Flotilla de globos para estudiar la radiación terrestre - 15/12/2007

WASHINGTON, EEUU.- Una nueva misión denominada BARREL (Balloon Array for Radiation-belt Relativistic Electron Losses) fue presentada este mes por el Directorio de Misiones Cientificas de la NASA. El proyecto usará mas de 40 globos estratosféricos para obtener nuevos datos cientificos acerca de los Cinturones de Van Allen. Como es sabido se trata de un anillo de particulas cargadas energéticas que rodea la Tierra y que son mantenidas cautivas por el campo magnético de ésta. Descubiertos en 1958, su radiación supone un potencial peligro para astronautas, satélites orbitales e incluso aeroplanos volando en rutas polares de gran altitud.

Lanzamiento de un globo desde la Antartida La misión (que cuanta con una financiación por parte de la agencia por casi 10 millones de dolares) será llevada adelante por el Departamento de Física y Astronomía del Dartmouth College en Hanover, New Hampshire, EEUU bajo la guía de Robyn Millan como Investigador Principal. BARREL volará en 2013 y 2014 junto con los satelites que formaran parte del proyecto Radiation Belt Storm Probes los que serán lanzados en 2011. La iniciativa se iniciara con dos lanzamientos de prueba a ser realizados desde ESRANGE en Julio de 2008 bajo la supervisión operativa de personal de la Columbia Scientific Balloon Facility. El objetivo final del proyecto es proveer respuestas sobre como y donde los cinturones de Van Allen, periodicamente descargan su radiación en la alta atmósfera terrestre.

Los globos de BARREL serán lanzados desde estaciones de investigación sudafricanas e inglesas ubicadas en el continente blanco y desde algun lugar en inmediaciones del circulo polar Artico. Una vez en el aire se espera que permanezcan a un nivel de vuelo cercano a las 21 millas por hasta dos semanas. Coordinando cuidadosamente los tiempos diarios de lanzamiento, los cientificos del proyecto buscarán crear un anillo de globos alrededor del Polo Sur para estudiar el influjo total de radiación proveniente de los cinturones en la Tierra. El mismo procedimiento se repetirá desde los mismos lugares al año siguiente.

"...Este experimento será el primero en su tipo en cuanto a establecer una red de sensores a bordo de globos trabajando en forma mancomunada con una misión satelital.." afirmó Dick Fisher, director de la División de Heliofísica de la NASA. "...Además de los importantes descubrimientos que podrían derivarse de BARREL, este tipo de iniciativas son vitales dentro del Programa Suborbital de la Agencia para entrenar a la siguiente generación de científicos en un amplio espectro de areas...". La carga util tendrá un peso de 18 kgs. e incluirá un centelleador de Ioduro de Sodio como principal instrumento detector de rayos X junto con un magnetómetro, paneles solares para obtener electricidad durante el vuelo y un sistema de telemetria basada en una plataforma telefonica Iridium para la bajada de datos desde los globos en vuelo.

El Darmouth College no es un recién llegado a la arena de las experiencias con globos. En el pasado ya han desarrollado otros proyectos que hicieron uso de esta plataforma principalmente efectuando lanzamientos desde el Artico Canadiense y la Antartida y en este contexto, la gondola instrumental de BARREL es una herencia directa de otro de los proyectos del grupo denominado MINIS y lanzado en 2005 desde el continente blanco.

Mas información sobre estos proyectos incluyendo a BARREL puede obtenerse en: http://www.dartmouth.edu/~rmillan/

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