Final exitoso para la misión Red Bull Stratos - 15/10/2012

Roswell, Nuevo Mexico.- Finalmente, luego de una larga semana aguardando las condiciones ideales -y quiza la ultima chance de la campaña- el equipo del proyecto Red Bull Stratos pudo finalmente lanzar al paracaidista y piloto de la misión Felix Baumgartner en su balón para permitirle realizar el largamente esperado salto estratosférico, coronando así exitosamente la iniciativa que comenzó a gestarse hace casi siete años.

La misión sin embargo, no estuvo exenta de problemas.

El vuelo se inició unos minutos despues de las 15:30 utc (9:30 local) en la cabecera norte de la pista 17/35 del Centro Aereo Indutrial de Roswell cuando el equipo de lanzamiento de la firma ATA Aerospace consiguió con éxito elevar el gigantesco globo de 30.000.000 pies cubicos de volumen en medio de un júbilo generalizado entre todo el resto del equipo por haber conseguido pasar el tenso momento de enviar la capsula y su preciada carga en ruta a la estratósfera.

El ascenso se desarrolló sin inconvenientes hasta que la primera dificultad se hizo evidente: Baumgartner advirtió que el calentador del visor de su casco no estaba funcionando adecuadamente ya que el cristal se empañaba con cada expiración del austríaco. El inconveniente fue lo suficientemente serio como para forzar al control de tierra a cortar el audio que era transmitido en vivo para todo el mundo, hasta que se resolvió . Se trató ciertamente de un momento muy tenso -que pasó casi desapercibido para el resto del mundo- y que estuvo cerca de obligar a cancelar el salto.

Superado este escollo, el ascenso continuó mas allá de la altura pre-establecida de salto de 120.000 pies, estabilizando el globo casi 8000 pies por encima de dicho nivel. En este punto, el ingenio superó la máxima altitud jamás alcanzada en un vuelo en globo por un ser humano, marca que fuera establecida por Victor Prather y Malcolm Ross, quienes ascendieron hasta los 113,720 pies en 1961, durante la misión Stratolab V. Sin embargo, esta marca no será oficial ya que para reclamar dicho record el o los pilotos deben tambien descender junto al globo que los elevó.

Una vez alcanzada la altura máxima, el Coronel (Ret.) Joe Kittinger, (quien detenta las marcas que Baumgartner planeaba batir) que oficiaba como consultor y unica persona del control de tierra de la misión en contacto con el piloto (Capcom - capsule communications) comenzó a desandar la extensa lista de chequeo para el egreso de la capsula. la lista incluyó la progresiva despresurización de la capsula y el monitoreo del inflado del traje que el piloto vestía, entre otras tareas críticas. Una vez completado el proceso, el siguiente paso fue abrir la escotilla y mover su asiento hacia adelante. Luego Felix procedió a desconectarse de los sistemas vitales de la capsula, se paró en el borde del escalón, saludó a los millones que lo miraban por TV e internet alrededor del mundo y saltó.

Los primeros segundos de caída se desarrollaron sin problemas. A traves de la TV las unicas imagenes que la audiencia mundial podia ver eran las obtenidas por una camara infrarroja en tierra que mostraba apenas una borrosa figura con contorno humano moviendose en la pantalla. Mientras en uno de los lados de la pantalla un contador mostraba el tiempo de la caída otro marcador informaba la velocidad estimada. Para agregarle algo mas de drama a la escena lo único que se podía escuchar era la cada vez más agitada respiración del paracaidista mientras alcanzaba la velocidad terminal (máxima).

De improviso, la tensión se incrementó como nunca desde el inicio del vuelo cuando Baumgartner pareció perder el control de la posición de su cuerpo en la caída y comenzó a dar tumbos cada vez mas violentos causando una fuerte impresión tanto en el equipo de tierra como en los familiares del austríaco que observaban todo desde una habitación contigua al centro de control.

"...La salida fue perfecta, pero luego comence lentamente a dar giros. Pensé que sólo daría alguna vueltas y que eso ser?1a todo, pero de golpe comencé a acelerar. Por momentos era realmente brutal. Durante algunos segundos pensé que perdería la conciencia..." declaró mas tarde Baumgartner durante la conferencia de prensa posterior al salto.

Sin embargo, para alivio de todos los que seguiamos la misión en directo en apenas unos segundos, Felix fue capaz de recuperarse, recobrar el control de su cuerpo y asumir una posición de "delta" en la caida que pudo mantener por lo que restaba de los 4 minutos y 22 segundos que duró su caida libre, hasta el momento en el cual abrió su paracaidas a una altitud de 2.516 metros.

Minutos mas tarde, aterrizó sano y salvo 47 millas al este de Roswell, en la región conocida como Llano Estacado. Una vez que psuo un pie en tierra fue alcanzado por Jonathan Clark el director medico de Red Bull Stratos y por un observador de la Federation Aeronautique Internationale (FAI) quien extrajo del compartimiento pectoral del paracaidista una micro-tarjeta que contiene la grabación de los datos del GPS, y que formará la base del pedido de reconocimiento oficial de las marcas batidas por el proyecto.

Algunos numeros preliminares de la misión:

  • Altura de salto: 128,100 pies o 39,045 metros
  • Duracion total del salto: 9 minutos 3 segundos
  • Tiempo de caida libre: 4 minutos y 22 segundos
  • Distancia de caida libre: 119,846 pies o 36,529 metros
  • Maxima velocidad alcanzada: 833.9 millas por hora o 1,342.8 km por hora (Mach 1.24)

Uno de los records que se pretende certificar es que Baumgartner es el primer hombre en romper la barrera del sonido en caida libre sin asistencia mecánica. Los otros dos records mundiales que aparentemente habría roto son el de la caida libre desde mayor altura, superando la marca establecida por el Col. Joe Kittinger durante la misión Excelsior III en 1960, y el record de altura para un vuelo tripulado en globo que como dijimnos mas arriba no será oficial. La única marca que aún mantiene Kittinger es la de la caida libre mas larga ya que Baumgartner abrió su paracaidas 20 segundos antes de alcanzar dicho record.

Otra marca establecida por la misión fue en el campo de las transmisiones por internet: mas de ocho millones de personas pudieron seguir el desarrollo de la misión utilizando diversos dispositivos a traves del canal de la firma Austríaca en YouTube lo que representa el maximo numero de observadores simultáneos de un evento en vivo en la historia del sitio. Asimismo, como un efecto secundario del revuelo e interes generado por el evento de Red Bull, nuestro sitio superó su propio record de visitas diarias y visualización de paginas por hora desde su inauguración en 2005 tal y como puede verse en el siguiente grafico. Probablemente esto ocurrió debido a que somos uno de los pocos -sino el único- sitio de internet enteramente dedicado a los globos estratosféricos y su historia.

En Noviembre próximo el canal ingles de la BBC junto con National Geographic y Red Bull Media House presentarán en exclusiva un documental titulado "Space Dive" que muestra los detalles de cada momento de la misión desde su nacimiento hasta el momento del salto, mostrando imagenes ineditas al dia de hoy.


Finaliza campaña de lanzamiento de globos de la NASA - 13/10/2012

Fort Sumner, Nuevo Mexico.- Mientras los ojos del mundo se posaban sobre Roswell siguiendo el desarrollo de la misión Red Bull Stratos, a algunas millas de allí en las instalaciones que la NASA tiene en Fort Sumner tenian lugar los preparativos para la realización de la misión final de la campaña de lanzamiento de globos estratosféricos de este año.

La carga util a ser lanzada era un eexperimento donominado ProtoEXIST (Energetic X-ray Imaging Survey Telescope) desarrollado a traves de un sefuerzo de coopreación entre la Universidad de Harvard, el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, el centro espacial Goddard de la NASA, el Tecnologico de California y la Universidad de Washington. ProtoEXIST es un telescopio de primera generación para la observación Rayos-X duros, empleando la tecnica de imagen de apertura codificada y detectores de Cadmio-Zinc-Telurio (CZT), como un desarrollo tecnologico experimental para la futura sonda de busqueda de agujeros negros (Black Hole Finder Probe) que la NASA desarrolla en el marco del programa Beyond Einstein.

El globo junto con su carga fue lanzado como misión 636N a las 15:31 utc del 10 de Octubre, permaneciendo en vuelo por un total de 11 horas y 35 minutos. Bajo estas lineas puede apreciarse un video de las operaciones de lanzamiento.



El derrotero de vuelo seguido por el ingenio llevó a ProtoEXIST sobre el este de Nuevo Mexico, cruzando el norte de Texas para luego sobrevolar el oeste de Oklahoma, siguiendo una ruta curiosamente similar a la que siguiera el mismo instrumento durante su primer vuelo en 2009. Finalmente la misión fue terminada el 11 de Octubre a las 2:21 utc, aterrizando en un punto al sur de Boise, Oklahoma.

De acuerdo con el equipo científico del proyecto, la misión fue una gran éxito ya que todos los detectores funcionaron sin problemas durante el vuelo. Las operaciones de recuperación del instrumento y del globo tuvieron lugar al dia siguiente.

Esta misión marca el final de la campaña de la NASA en Fort Sumner, durante la cual se realizaron cinco lanzamientos. La siguiente actividad del programa de globos de la agencia se centrará en la Antártidaen la que se realizarán en Diciembre/Enero tres vuelos de Larga Duración alrededor del polo. Como siempre....permanezcan atentos.


Primer intento para Red Bull Stratos abortado - 12/10/2012

Roswell, Nuevo Mexico.- El equipo del proyecto Red Bull Stratos anunció en una conferencia de prensa efectuada en el dia de ayer que la primera tentativa segura de realizar nuevamente el lanzamiento será el Domingo 14 de Octubre. Tomaron parte del encuentro el meteorólogo del proyecto Don Day, Joe Kittinger, el Director Art Thompson y Andy Walshe, Director de Alta Performance.



"No nos rendiremos" fue el mensaje que sobrevoló constantemente el recinto, apenas dos dias despues de la cancelación del lanzamiento del tercer y mas importante vuelo del proyecto que llevará al paracaidista Austríaco Felix Baumgartner a ejecutar el salto estratosférico mas arriesgado desde la misión Excelsior III en 1960.

Como recordaran, las operaciones se iniciaron muy temprano en la mañana del Martes 9 de Octubre luego de ser pospuestas el Lunes, experimentando dos detenciones de la cuenta regresiva, debido a las condiciones meteorológicas y a un problema con uno de los sistemas de comunicaciones. Finalmente cerca de las 12:00 utc el Control de Misión confirmó que la hora de lanzamiento sería fijada para las 17:30 utc.

A medida que el momento se aproximaba, una cuenta regresiva de 5 minutos apareció en los monitores de TV de todo el mundo, luego de lo cual comenzó la transmisión en vivo mostrando una impresionante presentación del evento. Posteriormente se mostraron imagenes de los preparativos que habian tenido lugar en las horas previas a la emisión y una impresionante vista aerea de la pista de lanzamiento, la capsula y el balón siendo inflado.

Mientras esto se desarrollaba EN VIVO una súbita ráfaga de viento torció el globo semi-inflado y lo golpeó contra el piso. Luego las imagenes mostraron la desazón y frustración del equipo y del mismo Baumgartner cuando se decidió abortar el lanzamiento.

De acuerdo con fuentes consultadas en el aeropuerto la culpable del daño habria sido una racha de viento de 25 millas por hora (40 kilometros por hora).

Como sabe todo conocedor en la materia, el mejor momento para lanzar un globo -especialmente de ese tamaño- es al amanecer, cuando los vientos superficiales y a baja cota son calmos.

Ahora bien...¿Por que el equipo de Red Bull Stratos se arriesgó a efectuar un lanzamiento al mediodía...?

Nuestra humilde opinión es que con los ojos del mundo puestos en Roswell desde la semana pasada esperando el momento decisivo, la direccion del proyecto decidió tomar el riesgo de lanzar el globo en condiciones muy marginales, anticipando quizá una semana no muy favorable para una nueva oprtunidad de vuelo, tomando incluso el riesgo de perder el globo y su carga de helio, algo que otros proyectos similares no pudieron afrontar.


Pasada toda la locura y la adrenalina del decepcionante momento clave, podemos imaginar una amarga sonrisa dibujandose timidamente en el rostro de un cierto caballero Frances, mientras contempla la pantalla de TV que transmite los pormenores de la prueba. Probabemente, ese hombre llamado Michel Fournier sea una de las pocas personas en el mundo que cabalmente sabe como se sentía Baumgartner en esos momentos.


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