Concluye campaña de globos de la NASA - 20/10/2011

Fort Sumner, Nuevo Mexico Las dos misiones que restaban para completar la campaña de lanzamiento de globos de la NASA desde el territorio continental de los EEUU para este año fueron llevadas a cabo -no sin incidentes- a principios de Octubre desde la Scientific Balloon Flight Facility, de Fort Sumner, Nuevo Mexico.

La primera misión (627N) tuvo lugar el 7 de Octubre, desde la zona de lanzamiento norte localizada justop detrás del edificio de integración de cargas útiles. El balón fue liberado a las 15:00 utc y luego de un ascenso cercano a las dos horas el ingenio alcanzó su altura final de flotación de 105.000 pies, iniciando un derrotero hacia el noreste.

La carga util tranportada por el globo era un experimento denominado WASP (Wallops Arc Second Pointer). Se trata de un proyecto que se viene desarrollando desde principios de la decada pasada entre el Directorado de Tecnología e Ingeniería Aplicadas del Goddard Space Flight Center y la Oficina del Programa de Globos de la NASA basado en Wallops. El objetivo final es crear un sistema de apuntamiento aplicable a telescopios basados en globos estratosféricos capaz de alcanzar una resolución de un sub-arco de segundo.

Luego de un tiempo total de vuelo de 4 horas, la misión finalizó a las 19:00 utc coin la separación del balón y la góndola, la que tomó tierra 40 minutos mas tarde al SE de Dalhart, Texas.

Seis dias mas tarde, se intentó lanzar el ultimo globo de la campaña (628NT) con el objetivo doble de efectuar un nuevo vuelo de prueba del balón SF-490 y al mismo tiempo transportando una carga útil denominada SDS (Solar Disk Sextant) desarrollada en conjunto por la Nasa y la Universidad Yale y que tiene por función efectuar mediciones del diámetro del diosco solar con una precisión de varios milisegundos de arco. El globo fue dispuesto para su inflado en la zona de lanzamiento este en condiciones de calma absoluta, pero ni bien comenzó el inflado los vientos en superficie se hicieron intensos.

A traves de la camara localizada en el techo del edificio de integración de cargas útiles, era claramente visible el movimiento hacia los costados que sufría la burbuja del globo aún sujeta al carrete de lanzamiento.

El globo fue liberado a las 13:44 utc, e inmediatamente la ascendente burbuja inició un veloz movimiento hacia el vehiculo lanzador, al que alcanzó en cuestión de segundos. El vehiculo comenzó a moverse hacia adelante pero pronto se vió superado por el veloz desplazamiento del aeróstato en el fuerte viento reinante. De improviso, en lugar de elevarse con su carga, el globo -aun sujeto al vehiculo lanzador- pareció detenerse en el aire sin avanzar durante algunos segundos y luego comenzó lentamente a caer a tierra.

Nuestra primera impresión fue que el balón había sufrido algun tipo de daño en su superficie debido al importante "cabeceo" a que fuera sometido mientras era inflado, pero la realidad es que siguiendo procedimientos de seguridad el lanzamiento fue abortado cuando el vehiculo lanzador alcanzó una zona de seguridad predeterminada sin haber podido liberar la carga util con seguridad.

La gondola permaneció en posición de lanzamiento en el brazo móvil del vehiculo durante algunos minutos mas, para posteriormente ser desenganchado el paracaidas que la unía aún al globo y regresar al edificio de integración. Algunas horas despues el globo -que permanecía desinflado e imperturbable junto a la zona de lanzamiento- fue recogido por un camión de la agencia para ser llevado probablemente al relleno sanitario municipal.

Las misión SDS -esta vez utilizando para su lanzamiento un balón convencional- fue redenominada como 628N, y lanzada exitosamente dos días mas tarde. El tiempo total de vuelo a 123.000 pies fue de 5 horas, en tanto que el aterrizaje de la carga util se produjo al sur de Hollis, Oklahoma, cerrando así una muy exitosa y fructífera camapaña.


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