Fin de las actividades de lanzamiento en McMurdo - 23/12/2009

Williams Field, Base McMurdo.-Esta será nuestra última actualización del año referida a la campaña de lanzamiento de globos estratosfericos que lleva adelante la NASA desde el el aeropuerto de Williams Field cerca de la estación McMurdo.

La misión BARREL #4 lanzada el 16 de Diciembre como vuelo 610N finalizó su periplo tres dias más tarde a las 15:57 utc del 19 de Diciembre,aterrizando a unas 400 millas nauticas de McMurdo, siendo seguida tres dias mas tarde el 21 de Diciembre por la mision BARREL #3 (vuelo 609N) que aterrizó a unas 230 millas nauticas de la estación norteamericana del Polo Sur. Ambas terminaciones fueron efectuadas por el equipo cientifico del proyecto desde su Centro de Operaciones de Mision en la Universidad de California en Santa Clara.

Como el equipo científico de BARREL decidió finalmente suspender el quinto lanzamiento planeado para la presente campaña, oficialmente las operaciones de lanzamiento han terminado. La unica actividad que queda en el centro de lanzamiento antártico esta relacionada con la preparación del equipo que quedará en el continente blanco para su depósito invernal y el empaque de todo aquello que deba retornar a los Estados Unidos.

Una dotación minima de personal de la NASA asi como tambien del equipo científico de CREAM han quedado en el continente con el objetivo de llevar a cabo las tareas de terminación y recuperación de dicho instrumento y para asistir al grupo del instrumento BESS en el desarme y transporte a McMurdo del gigantesco detector que reposa en el hielo desde el año 2007.

Veremos que tan prolongado resulta el viaje de CREAM, el ultimo globo en vuelo sobre la Antártida, que por cierto se encuentra funcionando perfectamente cerca de cumplir su segundo giro al continente (ver mapa de la izquierda, click para ampliar)

Feliz Navidad y un muy buen comienzo del 2010 para todos !


De lanzamientos y rescates - 18/12/2009

Williams Field, Base McMurdo.- A continuación, un breve resumen de los últimos acontecimientos en torno a la campaña de lanzamiento de globos estratosféricos de la NASA en el aeropuerto de Williams Field en cercanías de la estación McMurdo.

Operaciones de vuelo

La misión BARREL #4 fue lanzada por el equipo científico del proyecto como vuelo 610N a las 22:30 utc del 16 de Diciembre. Las operaciones se realizaron sin la participación del personal de la NASA quienes actuaron meramente de supervisores en su desarrollo. Como parte del programa de entrenamiento del equipo del proyecto BARREL para lanzar los balones por sus propios medios, un tercer y ultimo globo de exploración " pathfinder" sería lanzado en los próximos días justo antes del vuelo de la quinta y última misión programada.

Respecto de la misión CREAM V el balón completó su primer circulo completo alrededor del polo el 16 de Diciembre cruzando la linea en un punto ubicado 300 km al sur de la base. Actualmente continua su periplo a 125.000 pies funcionado de acuerdo a lo planeado. Asimismo, la misión BARREL #3 sigue manteniendo un curso anti-horario volando a 109.000 pies de altura.

Operaciones de recuperación

Luego de varios dias de cancelaciones debido al mal tiempo reinante tanto en McMurdo como en los sitios de aterrizaje, dos rescates fueron efectuados esta semana. La carga útil de la misión BARREL #2 fue finalmente recuperada por medio de un vuelo de Twin Otter que la retornó a McMurdo el 15 de Diciembre, donde comenzó a ser examinada por los técnicos del proyecto para establecer el origen de la falla que forzó su finalización temprana.

Al día siguiente, 17 de Diciembre, la carcaza del malogrado SPB (Super Pressure Balloon) que falló a poco de alcanzar su altura de vuelo fue también recuperada. Debido a que esta se encontraba no muy lejos de McMurdo se pudo utilizar un helicoptero. Inicialmente fueron retornadas a la base los accesorios de base y ápice del balón y parte de la envoltura, y en un segundo viaje al dia siguiente fueron recogidos el resto de los elementos que serán esenciales para establecer el origen de la falla. Hasta el momento no existe información oficial al respecto y la única mención al incidente puede leerse en un breve resumen en la seccion de noticias del sitio web del programa en la pagina de la Wallops Flight Facility. Un tercer lanzamiento será llevado a cabo en la próxima campaña de la agencia en Australia.

Finalmente, esta semana se iniciarán las operaciones de recuperación del instrumento POLAR-BESS que volara sobre el continente durante la campaña 2007/2008 y que descanza desde entonces cerca de la estación WAIS Divide (West Antarctic Ice Sheet Divide), una pequeña base dedicada a la perforación de hielo para realizar paleoestudios. El sitio alrededor de BESS ha sido marcado y acondicionado por un equipo de Raytheon para permitir el aterrizaje de un avion Bassler (C-47) que será utilizado para el traslado hasta McMurdo de los componentes del detector. De acuerdo a las estimaciones la tarea demandará unos 10 días de trabajo.


Novedades de la campaña Antártica de la NASA - 15/12/2009

Williams Field, Base McMurdo.-Este es un breve resumen de los ultimos acontecimientos de la campaña de lanzamiento de globos estratosféricos que la NASA lleva a cabo en sus instalaciones del aeropuerto Williams Field cerca de la estación Antártica McMurdo.

Como ya informáramos luego de varios intentos cancelados debido a malas condiciones meteorológicas, finalmente fue lanzado el 10 de Diciembre el vuelo de prueba de la version ampliada (14 millones de pies cúbicos de volumen) del SPB (Super Pressure Balloon), un proyecto desarrollado por la oficina del programa de globos de la agencia con sede en la Wallops Flight Facility de Virginia. El principal objetivo del proyecto es alcanzar el "santo grial" del balonismo científico de hoy: poder realizar vuelos estables de mas de cien dias de duración con cargas superiores a l tonelada de peso. A la izquierda se puede ver el globo durante el inflado. El pequeño balón encima de éste es utilizado de manera auxiliar para ayudar al correcto despliegue de toda la envoltura del SPB. Una vez que el mismo se halla completamente inflado, el balon auxiliar es decartado.

El balón fue lanzado bajo un cielo algo cubierto a las 10:21 utc, pero a las 13:04 utc cuando alcanzó los 108.000 pies de altitud camino de su altura de flotación, explotó por causas desconocidas. Inmediatamente se trazó un plan de recuperación para intentar llegar al globo en tierra lo antes posible para tratar de determinar la razón de la falla, pero hasta el momento no fue posible realizar ni siquiera un reconocimiento aereo del lugar. Tal y como ocurrió con la falla previa durante el frustrado vuelo transatlántico en Junio desde Suecia a Canada aun no se conoce la explicación oficial de lo sucedido.

Respecto del proyecto BARREL, la primera mision nomenclada como vuelo 606N y lanzada el 2 de Diciembre fue finalizada el 8 del mismo mes a las 17:43 utc. La carga util aterrizó 20 minutos mas tarde a 94 millas nauticas al SO de la estación automática conocida como AGO-6 (Antarctic Geophysical Observatory Number 6). Una vez en tierra y durante varias horas el instrumento continuó transmitiendo datos de localización a traves del sistema Iridium, por lo que se estima que se encuentra en buenas condiciones. Hasta ahora varios intentos realizados para alcanzar los lugares de aterrizaje de las misiones BARREL #1 y #2 fueron cancelados debido a las pobres condiciones meteorológicas.

El 13 de Diciembre un segundo globo pathfinder fue lanzado con un doble objetivo: la prueba de un nuevo tipo de balón y el entrenamiento en técnicas manuales de lanzamiento del grupo científico del proyecto BARREL que necesitarán utilizar cuando comiencen las operaciones a gran escala el año próximo. La liberación tuvo lugar a las 0:11 utc y luego de alcanzar una altura de vuelo de 134.500 pies, aterrizó a las 16:29 utc.

Finalmente hoy 15 de Diciembre fue lanzado como misión 609N el tercer vuelo del proyecto BARREL. Los instrumentos para las misiones BARREL #4 y BARREL #5 están esperando su turno y probablemente serán lanzadas en los próximos dias. Como para dichos lanzamientos no es necesario utilizar el vehiculo lanzador (THE BOSS) personal de la CSBF ha comenzado esta semana las tareas de acondicionamiento para su depósito durante el crudo y largo invierno Antártico.

Por ultimo sólo nos resta decir queTo finish t instrumento CREAM V progresa según lo esperado y se encuentra muy cerca de completar su primer giro completo en torno al polo.


Final prematuro para el segundo vuelo BARREL - 7/12/2009

Williams Field, Base McMurdo.- La segunda misión del programa BARREL (Balloon Array for RBSP Relativistic Electron Losses), lanzada el 6 de Diciembre como vuelo 607N tuvo una vida mas corta de lo esperado: la carga util fue separad del globo a las 12:22 utc menos de 10 horas despues de lanzada, aterrizando 20 minutos mas tarde en la meseta Antáartica, 140 millas nauticas al NO de la base de globos que la NASA tiene en el Aeropuerto Williams Field, cerca de la estación McMurdo. A la derecha se puede apreciar el breve recorrido efectuado por el balon.

Algunas horas despues de lanzado, la carga util de la misión BARREL #2 sufrió una falla de energía por razones que aun no se han establecido. Luego de detectada la malfunción el equipo científico solicitó la finalización del vuelo para permitir una pronta recuperación pudiendo así examinar el aparato y establecer el origen del fallo. Un problema similar ocurrió con la energia abordo de BARREL #1, que actualmente se haya montada sobre el vortice polar siguiendo una tipica trayectoria antihoraria alrededor del continente a una altura de 106.000 pies. A pesar de ello, la misión continuará para tratar de recabar la mayor cantidad posible de datos acerca del comportamiento de los instrumentos en los puntos mas frios del continente. BARREL es un proyecto llevado adelante por el Departamento de Fisica y Astronomia del Dartmouth College en Hanover, New Hampshire cuyo objetivo es el estudio de los cinturones de Van Allen que rodean a nuestro planeta.

Respecto del vuelo tecnológico del SPB (Super Pressure Balloon) se realizó un primer intento de lanzamiento el 6 de Diciembre pero que fue finalmente cancelado. Por su parte el vuelo del primero de los globos lanzados poratndo el instrumento CREAM V se está desarrollando segun lo esperado, volando a 120.000 pies de altura y siguiendo la ruta antihoraria dentro del vortice polar.

Permanezcan atentos a mayores novedades sobre la campaña. Asimismo, les recomiendo visitar el BLOG del equipo responsable de BARREL, en donde informan de las novedades diarias:

:: http://barrel2009.blogspot.com/


Lanzados los dos primeros globos antárticos de la temporada - 3/12/2009

Williams Field, Base McMurdo.- Con una diferencia de tan solo cinco horas los primeros dos balones estratosféricos de los siete (si, leyeron bien, SIETE) planeados fueron lanzados desde las instalaciones de vuelos de larga duración que el programa de globos de la NASA utiliza cada verano austral, localizado en el aeropuerto Williams Field, cerca de la estación Antártica de McMurdo. Abajo puede apreciarse una imagen de las operaciones de lanzamiento del primer balon para la misión CREAM V tomada por nosotros de una webcam localizada en el complejo.

La campaña se inició a mediados de Octubre cuando el primer equipo de tecnicos de la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF) arribó al continente blanco, encontrando los edificios moviles del complejo ya instalados en su sitio, calefaccionados y con energía, gracias al esfuerzo del personal de Raytheon, responsable del mantenimiento de todas las instalaciones de los EEUU en la Antártida. Los primeros trabajos fueron los habituales: configurar los sitemas de comunicaciones en los edificios de integración, poner a punto el vehiculo lanzador (the BOSS) y comenzar el llenado de los trailers de helio para el inflado de los balones. A pocos dias de la llegada de los equipos cientificos, la zona fue golpeada por varias tormentas severas (denominadas "Condicion Uno") que forzaron el cierre por algunos dias de las instalaciones, cesando toda actividad. Como consecuencia del fenómeno el complejo no sufrió daño alguno, pero el fuerte viento provocó gran deterioro en la superficie de la zona de lanzamiento debido al desplazamiento de grandes cantidades de nieve. Esto obligó a iniciar inmediatamente el aplanamiento de la vasta zona en donde operan los vehiculos pesados que toman parte de los lanzamientos, el cual duró hasta finales de Noviembre.

NMientras los equipos cientificos continuaban las atreas de preparación de los instrumentos a ser lanzados la CSBF lanzó un globo de exploración "Pathfinder" el 25 de Noviembre para comprobar el nivel de estabilidad del vórtice polar. Luego de algunos dias de vuelo en los cuales el balón fue siguiendo una ruta netamente circular pudo establecerse que el patron cerrado de circulación atmosferica tipico ya se había formado y por ende se declaró abierta la ventana de lanzamiento.

De acuerdo con los planes previos de la campaña, la prioridad de lanzamiento le fue asignada al Globo de Superpresión (SPB tambien conocido anteriormente como ULDB) para intentar realizar un vuelo lo mas prolongado posible, pero una vez que todo estuvo listo, la oportunidad fue tomada por el equipo de la Universidad de Maryland y su instrumento CREAM (Cosmic Ray Energetics And Mass), el que fue exitosamente lanzado en el primer intento el 1º de Diciembre a las 21:21 utc, siendo nomenclado como vuelo 605N. Luego de una fase inicial de ascenso nominal cercana a las 4 horas, el gigantesco balón alcanzó sin problemas la altura de vuelo de 127.500 pies. Esas primeras horas de vuelo, en las que el globo aun permanece dentro del radio de alcance del enlace de alta velocidad LOS (Line of Sight) fueron aprovechadas por el equipo cientifico del proyecto para realizar calibraciones y ajustes al instrumento. Una vez que el globo se alejo lo suficiente para perder el vinculo por medio del sistema LOS el monitoreo y operación del instrumento fueron transferidos a al centro de operaciones de Palestine, Texas, para todo lo atinente al globo y sus subsistemas y a Maryland, Virginia para la parte netamente científica de la misión. CREAM que inició así su quinto periplo polar fue desarrollado precisamente por la Universidad de Maryland y la Wallops Flight Facility de la NASA con el objetivo de estudiar los rayos cosmicos explorando el limite de la aceleración de la supernova que los originó, y el gas de protones, electrones y particulas pesadas que arriban a la tierra desde fuera del sistema solar. A la derecha se puede apreciar la ruta que el balon sigue en tiempo real (Click para ampliar).

Apenas cuatro horas mas tarde, un segundo globo fue lanzado transportando una de las cinco gondolas del proyecto BARREL (Balloon Array for RBSP Relativistic Electron Losses) a ser lanzadas durante la presente campaña. La misión nomenclada 606N tiene por objetivo el estudio de los cinturones de Van Allen que rodean a nuestro planeta. El lanzamiento tuvo lugar a la 1:00 utc del 2 de Diciembre y luego de una fase nominal de ascenso el balón alcanzó su altura de vuelo de 119.000 pies minutos antes de las 3:00 utc. A la izquierda se encuentra un mapa que muestra la ruta seguida por el globo en tiempo real (click para ampliar). BARREL es un proyecto llevado adelante por el Departamento de Fisica y Astronomia del Dartmouth College en Hanover, New Hampshire bajo la guia del Dr. Robyn Millan.

Respecto del vuelo teconológico para lanzar el antiguamente conocido globo ULDB (Ultra Long Duration Balloon) al que ultimamente se denomina SPB (Super Pressure Balloon) podemos decir que tanto el globo, como sus componentes y sistemas asociados asi como tambien una carga util adicional desarrollada por el NCAR consistente en sondas meteorológicas eyectables se encuentran en condición de inminente lanzamiento aguardando su turno para alcanzar la estratosfera del continente blanco. Como recordarán durante la pasada campaña Antártica una versión mas pequeña de ese mismo balón estableció un nuevo record de duración de vuelo de 54 días, mientras que una versión de igual tamaño al que será lanzado en los proximos días no pudo completare un cruce transatlántico en Junio pasado en Suecia, por causas que no fueron reveladas por la NASA que no ha informado del fallo. veremos como se desarrolla la proxima misión.

Permanezcan atentos a masyores precisiones sobre la campaña en curso. Para conocer algo mas de los instrumentos involucrados y sus objetivos científicos les recomendamos vistar los siguientes sitios:

:: Campaña de vuelo de CREAM V en el sitio web de la Universidad de Maryland
:: Home Page del Proyecto BARREL en el sitio web del Darmouth College

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