Exitoso lanzamiento del tercer globo Antartico - 30/12/2008

Williams Field, Antartida.-El pasado 28 de Diciembre, se inicio exitosamente la que sin dudas es la mision mas esperada por el programa de globos de la NASA. Nos referimos al vuelo de prueba de la version a escala del nuevo diseño del ULDB (Ultra Long Duration Balloon) que luego de 10 dias de tensa espera pudo finalmente iniciar el primer periplo antartico de su atribulada historia.

lanzamiento del ULDBEl lanzamiento se produjo sin novedades y bajo excelentes condiciones meteorologicas a las 15:30 hora local, desde la base de globos de larga duración en el Aeropuerto Williams Field, cerca de la Base McMurdo. Para las 18:12 alcanzo su altura nominal de vuelo de 111.200 pies. Una vez alli, el balon de 6.000.000 de pies cubicos de volumen inicio la fase de superpresurizacion alcanzando sin problemas una presion interna equivalente a 50 Pa.

Recordemos que un vuelo similar se vio frustrado durante la reciente campaña de otoño en Fort Sumner, Nuevo Mexico debido a una falla en una de las mangas de inflado del globo.

Hasta el momento de escribir estas lineas, todos los sistemas funcionan bien y el balon mantiene su presion interna y altura inalteradas. Algo que seguramente traera tranquilidad al equipo cientifico del proyecto, luego de numerosas frustraciones en el pasado.

Si desean mas informacion sobre el desarrollo de la mision, una fuente de primera mano es el blog de Mike Smith, ingeniero del proyecto que pueden leer (en ingles) en The Adventures of Stratodude.



ANITA vuela sobre la Antartida otra vez - 22/12/2008

ANITA hang testWilliams Field, Antartida.- Apenas dos días después de que el primer instrumento científico fue inyectado correctamente sobre el vórtice estratosférico polar, el programa de globo de la NASA lanzo un segundo balón desde la base de globos de larga duración que cada año se instala en el Aeropuerto Williams Field, cerca de la Base McMurdo.

El lanzamiento se produjo a las 10:17 am hora local del pasado 21 de Diciembre. Bajo el gigantesco globo de 40 millones de pies cubicos de volumen pendía el instrumento ANITA sigla que significa Antarctic Impulse Transient Antenna. Se trata de un radio telescopio que detecta neutinos de rayos cosmicos de ultra-alta energía a traves de la interacción de estas con el casqiete polar a traves del llamado Efecto Askaryan. Este efecto predice la producció de una emisión coherente de señales de radio a partir de la cascada de particulas producidas por la interacción de las particulas de alta energía entre sí. El instrumento ha sido desarrollado por la Universidad de Hawaii y la colaboración de otros centros de estudios de EEUU.

El equipo de tecnicos y cientificos del proyecto arribaron a McMurdo durante la primera semana de Noviembre y de inmediato comenzaron las tareas de ensamblaje y puesta a punto de la inusual estructura que aloja las antenas del instrumento. Para el día 12 ya casi estaba completamente ensamblada.

ANITA battery boxParalelamente, durante los ultimos días de Noviembre un equipo de tres personas del proyecto dejaron la base abordo de un Twin Otter para trasladarse a una base remota llamada Taylor Dome para instalar un emisor de pulsaciones remoto sincronizado por GPS. Este sistema será utilizado para emitir señales desde unos 100 metros de profundidad bajo el hielo, que será recibidos por ANITA durante el vuelo y permitirán efectuar calibraciones vitales para el desarrollo de la experiencia.

Otra notable curiosidad que enmarca a ANITA es que debido a que se necesita un muy fino balance termico de todo el conjunto, los paneles que cubren las baterias que dan poder al instrumento deben estar pintados por partes iguales de blanco y de negro. Por ello al igual que ocurrió durante la anterior misión en 2006, y para darle un giro artístico a esta necesidad tecnica se realizó un concurso de arte para encontrar el mejor diseño posible. El ganador de este año fue Cody Meyer, uno de los cocineros de la base. Otro de los paneles fue pintado por otro miembro del equipo reproduciendo un grabado muy conocido de M.C. Escher conformado por lagartijas blancas y negras (imagen izquierda).

ANITA at floatLa prueba final de compatibilidad del instrumento fue realizada el 7 de Diciembre despues de lo cual adquirió la condición de "Flight Ready". Luego de este ultimo paso, lo unico que separaba a ANITA de la estratosfera era la meteorología, ya que para entonces el vórtice polar aun no se había formado. El 20 de Diciembre tuvo lugar el primer intento infructuoso de lanzamiento, que fue cancelado a ultimo momento por problemas originados en la linea de vuelo.

Finalmente el balón fue lanzado como deciamos al dia siguiente y luego de 8 horas de ascenso alcanzó su altura de vuelo crucero de 121.000 pies, montandose exitosamente sobre el vortice estratosferico e iniciando su primer giro al continente. La impresionante imagen de la derecha que muestra justo ese momento, fue obtenida por el investigador principal del proyecto, el Dr. Peter Gorham a traves de un telescopio usando la camara digital de Mike Smith, ingeniero del programa de la NASA ULDB y quien publica el Blog the adventures of Stratodude. En nuestra humilde opinión se trata de la mejor imagen que hemos visto hasta ahora de un globo estratosferico a pleno regimen de vuelo. Felicitaciones a ambos!.



Primer balón de la temporada lanzado desde la Antartida - 19/12/2008

Williams Field, Antartida.- El primer lanzamiento de la temporada 2008-2009 de vuelos de globos de larga duración ha sido llevado a cabo con exito el pasado 18 de Diciembre, transportando a bordo el experimento CREAM (Cosmic Ray Energetics And Mass) desarrollado por la Universidad de Maryland y la Wallops Flight Facility de la NASA. El instrumento que fue construido con el objetivo de estudiar los rayos cosmicos explorando el limite de la aceleración de la supernova que los originó, y el gas de protones, electrones y particulas pesadas que arriban a la tierra desde fuera del sistema solar, se encuentra realizando su cuarta misión polar.

Como recordaran de anteriores actualizaciones, los tres equipos cientificos que participarán en la presente campaña arriabron a la base norteamericana a principios de Noviembre, comenzando inmediatamente las tareas de puesta a punto de sus instrumentos. El Lunes 1º de Diciembre, el equipo científico de CREAM completó dicha tarea y procedió a realizar un teste completo de compatibilidad de sistemas para asegurarse el buen funcionamiento y coordinación entre los sistemas de vuelo y la parte estrictamente cientifica de la misión.

Luego de esta prueba, el instrumento fue declarado "flight ready" y puesto en estatus de mantenimiento diario a la espera del establecimiento del vórtice polar.

Lanzamiento de Cream IVPara confirmar esto, se lanzó el 6 de Diciembre el primero de los globos trazadores (llamados en la jerga "Pathfinder") intentando trazar el recorrido que tenian los vientos estratosféricos en ese momento, pero a los pocos minutos de vuelo el mismo explotó por causas desconocidas, eyectando sucarga util a unos 4 kms al NO de la base. Un segundo "Pathfinder" fue lanzado entonces dos dias despues, esta vez con exito, pero obteniendo claros indicios de que el vortice aun no se había establecido.

Como las condiciones no eran aun adecuadas para lanzar los dos balones portando cargas cientificas, se decidió efectuar un cambio en el orden de lanzamiento y darle prioridad al vuelo de prueba del balon de ultra larga duración ULDB, en cuanto las condiciones meteorologicas lo permitieran. Mientras CREAM se mantenia a la espera aguardando el momento de su lanzamiento, el instrumento fue puesto a funcionar como si ya estuviera volando para intentar "cazar" alguna de las raras particulas que se pretenden estudiar.

Durante los siguientes dias, los intentos de efectuar el vuelo del ULDB fueron infructuosos ya que dia a dia los pronosticos auguraban fuertes vientos en superficie, de manera que para el 17 de Diciembre el orden de vuelo volvió a cambiar luego de que un tercer "Pathfinder" revelara lo que todos esperaban: el vórtice se había asentado y circulaba estable. Asi, luego de algunos analisis de los modelos de vientos y consultas con la NASA, se decidió nuevamente poner en primer lugar de lanzamiento a CREAM. Ante las buenas nuevas, la actividad fue intensa en la base para poner a punto el instreumento y volver a rechequear todo otra vez.

Los primeros dos intentos de lanzamiento los dias 17 y 18 de Diciembre fueron cancelados luego de que se comprobara que a menos de dos horas del inicio del vuelo los vientos en superficie no bajaban de velocidad segun lo esperado. Sin embargo la suerte cambiaría en el tercer intento y el dia 19 de Diciembre a las 11:00 AM (hora local) CREAM finalmente iniciaria su cuarto periplo Antáartico. De acuerdo con fuentes de la NASA el lanzamiento se produjo sin inconvenientes, bajo buenas condiciones meteorológicas y el balón alcanzó altura de flotación de 128.000 pies a las 15:28 hora local con todos los sistemas del instrumento cientifico y de vuelo funcionando normalmente.

Permanezcan atentos ya que en los proximos dias seguramente veremos gran actividad teniendo en cuenta los dos vuelos que aun resta lanzar.

Mas información e imagenes de CREAM en el sitio web de la Universidad de Maryland

Nueva cancelación sufre el lanzamiento del telescopio FITE en Brasil - 18/12/2008

Cachoeira Paulista, Brasil.- El pasado 10 de Diciembre fue cerrada la campaña de vuelo del telescopio de rayos-X FITE (Far-Infrared Interferometric Telescope Experiment), sin que finalmente se pudiera efectuar su lanzamiento. Problemas tecnicos con el instrumento y fuertes vientos estratosfericos fueron los principales impedimentos.

Como recordaran de pasadas actualizaciones, FITE se inició en el año 2003 como plataforma de desarrollo de un nuevo concepto observacional en el campo de la astronomía de Rayos-X. El mismo está conformado por un interferómetro Michelson con el que se espera lograr una resolución espacial en el infrarrojo lejano del orden de 1 arco-segundo a 100 micrones de longitud de onda. De resultar exitoso, FITE sentará las bases para extender las fronteras de estudio del polvo estelar del universo con una precisión jamas vista hasta ahora. El proyecto es una colaboración entre las Universidades de nagoya y Osaka junto con la agencia espacial nipona JAXA. A la izquierda vemos la estructura principal del telescopio durante el proceso de integración, frente al hangar principal de la base de lanzamiento.

La decisión de cancelar el vuelo del telescopio FITE fue tomada el pasado dia 10 de Diciembre. Durante la fase de pruebas y calibración de sistemas de a bordo, no se obtuvo la precisión deseada en el alineamiento optico del sistema detector.

Con la ventana de lanzamiento reducida a tan solo una semana, debido al aumento de velocidad de los vientos en las capas atmosfericas superiores que no permitiria la cantidad de horas de vuelo necesarias para el exito del experimento se decidió finalmente postergarlo hasta el año próximo.

Mas allá de la mencionada cancelación, se efectuaron en el transcurso de la campaña dos vuelos de sondeo y prueba de sistemas. El primero de ellos, tuvo lugar el 2 de Diciembre a las 10:00 hora local, por medio de un balon sonda meteorologico de neoprene, alcanzando unos 32 kms de altura, y siendo rescata la carga util en el municipio de São José do Barreiro, en Sao Paulo. El segundo lanzamiento, que vemos en la imagen de la derecha correspondió a un balonj japones BT-1 de 1000 m3 de volumen lanzado el 7 de Diciembre a las 6:00 hora local y que luego de 2 horas de vuelo a 31.5 kms, fue recuperado en la misma zona que el anterior.

Esta es la segunda cancelación de lanzamiento que sufre el proyecto. En 2007 fue pospuesto hasta este año debido a un problema que surgió con el crióstato, el cual se encarga de enfriar hasta 2 grados Kelvin los detectores del telescopio, unica forma de obtener mediciones de la debil señal infrarroja a ser estudiada. La fuga detectada en dicho dispositivo forzó al equipo científico a repararlo y por ende retrasar el vuelo un año.

Agradecemos a Oscar Fernandez del INPE por la información enviada y las imagenes que ilustran esta nota.

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