Campaña antártica: malas noticias sobre SBI - 29/12/2006

Williams Field (Antartica)El ultimo instrumento que debía ser lanzado a bordo de un globo estratosférico durante la campaña antártica de la NASA, ha tenido un periplo mas corto que lo que originalmente se planeó.

Luego de adquirir la condición "flight ready" en los primeros días de diciembre y de esperar su turno de vuelo, el telescopio solar SBI (Solar Bolometric Imager) fue lanzado el 24 de Diciembre pasado a las 3:55 UTC desde la base de Williams Field, cerca de la estación norteamericana McMurdo, junto a la Barrera de Hielo Ross.

De acuerdo con el reporte del equipo científico "...el lanzamiento se produjo sin falla alguna y luego de la liberación de la carga util por el vehiculo lanzador comenzó a ganar altura. Aproximadamente 3 horas despues del comienzo del vuelo, cuando el globo volaba a 24 km de altura experimentamos una malfunción completa de la computadora de control, que por razones aun no determinadas, se apagó abruptamente. Dicho ordenador es responsable de comandar el sistema de apuntamiento del telescopio, por lo que sin ella sería imposible tomar imagenes del sol. Como aun teníamos buena comunicación con la góndola instrumental intentamos durante dos horas de volverla a la vida, pero todo fue inutil, por lo cual ordenamos la finalización prematura de la misión..."

Así, a las 8:34 UTC la carga util fue separada del globo, aterrizando a 55 millas nauticas al SE de Williams Field.

El 26 de diciembre, comenzó la busqueda del sitio de descenso de SBI utilizando un avión Twin Otter. Una vez localizado se intentó aterrizar pero las malas condiciones lo impidieron. No obstante fue posible advertir que el paracaidas efectivamente se había desprendido y que una vez en tierra la gondola cayo hacia atrás tal y como se esperaba. Si bien inicialmente se habló que podría realizarse un nuevo intento antes de que termine al actual ventana de lanzamiento a fines de Enero, esa posibilidad fue finalmente descartada.

Algunos dias despues se realizó el primer vuelo de un avion Twin Otter a la zona del descenso, oportunidad en que el equipo de rescate "diseccionó" la gondola del instrumento en partes que pudieran ser elevadas por un helicoptero, y recupero solamente la mayor parte del tren de vuelo. En los dias subsiguientes fue imposible continuar con las tareas debido a las malas condiciones meteorologicas y el uso de los recursos aereos de la base para misiones de mayor prioridad.

Finalmente el 9 de enero de 2007 un helicoptero pudo acceder al sitio y con la ayuda del equipo de rescate la gondola fue puesta a resguardo en Williams Field.

Como recordarán de nuestras anteriores actualizaciones del sitio, SBI es un telescopio de 30 cm diseñado para obtener las primeras imagenes del sol en "luz total". El instrumento provee esencialmente una respuesta espectral plana sobre un amplio rango (300nm - 2micrones) lo que le confiere la capacidad de identificar claramente estructuras magneticas basicas (manchas, faculae, etc), y medir separadamente su contribución individual a la variación total de irradiación del astro. Esto permitirá obtener importante información de directa aplicación al estudio de la influencia de la radiación solar en el clima terrestre. SBI es un instrumento desarrollado por el laboratorio de Fisica Aplicada de la Universidad Jhon Hopkins, en base a otro instrumento anterior llamado "Flare Genesis" y que ya voló en la Antártida estudiando el sol. Este sería el segundo vuelo de SBI luego de un primer periplo de ingeniería realizado en Fort Sumner en 2003

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