Abortada misión de Cohete Rumano debido a falla del globo que lo transporta - 17/11/2009

Base Naval Constanta, Mar Negro.- Luego de un mes de preparativos en la base naval de la Armada Rumana en Constanta para el lanzamiento del cohete HELEN, el equipo de ARCA (Aeronautics and Cosmonautics Romanian Association), una organización civil no-gubernamental que promueve proyectos aeroespaciales innovadores en el pais- se vió forzado a cancelar el vuelo, debido a una falla durante el inflado del globo solar que serviría de primera etapa del conjunto.

La causa de la falla fue establecida como originada en las fuertes corrientes marinas que torcieron las mangas de inflado del globo, obligando a detener el proceso varias veces. A pesar de que los tubos que se enredaron en el cuerpo principal del globo fueron cortados para permitir la continuación del llenado, para finales de la tarde la operación fue abandonada. La razón es simple: el lanzamiento con el sol alto en el cielo era imperativo ya que el principal impulso del balón en su ascenso (lleno de aire caliente como gas propulsor) proviene del efecto termico que los rayos solares provocan sobre la superficie negra del balón. Aun no se sabe a ciencia cierta, cuando y donde se intentará nuevamente el lanzamiento.

El intento de lanzamiento de HELEN es parte de los esfuerzos del equipo ARCA de alcanzar nuestro satélite natural con un cohete en el marco del Google Lunar X PRIZE, una competición internacional con un premio de 30 millones de dólares para el primer equipo que logre aterrizar en la Luna un robot, desplazarse hasta 500 metros por su superficie y enviar a la Tierra imagenes y datos. El globo, en este caso, ser1a utilizado como una "primera etapa" del cohete para enviarlo lentamente hasta la estratosfera y desde allí lanzarlo hacia su objetivo. De esta manera se reducen grandemente los requerimientos de combustible y empuje para vencer la gravedad en las capas mas densas de la atmósfera. El concepto no es nuevo ya que fue "inventado" por el recientemente fallecido Dr. James Van Allen que lo bautizó como "Rockoon" usándolo en innumerables misiones para el lanzamiento de pequeños cohetes Deacon desde rompehielos y otras naves de reducido porte para la realización de estudios de rayos cósmicos en los años 50's.

Volviendo a ARCA, más allá de su participación en la compulsa Lunar, el equipo se encuentra desarrollando diversos e innovadores proyectos en el campo aeroespacial que van desde modelos de cápsulas suborbitales hasta cohetes de diverso tipo pasando por vehiculos multirotor y un largo etcétera. En el campo balonístico no sólo lograron lanzar el globo solar mas grande jamas construido sino que se encuentran trabajando en el sistema BASMATES (High Altitude Commercial Solar Balloon for Scientific Equipment) que abarca la construcción lanzamiento y recuperación de una capsula presurizada a bordo de un globo solar, para el transporte de experiencias científicas y cargas utiles comerciales.

Pronto en StratoCat volveremos a analizar en mayor detalle los proyectos de ARCA en este campo.

Mientras tanto, pueden obtener mayores precisiones visitando:

:: Sitio web de ARCA
:: Sitio web del Google Lunar X-Prize



La sorprendente silla estratosférica - 16/11/2009

Londres, Reino Unido.- Toshiba presentó esta semana un comercial que muestra una forma novedosa y a la vez curiosa de promocionar su nueva linea de LCDs y Notebooks: enviar una silla hasta el borde mismo del espacio a bordo de un globo estratosférico.

La original publicidad muestra una solitaria silla similar a cualquier silla que podríamos encontrar en cualquier living del mundo, que flota silenciosamente en la alta atmósfera mientras el balón asciende. Se trata de una creación de Grey London, que ya se hizo cargo en el pasado de otras campañas para la compañía.

La porción tecnica en cuanto al vuelo en globo, estuvo a cargo de JP Aerospace una firma privada de los Estados Unidos con una amplia experiencia en proyectos que involucran balones de pequeño tamaño. El lanzamiento tuvo lugar en el desierto de Nevada -uno de los lugares habituales de vuelo de la compañía- y se llevó a cabo utilizando una técnica que recordó mucho al sistema de lanzamiento conocido como "covered wagon" que tuvo su momento de auge a mediados de los años 50's en varios proyectos llevados a cabo por la Fuerza Aerea de los EEUU.

Para alcanzar la altitud deseada y al mismo tiempo no violar las estrictas reculaciones de la Federal Aviation Administration, el peso de la "carga útil" tuvo que ser cuidadosamente mantenido por debajo de los cuatro libras. Eso forzó a los creativos del proyecto a construir especialmente para el vuelo una silla echa de madera balsa biodegradable que fue acoplada a un brazo tambien construido para la ocasión en donde se montaron las camaras Toshiba utilizadas en la toma. El dispositivo contaba asimismo con cuatro sistemas independientes de GPS para controlar en detalle la altura y ubicación de la silla en todo momento.

El vuelo tuvo una duración de 83 minutos alcanzando una altura máaxima de 98,268 pies, momento en el cual el balón de neoprene explotó. En ese instante la silla se rompió a causa del violento impacto mientras que las camaras y demas dispositivos descendieron en paracaidas.

El aviso publicitario, con una extensión final de 60 segundos, fue estrenado en el canal 1 de ITV el 16 de Noviembre y seguirá siendo trasmitido durante tres semanas, para luego retornar a las pantallas en Febrero de 2010. Segun lo que tenemo entendido, es la primera vez que un globo estratosférico es utilizado para realizar un comercial.

Más información:

:: Sitio web de JP Aerospace website
:: Comercial de la silla - en el canal de Toshiba en Youtube



Publicadas las primeras imagenes de la misión SUNRISE - 16/11/2009

"...Una burbujeante bola de gas..." es el titulo elegido para sintetizar los primeros hallazgos de los cientificos que estudian los datos obtenidos por el telescopio solar SUNRISE En su primera misión científica. El vuelo tuvo lugar en Junio pasado desde la base sueca de ESRANGE hasta Canada a bordo de un globo estratosférico que cruzó el Oceano Atlántico a 130.000 pies de altura. Los datos preliminares fueron presentados el pasado 11 de Noviembre a traves de un comunicado de prensa emitido por el Max Planck Institute for Solar System Research, de Alemania, una de las instituciones involucradas en el proyecto.

"Masas de gas que surgen y se hunden, otorgándole al sol su estructura superficial granulada. Zonas oscuras aparecen y desaparecen, nubes de materia se proyectan hacia arriba y detras de todo eso se encuentran los campos magnéticos, los motores de todo..." continua en otro párrafo el algo poético comunicado de prensa.

A la derecha, se puede apreciar una de las clarísimas imagenes obtenidas por IMAX unos de los instrumentos conectados al plano focal de SUNRISE. La imagen no solo muestra detalles de la estructura superficial del astro rey sino que también permite visualizar los campos magneticos, los cuales aparecen como estructuras en blanco y negro en la luz polarizada. La extraodinaria sensibilidad del telescopio permite registrar incluso hasta los mas débiles campos magnéticos de la superficie solar con un nivel de detalle nunca antes alcanzado.

El trabajo de analizar los cerca de 2 terabytes de datos recogidos y almacenados en los discos duros del instrumento, recien está comenzando, pero de esta visión preliminar es que queda claro que la misión ayudará grandemente a los científicos a mejorar el conocimiento que tienen de nuestra estrella y su funcionamiento.

De acuerdo al comunicado de prensa, "lo que es particularmente interesante es la conexión entre la fuerza del campo magnético y el brillo de las pequeñas estructuras magnéticas. Partiendo del hecho que dicho campo fluctúa en ciclos de once años de actividad, la presencia incrementada de estos elementos fundacionales produce una elevación del brillo solar, lo que redunda en una mayor emisión de calor hacia la Tierra".

La misión SUNRISE fue cubierta en detalle por Stratocat. Haciendo click aqui podrán acceder a un detallado reporte del vuelo junto con imagenes de las operaciones de lanzamiento, un mapa del recorrido seguido por el balón y una completa descripción del instrumental científico involucrado.

Mas información:

:: A bubbling ball of gas - comunicado de prensa en inglés
:: web del proyecto SUNRISE - Max Planck Institute for Solar System Research, Lindau



Prueba de HISentinel en Arizona, finalmente cancelada - 8/11/2009

Aeropuerto de Page, Arizona.- Luego de tres intentos infructuosos de lanzamiento el Southwest Research Institute (SwRI) finalmente decidió dar por terminada por la presente temporada la campaña de lanzamiento del dirigible estratosférico HISentinel, una plataforma aerea fruto del esfuerzo compartido con Aerostar International y el Laboratio de Investigaciones de la Fuerza Aerea (Air Force Research Laboratory -AFRL). Las operaciones tuvieron lugar desde mediados de Octubre en las instalaciones del Aeropuerto Municipal de Page, en el norte de Arizona, EEUU.

Luego de la mas reciente cancelación ocurrida el 4 de Noviembre cuando se detectaron problemas en la computadora de abordo y se debió esperar a la llegada de los reemplazos desde California, se planeó un nuevo intento de lanzamiento para el pasado fin de semana, pero finalmente a ultima hora del Viernes 6, se anunció que debido a los inconvenientes suscitados con las autoridades aereas regionales, la prueba quedaba suspendida. En realidad, la campaña había comenzado a principios de Octubre en las instalaciones de la Columbia Scientific Balloon Facility en el aeropuerto Municipal de Fort Sumner Municipal, pero luego de al menos un intento infructuoso por lanzar alli el dirigible, las operaciones se trasladaron a Arizona. Hasta el momento no se ha informado cuando ni donde se reanudarán las pruebas.

HiSentinel es el primer dirigible desarrollado bajo el programa CHHAPP (Composite Hull High Altitude Powered Platform - Plataforma de Gran Altitud de Casco Compuesto) destinado a crear una nueva familia de dirigibles estratosfericos autonomos propulsados por energia solar o electrica de larga duración. Lo que hace especial a HiSentinel es que a diferencia de otros vehiculos del mismo tipo, es lanzado como un globo estratosferico convencional adquiriendo su forma y actitud tipica recien al momento de alcanzar su altura de flotación.

En el futuro, si el programa resulta exitoso, estos sistemas de bajo costo serán capaces de elevar cargas utiles de 10 a 100 kgs a altitudes quasi espaciales por periodos superiores a 30 dias, con potenciales aplicaciones en el campo de las comunicaciones, y la actividad tanto científica como militar.

El aeropuerto de Page y la zona de la represa Glenn Canyon Dam tiene una larga y rica historia en el campo del balonismo científico ya que durante varias años fue el sitio elegido por el National Center for Atmospheric Research durante los meses de invierno.

Una breve cronica sobre el particular puede leerse aquí.

Deseo agradecer especialmente la ayuda recibida de los aeronautas Kent J.Barnes, Michael Glen, Mike Shrum y Eric Mueller quienes me proporcionaron informaciones sobre la prueba mientras participaban de la Regata de Globos de Aire Caliente en page.

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