon) de la NASA, el cual al momento de escribir estas lineas, tuvo un par de intentos abortados de vuelo y probablemente se convierta en el primer globo estratosférico en ser lanzado en 2este nuevo año 2011. Permanezcan atentos!.


Segundo lanzamiento BARREL permanece sólo un dia en vuelo - 19/12/2010

Estación McMurdo, Antartida.- Desde nuestra última entrada, los días han estado plenos de actividad para aquellos que están tomando parte de la campaña de lanzamiento de globos estratosféricos desde el Aeropuerto Williams Field ubicado junto a la estación antártica McMurdo.

Primeramente la NASA ha estado los últimos días realizando diversas pruebas y ensayos tanto del equipo básico a ser utlizado en los vuelos cuanto del vehículo lanzador (conocido como "The Boss") a fin de cumplimentar las nuevas regulacones impuestas en cuanto a seguridad por el comité que investigó el accidente ocurrido en Abril pasado en Australia. Adicionalmente nuevas restricciones respecto de la posición de los espectadores que presencien los lanzamientos y nuevas areas de seguridad han sido puestas en vigor para asegurar una máxima seguridad. Por supuesto, estos preparativos tienen como objetivo los tres grandes globos que serán lanzados en esta campaña: CREAM, BLAST-Pol y otro vuelo de prueba del Globo de Ultra Larga Duración.

Mientras tanto, de vuelta a las "ligas menores" en terminos balonísticos, el primer globo transportando una carga útil BARREL -lanzado por métodos manuales como misión 612N el 13 de Diciembre- en lugar de viajar en el usual sentido anti-horario alrededor del polo sobre el continente, tomó una ruta hacia el norte internándose en el Océano, por lo cual fue terminado ses días despues de lanzado en algún punto a medio camino entre la Antártida y Australia como puede verse en este mapa.

El día anterior, había sido lanzado el segundo globo BARREL como misión 613N el cual esta vez tomando ventaja de un vórtice polar más estable, inició un recorrido más "standard". Sin embargo, apenas un día después de lanzado finalizó su vuelo, no sabemos si por telecomando o debido a alguna falla inesperada. El sitio de aterrizaje se ubca en cercanias de la base McMurdo lo que hace presumir un posible rescate si se dan las condicones y los recursos aereos en la base estan disponibles.

Como mencionamos en entradas anteriores el principal objetivo de BARREL es medir la radiacion bremsstrahlung de rayos X que producen los electrones que se precipitan en los cinturones de radiación de la tierra asi como también estudiar las variaciones del campo magnético terrestre. Mientras que el propósito principal de estos vuelos en particular era el testeo de algunos prototipos de hardware y procedimientos de lanzamiento, una flotilla de globos transportando esa misma carga util servirá para el estudio de la pérdida de electrones de los cinturones de radiación en conjunto con el satélite THEMIS en un futuro cercano.


Vuelven a posponer el lanzamiento de FITE en Brasil - 19/12/2010

Cachoeira Paulista, Brasil.- Mal tiempo y problemas técnicos fueron las razones principales que las autoridades brasileñas aducieron como factores determinantes a traves del diario de campaña del SLB para nuevamente posponer la campaña de lanzamiento planeada para Dciembre en la base de lanzamiento de globos estratosféricos del INPE en Cachoeira Paulista en el Estado de Sao Paulo, Brasil.

La misión que viene siendo planeada desde el año 2008, incluye el lanzamiento de un globo de fabricación japonesa de 300.000 m3 de volumen, para transportar hasta la estratósfera un instrumento llamado FITE (Far-Infrared Interferometric Telescope Experiment) que ha sido desarrollado por los grupos de astronomia infrarroja de las universidades niponas de Osaka y Nagoya.

El breve comuncado publicado hoy, indica que la nueva ventana de lanzamiento será entre Febrero y Marzo de 2011.

Como puede verse en las imagenes, todos los equipos han sido embalados como para protegerlos del calor intenso del verano de Brasil, -incluso la estación móvil de telemetría LASCOS- y permanecerán en Cachoeira Paulista hasta el siguiente intento de lanzamiento. Sólo los equipos científicos y técnicos retornaron a sus hogares.


Primeros dos lanzamientos desde McMurdo - 15/12/2010

Estación McMurdo, Antartida.- Con un vortice polar aun en formación, fue lanzado el primer balón estratosférico de la campaña Antartica 2010/2011 del programa de globos de la NASA. El lanzamiento tuvo lugar desde las instalaciones de vuelos de larga duración que cada verano la agencia activa en el aeropuerto Williams Field cerca de la estación McMurdo.

A pesar de que se trataba de un balón de pequeño volumen, se le asignó un numero de vuelo (612N) transformándose oficialmente en la primera misión llevada a cabo desde el retorno a la actividad de la NASA luego del Accidente protagonizado por uno de sus globos en Australia en Abril pasado. .

El globo fue lanzado utilizando un sistema manual (conocdo como metodo Hutch Clutch) el 13 de Diciembre a las 21:44 utc, y actualmente se encuentra volando en un curso algo errático, comenzando lentamente a asumir la típica trayectoria anti-horaria alrededor del polo.

La carga util a bordo es un experimento llamado BARREL (Balloon Array for RBSP Relativistic Electron Losses) desarrollado por el Dartmouth College.

Su principal objetivo es medir la radiacion bremsstrahlung de rayos X que producen los electrones que se precipitan en los cinturones de radiación de la tierra asi como tambien las variaciones del campo magnético terrestre. Mientras que el propósito principal de este vuelo en particular es el testeo de algunos prototipos de hardware y procedimientos de lanzamiento, esa misma carga util servirá para el estudio de la pérdida de electrones de los cinturones de radiación en conjunto con el satélite THEMIS.

A la izquierda podemos ver una imagen del lanzamiento que obtuvimos del weblog "Dropping BallAst" que ofrece una crónica diara de lo que ocurre en la base.

Una segunda carga util BARREL aguarda su turno para ser lanzada, tan pronto como el equipo científico compruebe el buen funconamiento y performance de la que ya se encuentra en vuelo.

Como mencionamos en el título de esta entrada, un segundo balón fue lanzado. Este ultimo lo hizo algunos dias antes de BARREL el 11 de Diciembre y se trató de una misión habitual en las campañas antárticas llamada "pathfinder". Su objetivo es simplemente el trazado de la ruta del globo a medida que este se desplaza sobre el continente blanco con el objetivo de evaluar el grado de desarrollo del vortice polar. La carga util consta simplemente de un transmisor GPS que comunica a la NASA en tiempo real cada 10 minutos su localización.

A medida que nos acerquemos a los "grandes" lanzamientos de la campaña, les acercaremos más actualizaciones. Estén atentos !


Se inicia campaña FITE en Brasil - 10/12/2010

Cachoeira Paulista, Brasil.- Con el arribo de los equipos de cientificos y tecnicos desde Japon a mediados de Noviembre y el comienzo de los preparativos en terreno, en Diciembre ha comenzado oficialmente la campaña de lanzamiento 2010 en la base de globos estratosféricos del Instituto Nacional de Pesquisas Espaciais (INPE) en Cachoeira Paulista, estado de Sao Paulo. El objetivo final de la campaña es el lanzamiento de globo japonés de 300.000 m3 de volumen transportando el instrumento FITE (Far-Infrared Interferometric Telescope Experiment). El anterior intento de hacerlo en 2008 se encontró con algunos problemas de orden tecnico en el experimento y fuertes vientos estratosféricos que terminaron forzando una cancelación de la campaña antes de tiempo.

Durante los pasados días los equipos técnicos del programa de globos de la Agencia Espacial Japonesa (ISAS) y sus pares de Brasil iniciaron el ensamblaje de los diferentes componentes que serán necesarios para llevar adelante la misión. Mientras que los nipones trabajaron principalmente en la configuración y puesta a punto de LASCOS (Low Altitude Space Communication System) una estación movil utilizada por la agencia desde 1996, que provee desde monitoreo de la trayectoria del globo en tiempo real hasta la transmisión de telecomandos y la adquisición de datos de telemetría con la ventaja de ofrecer toda esa información a cualquier punto de una red de area local a la que la misma se conecte.

Mientras tanto sus colegas locales comenzaron el montaje de la grua movil que será utilizada como vehículo de lanzamiento, trabajaron en el armado del tren de vuelo, el paracaidas y tuvieron bastante trabajar para solucionar algunos problemas de energia que afectaban a la instalación de la base, que finalmente se descubrio tenian su origen en pequeñas lagartijas que se metian detras de los paneles electricos y los cortocircuitaban.

Adicionalmente durante esta semana fue lanzada la primer sonda para la recolección de datos sobre los vientos estratosfericos para comenzar a alimentar de datos los modelos computacionales que arrojaran las trayectorias previstas con el fin de seleccionar los mejores lugares de aterrizaje del instrumento.

Los detalles de la campaña incluyendo imagenes y una breve crónica (en portugues) se encuentran disponibles a traves del sitio web del SLB.

En cuanto al objetivo científico de la campaña, el instrumento FITE está siendo ensamblado muy lentamente debido a la complejidad de la estructura que soporta los espejos encargados de focalizar las emisiones IR en el interferómetro (ubicado en el cuerpo central) y que requiere una precisión y alineacion milimétrica, para permitir el correcto enfoque de las lejanas fuentes IR a estudiar. El objetivo final de FITE es lograr -por primera vez- efectuar interferometría en el rango espectral del infrarrojo lejano, permitiendo resolver finas estructuras de discos protoplanetarios y circumestelares, nucleos de formacion molecular de estrellas y estallidos de estrellas nucleares en diferentes galaxias.

El instrumento es un desarrollo conjunto de grupos de astronomia infrarroja de las universidades de Osaka y Nagoya, financiado a traves de fondos otorgados por la Sociedad Japonesa para la promoción de la ciencia. Una muy buena descripción del instrumento y sus peculiares características ha sido publicado a principios de este año en la sección de astronomía del sitio web de SPIE.


Exitoso vuelo del dirigible estratosférico HiSentinel - 2/12/2010

Page, Arizona, EEUU.- Luego de varias cancelaciones en el ultimo año, finalmente en noviembre pasado fue llevado a cabo el vuelo de prueba de una version mayor del dirigible estratosférico HiSentinel. El sitio de lanzamiento elegido fue el aeropuerto de la ciudad de Page, estado de Arizona, Estados Unidos, un lugar que ciertamente posee una larga aunque poco conocida historia en el campo del balonismo científico.

HiSentinel es el primer vehiculo desarrollado bajo el programa CHHAPP (Composite Hull High Altitude Powered Platform - Plataforma de Gran Altitud de Casco Compuesto), un desarrollo destinado a crear una nueva familia de dirigibles estratosfericos autonomos propulsados por energia solar o electrica de larga duración. Lo que hace especial a HiSentinel es que a diferencia de otros vehiculos del mismo tipo, es lanzado como un globo estratosferico convencional adquiriendo su forma y actitud tipica recien al momento de alcanzar su altura de flotación. El objetivo final del programa es desarrollar un modelo operacional que sea capaz de elevar cargas utiles de 10 a 100 kgs a altitudes quasi espaciales por periodos superiores a 30 dias. Su principal aplicación serán las comunicaciones, tanto civiles como militares y numerosas aplicaciones cientificas. Diseñado para su lanzamiento desde lugares remotos, estos dirigibles no requeriran grandes hangares o instalaciones especiales.

Todo el proyecto se encuentra bajo la coordinación del US Army Space and Missile Defense Command con el Southwest Research Institute que actua como principal contratista a cargo del manejo tecnico, el diseño de la estructura, el modelado de performance, los sistemas de soporte, el lanzamiento y recuperación, junto a la subsidiaria de Raven Aerostar International como sub-contratista y la firma COLSA como integrador y desarrollador de la carga util.

La misión bautizada HiSentinel80 fue lanzada desde el Aeropuerto de Page el 10 de Noviembre pasado, y de acuerdo con el comunicado de prensa publicado por el ejercito el 24 de ese mismo mes "...el propósito del vuelo de prueba fue el de analizar los efectos del ciclo dia/noche en el dirigible, como así también testear diferentes capacidades de la carga util transportada...". Mientras que el objetivo era desarrollar un periplo cercano a las 24 horas, o permanecer el mayor tiempo posible mientras se pudiera mantener conexión remota con el ingenio, las ocho horas de flotación que permaneció a 66.000 pies, fueron consideradas un suceso, obteniendo valiosa información de vuelo, de respuesta a los comandos y comportamiento y conectividad con la carga util. Los restos del artefacto fueron recuperados al dia siguiente unas millas al norte de Monticello, Utah.

Un breve fragmento de video que muestra el momento del lanzamiento se encuentra disponible en YouTube.

Como recordarán de anteriores entradas, el año 2009 fue bastante turbulento para el proyecto debido a que los intentos de hacer volar HiSentinel sufrieron cambios de locación y cancelaciones: inicialmente se habia planeado lanzarlo durante la campaña de otoño en Octubre desde la base de la Columbia Scientific Balloon Facility en el Aeropuerto de Fort Sumner, y luego de un intento fallido de lanzamiento las operaciones fueron trasladadas a Arizona. Allí, algunos problemas de hardware agregaron mas complicaciones que finalmente se vieron completadas cuando las autoridades federales de aviación se negaron a autorizar el vuelo.

Ahora, este exito seguramente ayudará en el desarrollo del siguiente paso del proyecto: mayor capacidad de carga, y un vuelo estacionario mas prolongado.


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