La campaña de vuelos Antarticos 2008/2009 a toda marcha - 27/11/2008

Williams Field, Antartida.- Como cada año desde 1990, decenas de cientificos y tecnicos de todo el mundo se dan cita en la estacion Antartica McMurdo para poner en la estratosfera los mas grandes balones que el continente haya visto jamas.

En la ultima semana de Octubre arribo el primer contingente de personal de la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF), para hacerse cargo de la puesta a punto junto al contratista principal (Raytheon) de las instalaciones de lanzamiento de globos de larga duración (Long Duration Balloon o LDB) localizadas en el aeropuerto de Williams Field.

Luego de 15 dias de trabajo para proveer de electricidad, calefacción y telecomunicaciones al complejo, este adquirió finalmente status operacional el pasado 4 de noviembre, justo a tiempo para la llegada del primer equipo cientifico. Un incidente menor tuvo lugar el 7 de noviembre cuando la estación de bomberos de McMurdo debió acudir ante una alarma de fuego potencial generada en el edificio de mecánica del complejo LDB provocado por el escape en el interior del recinto de gas cloro. A resultas del suceso, nadie salió herido asi como tampoco se vió afectado el cronograma de tareas de integración de los tres equipos cientificos que se encuentran trabajando. Para el 15 de noviembre el area ya habia sido descontaminada.

Mientras tanto, el vehiculo de lanzamiento (llamado coloquialmente "THE BOSS") y el spool de lanzamiento fueron puestos a punto luego de permanecer inactivos desde la campaña anterior. Ambos dispositivos -vitales para las operaciones de lanzamiento- se encuentran ya plenamente operacionales.

Respecto de los vuelos propiamente dichos, este año se realizarán tres. Dos de ellos para lanzar sendas cargas de tipo cientifico y el tercero como prueba tecnologica de una version a escala del futuro globo de larga duración de la NASA llamado Ultra Long Duration Balloon (ULDB). El personal de la CSBF que tomará parte en esta ultima misión arribará a McMurdo en los primeros dias de Diciembre.



El primero de los equipos cientificos en instalarse en el complejo LDB pertenecian a la Universidad de Hawaii quienes estan a cargo del desarrollo de ANITA (Antarctic Impulse Transient Antenna) un radio telescopio de inusual aspecto diseñado para detectar neutrinos provenientes de rayos cosmicos de alta energia, los cuales son detectados por ANITA por medio del llamado efecto Askaryan, que predice la producción de una emisión de radio coherente a partir de la cascada de particulas en una interacción que involucre particulas de alta energia.

este será el cuarto vuelo del instrumento luego un primer vuelo como carga adicional del instrumento TIGER en 2003, un segundo vuelo con el modelo completo como prueba de ingenieria de USA en 2005 y el primer vuelo cientifico antártico que tuvo lugar en 2006.

Hasta estos momentos, las tareas de integracion incluyeron el montaje del instrumento propiamente dicho en la gondola, asi como tambien las baterias. Actualmente los cientificos estan iniciando la fase final de integración y testeo.

El otro instrumento científico a ser lanzado sera CREAM (Cosmic Ray Energetics And Mass) desarrollado por la Universidad de Maryland y el centro de vuelo Wallops de la NASA para explorar which was built to explore the supernova acceleration limit of cosmic rays, the relativistic gas of protons, electrons and heavy nuclei arriving at Earth from outside the solar system.

Este será el cuarto periplo antartico de CREAM que aun mantiene el record absoluto obtenido en la campaña de 2004/2005 con una duración con 42 dias ininterrumpidos de vuelo y casi cuatro giros completos al continente.

La integración de CREAM se inició los primeros dias de Noviembre y luego de algunas pruebas de transmisión de datos de los sistemas de comunicaciones TDRSS e Iridium en enlaces con Palestine, Isla de Wallops y Maryland durante la semana pasada, se ha iniciado el proceso final tendiente a declarar listo para el vuelo a CREAM a principios de Diciembre.

Respecto de los patrones de viento atmosféricos, se confirmó la formación del anticiclón austral de verano el que ha comenzado a desplazarse hacia el continente blanco. De todas maneras, de acuerdo a las previsiones el establecimiento de un vórtice lo suficientemente estable como para permitir algun lanzamiento no ocurrirá antes del 3 de diciembre.

Mas información:

:: Sobre ULDB The Adventures of Stratodude Blog de Mike Smith
:: Sobre CREAM web de la Universidad de Maryland
:: Sobre ANITA web de la Universidad de Hawaii


Se prepara el lanzamiento del telescopio FITE en Brasil - 18/11/2008

Cachoeira Paulista, Brasil.- En otro paso mas de la extensa cooperación entre las agencias espaciales de Brasil y Japón, este mes se inició una campaña de lanzamiento de balones estratosféricos que involucrará un total de 4 vuelos. Tres de ellos estarán destinados a efectuar pruebas de sondeo en tanto que el cuarto transportaráun telescopio de rayos-X llamado FITE (Far-Infrared Interferometric Telescope Experiment). La apertura de la ventana de lanzamiento ha sido fijada el pasado 17 de Noviembre y se extenderá hasta el dia 12 de Diciembre.

Las operaciones tendrán lugar en la base principal de lanzamiento de globos estratosféricos del Instituto Nacional de Pesquisas Espaciais (INPE) que es operada por el Setor de Lancamento de Baloes que se localiza en Cachoeira Paulista en el Estado de Sao Paulo. En razón de la epoca elegida, el globo seguirá una trayectoria hacia el oeste, con una duración estimada de vuelo de 12 horas. Para elevar las casi 2 toneladas de peso del telescopio se requiere un balon de 300.000 metros cubicos de volumen, el cual ha sido manufacturado en Japon y posee una altura maxima de vuelo de 32.7 kms.

El experimento FITE se inició en el año 2003 con el objetivo de desarrollar un instrumento como plataforma de desarrollo de un nuevo concepto. El mismo está conformado por un interferómetro Michelson con el que se espera lograr una gran resolución espacial en el infrarrojo lejano, del orden de 1 arco-segundo a 100 micrones de longitud de onda. De resultar exitoso, FITE sentará las bases para extender las fronteras de estudio del polvo estelar del universo en el infrarrojo lejano. El proyecto es una colaboración entre las Universidades de nagoya y Osaka junto con la agencia espacial nipona JAXA.

Originalmente el vuelo que se realizara en las proximas semanas debió llevarse a cabo en 2007, pero fue pospuesto hasta este año debido a un problema que surgió con el crióstato, el cual se encarga de enfriar hasta 2 grados Kelvin los detectores del telescopio, unica forma de obtener mediciones de la debil señal infrarroja a ser estudiada. La fuga detectada en dicho dispositivo forzó al equipo científico a repararlo y por ende retrasar el vuelo un año.

Permanezcan atentos ya que en los proximos días tendremos novedades sobre el desarrollo de la campaña. Mientras tanto, ¿por que no visitar la renovada sección del sitio que ofrece una breve historia de la base desde donde va a ser lanzado FITE?

Crece la tensión entre las dos Coreas por lanzamiento de globos - 12/11/2008

Seul, Corea del Sur.- El Govbierno de Corea del Norte advirtió a sus pares del sur que podría llegar a realizar un "ataque preventivo" que reduciría a cenizas ese pais si Seul no detiene lo que se denomina una "política de confrontación". La ominosa amenaza fue transmitida luego de que grupos de activistas por los derechos humanos surcoreanos lanzaron desde botes navegando en el este de la peninsula cerca de 40,000 panfletos transportados por balones de helio. El contenido de los panfletos se refieren criticamente al lider norcoreano Kim Jong Il, y reproducen afirmaciones que recientemente fueron expuestas por la prensa en el sentido de que este se encontraría en mal estado de salud luego de sufrir un ataque cerebral en Agosto pasado.

Mientras Seul le pidió ayuda a los diferentes grupos para que le den una mano en aliviar la tensión reinante entre ambas naciones, Park Sang-hak, presidente de la Coalición de la Libertad Norcoreana, quien desde su escape de Corea del Norte en 1999 se ha convertido en figura convocante de este tipo de iniciativas ha repetido que no piensa detener los lanzamientos de balones, los cuales no solo los considera legales sino ademas -en vista de la reacción suscitada- muy efectivos.

Gracias al apoyo personal de ciudadanos de Surcorea los balones han sido un metodo habitual de intentar traspasar el bloqueo informativo impuesto por las autoridades de Pyongyang. No obstante, esta ultima campaña, parece haber tocado un nervio sensible en los gobernantes del norte. De acuerdo con la opinión de analistas, la naturaleza personal de los ataques contenidos en los panfletos sobre la figura del lider norcoreano puede ser la razón por la cual la reacción ha sido tan virulenta.

Los globos cilindricos transportando los panfletos son lanzados desde diversos lugares en tierra y en el mar, cerca de la frontera y flotan hacia el norte arrastrados por los vientos estacionales. Cada bolsa contenedora, posee un mecanismo de tiempo listo para hacerla estallar a diferentes intervalos y diseminar así su carga sobre un area amplia.

Si bien no es habitual escuchar acerca de este tipo de práacticas, dentro del concepto de guerra psicologica, los panfletos lanzados desde globos ha sido una tecnica muy usada para enviar información -verdadera o no- a territorio enemigo, especialmente durante la Guerra Fria. Entonces, operaciones encubiertas de este tipo, convenientemente disfrazadas dentro de iniciativas publicas como "Radio Free Europe" eran llevadas a cabo en la frontera del llamado "telon de Acero". Por caso la division globos de General Mills -una de las empresas del sector que tomo parte de las operaciones- desarrolló unos globos llamados "pillow balloons" (almohadones, debido a su forma) y un ingenioso sistema temporizador de bajo costo basado en hielo seco que permitía el lanzamiento de la carga en zonas prefijadas. El sistema fue perfeccionado a tal punto que permitía efectuar teniendo en cuenta las condiciones atmosfericas y de vientos, una suerte de "bombardeo de precisión", enviando los globos portapanfletos en los momentos y lugares donde se producian congregaciones masivas de gente o mitines políticos.

En un futuro abordaremos ese capitulo del balonismo militar mas en extenso.

Por ahora, les ofrecemos algunas noticias acerca de los lanzamientos a Norcorea, incluyendo videos:

:: Globos: nueva tensión entre Coreas en el sitio de la BBC
:: Norcorea amenaza con convertir a Corea del Sur en escombros Diario La Vanguardia de Mexico

Asimismo mas datos sobre el uso en la guerra fria de globos para propaganda puede leerse en ingles en:

:: Balloons over East Europe at web de la Psywar Society

Un globo para Titan - 7/11/2008

Paris, Francia.- En otro intento por encontrar respuesta a los numerosos enigmas que presenta Titan (la luna mas grande de Saturno) científicos del Observatorio de Paris están colaborando en el diseño de una misión para enviar allí un balón.

La iniciativa forma parte de un programa llamado TSSM (Titan and Saturn System Mission) que tiene el objetivo de explorar dicho cuerpo espacial por medio de un abordaje triple utilizando un modulo orbital, una sonda de superficie y un globo de aire caliente.

"...Titan es el mejor lugar al que podamos acceder con el globo principalmente por que posee atmósfrea ..." afirmó Athena Coustenis, astrofísica y planetologista frl Observatorio de Paris, en un articulo publicado esta semana en el Astrobiology Magazine de la NASA. A pesar de que la atmosfera de la gran luna de Saturno es una especue de neblina anaranjada formada principalmente de hidrocarburos, su componente primario es el nitrogeno, igual que ocurre con la Tierra.

Para desplazarse, el globo del proyecto TSSM podria contar con algun tipo de rotor como si fuera un helicóptero, que le permitiría ir de un lado al otro. El diseño incluiría asimismo flotadores para prevenir que en caso de un descenso pronunciado se hundiera en uno de los lagos hidrocarburíferos de Titan.

Refiriendose al escepticismo que una mision de este tipo genera y la potencial dificultad de obtener su finsnciamiento y aprobación afirmó "...¿Por que deberiamos diseñar una nueva misión sino vamos a hacer nada innovador..?" agregando que "...es desafiante, pero perfectamente realizable. A pesar de que pueda parecer una idea extravagante, no creo que debamos estar enviando siempre el mismo tipo de misiones allí afuera..."

El llamado "Balonismo Planetario" es un topico abordado por casi todas las agencias espaciales del mundo que poseen o poseyeron alguna vez capacidades de lanzamiento y desarrollo de globos y vectores. En algun punto incluso se han desarrollado proyectos mas o menos exitosos en ese sentido a lo largos de la historia. La gran mayoría de ellos se enfocaban en la exploración de Marte (JPL y CNES) y los menos -que aun se encuentran en estudio- lo hacen pensando en volar algun dia en las gasesosas atmosfera de Jupitar, Saturno, o algunas de sus lunas. En la práctica, retrotrayéndonos a la decada de 1980, el unico pais que pudo poner dos globos en vuelo en la atmosfera de otro planeta fue la Ex-Unión Sovietica. Ese hito histórico tuvo lugar el 11 y 15 de Junio de 1985 cuando sendos contenedores conteniendo los balones fueron exitosamente insertados en la atmósfera de Venus desde los modulos de descenso de las sondas VEGA. Durante la maniobra los balones fueron inflados con helio a traves de un sistema especialmente diseñado y posteriormente comenzaron a ascender hasta alcanzar su altura de vuelo de 54 km.

De forma similar, se planea que el balon destinado a Titan sea eyectado desde un vehiculo de entrada planetaria luego de atravesar buena parte de la atmosfera de la luna; luego se inflará durante el descenso y alcanzará su inflado maximo a los 10 kms de altura. Luego del inflado, el balon flotará por los cielos del satélite llevado por los vientos. En latitudes medias, efectuará una vuelta completa en alrededor de 6 meses, bastante por debajo de la estimada vida util del artefacto cercana al año, por lo que se espera que si todo va bien pueda realizar dos circunvalaciones o quizas mas. La altitud de vuelo del Montgolfier puede ser controlada automaticamente por medio de una valvula ubicada en su ápice controlada por un software alimentado por sensores de altitud y actitud. En cuanto a la carga util se espera que lamisma este en el rango de los 10 a 30 kgs.

Gran parte de la tecnología necesaria para el desarrollo del balon para el programa TSSM se basa en la experiencia de casi 30 años que posee la Agencia Espacial Francesa CNES en la operación del unico globo de uso científico de aire caliente del mundo: el Montgolfiere Infrarouge (Montgolfier Infrarrojo). La Agencia Espacial Europea (ESA) se encuentra desarrollando una misión complementaria llamada Titan and Enceladus Mission (TANDEM) que usará el orbitador del proyecto TSSM para observar la otra luna de Saturno que siempre atrajo las miradas de los coentificos: Encelado.

Actualmente la NASA y ESA están trabajando cooperativamente para desarrollar una misisón a los planetas exteriores y se espera que en ese contexto deban decidir que tipo de misión se llevará a cabo. La elección tendrá lugar el año que viene entre las dos propuestas principales el proyecto TANDEM/TSSM o una misión a Jupiter y su Luna Europa. Sea cual sea la elección final de ambas agencias, se espera el lanzamiento de la misión seleccionada para el año 2020, con un arribo al sistema de planetas gigantes en 2030.

Mas Información:

:: Tandem Mission en el sitio de la ESA

Entradas Recientes                                          Entradas Antiguas