Por un juicio peligra el proyecto Red Bull Stratos - 12/10/2010

El pequeño comunicado apareció hoy en la misma seccion de noticias donde mes tras mes, el equipo del proyecto Red Bull Stratos iba revelando de apoco los detalles de su proyecto de intentar romper -entre otros- el record de salto desde un globo suspendido en la estratosfera a mas de 100.000 pies que originalmente estableciera el Coronel Joseph Kittinger en 1960.

"...Red Bull GmbH y Red Bull North America, Inc. han decidido detener el programa Red Bull Stratos con efecto inmediato.

Estaba previsto que Felix Baumgartner realizara un vuelo en un globo estratosférico hasta los 120.000 pies e intentara un salto en caída libre que, por primera vez, lo haría alcanzar velocidades supersónicas, permitiendo ademas la obtención de valiosos datos científicos.

A pesar del hecho que muchos en los ultimos 50 años han tratado de romper el record del Coronel (Ret.) Joe Kittinger, y que otras personas han intentado trabajar con Red Bull en un intento para romper ese record, el Sr. Hogan asegura ser el propietario de ciertos derechos respecto del proyecto y presentó una demanda de varios millones de dólares a principios de este año ante un tribunal de California. Red Bull ha actuado adecuadamente en su previa relación con el Sr. Hogan, y lo demostrará a medida que el caso progrese. Debido a esta demanda, hemos decidido parar el proyecto hasta que el caso sea resuelto...."


Quien es ese Sr.Hogan que menciona el comunicado de prensa...?. Se trata de un nativo de Kansas, que se crió en Texas y actualmente reside en Tanzania, quien afirma que se contactó con la compañía con una idea idéntica hace varios años. En la demanda presentada ante la Corte Superior de California, Daniel Hogan alega que en 2004, les presentó a directivos de Red Bull una idea similar de un salto en paracaídas desde gran altitud. "...Esa era mi idea, de principio a fin..." declaró Hogan en una reciente entrevista al Wall Street Journal.

"...Ellos me dijeron que pondrían todos los recursos que tenían al servicio del proyecto...", pero, de acuerdo a la declaración jurada de Hogan al presentar el caso, en Octubre de 2005 recibió un e-mail de un directivo de la compañía que decia que "..no deseamos continuar nuestro trabajo conjunto ..." en el proyecto. Hogan va incluso más allá afirmando que incluso habia señalado a Kittinger como principal asesor del programa aun antes de que el veterano paracaidista y toda una leyenda aeronautica fuera reclutado para colaborar con la iniciativa Red Bull Stratos.

De acuerdo al texto de la demanda, la campaña de marketing del proyecto, las especificaciones de la capsula, el traje presurizado y aun el sistema de camaras a utilizar durante el vuelo habian sido detalladamente descriptos en el ofrecimiento que Hogan hizo a Red Bull.

Teniendo en cuenta la altura del año a la cual sucede esto, probablemente la siguiente posibilidad de lanzamiento para Red Bull -si deciden seguir con el proyecto- sería no antes del Verano 2011 (del hemisferio norte). ¿Podria este retraso darle una pequeña ñuz de esperanza al atribulado Michel Fournier (quien busca batir el mismo record) para intentar nuevamente en Mayo?.

Veremos como se desarrolla este asunto. Permanezcan atentos!


Completada una de las dos misiones BEXUS - 10/10/2010

Kiruna, Suecia.- Como ocurre cada Octubre desde 2002 una tribu de estudiantes provenientes de media Europa se instalan en las instalaciones de la base de lanzamiento de globos de ESRANGE operada por la agencia espacial Sueca, como parte del programa estudiantil BEXUS (Balloon EXperiments for University Students). Inicialmente BEXUS fue nada mas que un medio por el cual se ofrecia la oportunidad de lanzar pequeños instrumentos como cargas adicionales de un vuelo tecnológico que se realizaba en ESRANGE cada año, antes del inicio de una campaña intensiva de lanzamiento. En la actualidad y luego de nueve misiones exitosas, el proyecto evolucionó hasta asumir no sólo un lugar propio y estable dentro de la planificación de vuelos de la Agencia, sino que actualmente cuenta con el apoyo de la Deutsches Zentrum für Luft und Raumfahrt (DLR) y la misma Agencia Espacial Europea (ESA). Asimismo las misiones que en un principio involucraban unicamente a estudiantes de instituciones educativas locales relacionadas de alguna manera con la actividad espacial, se amplió hasta abarcar actualmente colegios y universidades de paises de la Unión Europea tales como República Checa, Alemania, Italia o Belgica, por nombrar algunos.

Como plataforma tecnológica, BEXUS permite que jovenes de diferentes edades y carreras puedan involucrarse en el proyecto, lo que significa que estudiantes con origenes disímiles se reúnen y tienen la chance de trabajar juntos en sus respectivas areas de competencia. Son ellos mismos quienes lideran, diseñan y construyen los experimentos e instrumentos que serán transportados a la estratosfera y son ellos mismos los que analizan los datos obtenidos y aplican dichos conocimientos y resultados en sus clases.

Este año, solo un globo ha sido lanzado (BEXUS 10), ya que la segunda misión (BEXUS 11) fue cancelada debido a los fuertes vientos reinantes en la base hasta el momento en que se cerró la ventana de lanzamiento.

A bordo de BEXUS 10 se montaron tres experimentos.

CASS-E (Cranfield Astrobiological Stratospheric Sampling Experiment) desarrollado por un equipo de la Universidad Cranfield de Inglaterra, cuyo objetivo es recolectar un numero estadísticamente significativo de microbios en la estratósfera. Un segundo objetivo es establecer cual es el volumen mínimo de aire que les permitirá obtener una estimación de la cantidad de microbios presentes por unidad de volumen de aire.

I-BATE (ISU-Balloon ATC Technology Experiment) un instrumento desarrollado por alumnos de la International Space University de Estrasburgo, Francia como prueba de concepto de un sistema satelital de control del trafico aereo. A una altura estimada de 30 kms, el receptor tiene un alcance visual cercano a los 1000 kms para detectar cualquier avión volando a 10 km de altitud, pudiendo asimismo recibir las transmisiones que estos emitan dentro de ese rango de alcance.

SCRAT (Spherical Compact Rechargeable Air Thruster) un desarrollo de la Universidad de Padua, Italia como parte de un proyecto de fabricación de un actuador (impulsor) de bajo empuje basado en gas frio. Durante el vuelo se analiza el funcionamiento del prototipo a diferentes temperaturas y altitudes, obteniendo asimismo diferentes valores atmosféricos en distintas etapas de la misión.

Luego de casi una semana de trabajos de integración y ensamblaje en ESRANGE, la primer misión estuvo lista para volar el 5 de Octubre, pero debido a los fuertes vientos de superficie y los pronósticos de mal tiempo, fue reprogramado para el día 8, cuando la cuenta atrás se inició a medianoche y la hora de lanzamiento fue fijada para las 5:00 AM, pero luego de un detenimiento de la cuenta el lanzamiento volvió a ser pospuesto. Otras demoras colaboraron para que finalmente se pusiera como fecha el 9 de Octubre, y cuando parecía que nuevamente las condiciones obligarian a cancelar nuevamente, los vientos se calmaron y la operación continuó hasta completar el lanzamiento del balón a la 1:07 utc. Luego de un vuelo de 5 horas, fue transmitido el comando de separación de la carga útil la que aterrió a eso de las 6:00 utc al norte del pueblo de Rovaniemi, en Finland.

Respecto de la misión BEXUS 11, aun no ha trascendido la nueva fecha de lanzamiento.


El adiós a un gran científico: Audouin Dollfus - 4/10/2010

Meoudon, Francia.- Audouin Dollfus, uno de los mas importantes astrónomos planetarios europeos del siglo 20 murió el Viernes 1º de Octubre a la edad de 85 años. Hijo del pionero aeronáutico galo Charles Dollfus había nacido en Paris en 1924.

El astronomo y aeronauta Audouin DollfusEn 1946, Dollfus comenzó a trabajar como astrónomo en el Observatorio de Meudon, obteniendo pronto el cargo de director del Laboratorio de Física del Sistema Solar, mientras al mismo tiempo completaba su doctorado en ciencias fisicas de la Universidad de Paris. Como especialista en objetos del sistema solar a menudo trabajó en el Observatorio Pic du Midi en los Pirineos franceses, usando su tecnica predilecta de analizar la luz polarizada emitida por los diversos cuerpos celestes, a fin de obtener información sobre sus propiedades. De esta forma, pudo deducir que la superficie de Marte podría estar compuesta de oxido de hierro, años antes de que las primeras sondas aterrizaran en su superficie confirmando su teoría. Asimismo pudo obtener información valiosa sobre las atmosferas de Mercurio y Venus asi como confirmó su ausencia en la Luna.

El tandem de 103 balones que transportaron la capsula hasta los 14 kmsDollfus fue un personaje muy activo y siempre buscó unir sus dos pasiones: la aeronautica y la astronomía. Asi, a mediados de los años 50's inició un proyecto para transportar un telescopio a la estratósfera. El primero de esos vuelos tuvo lugar en 1954 utilizando un globo de gas al que adosó una barquilla abierta, en el cual junto a su padre alcanzó una altitud de 7 kilómetros, estudiando en esa oportunidad el planeta Marte por medio de un espectrómetro con el objetivo de aislar la banda de vapor de agua de los 0.83 mm. Luego de dicho periplo, sus esfuerzos se centraron en la construcción de una capsula cerrada que permitiría ascender a mayores alturas, por supuesto con él como piloto en su interior. Debido a que los balones de polietileno de esos años por cientificos americanos al otro lado del Atlantico parecían no ser del todo confiables, Dollfus eligió en su lugar balones meteorológicos comunes "Delacoste" y otros de origen ingles llamados "Beritex". Una primera misión no tripulada tuvo lugar desde Meudon con un tandem de 12 balones en Junio de 1956 en tanto que el mas memorable vuelo, ocurrió en Abril de 1959 desde la base de la fuerza Aerea en Villacoublay, esta vez utilizando un tandem de 103 balones (imagen) hasta una altitud máxima de 14 km. La misión duró cerca de 5 horas durante las cuales fueron realizadas observaciones de la composición atmosférica de Venus.

La cabina utilizada en el vuelo de 1959Ese vuelo sería la ultima aventura estratosférica de Dollfus quien permanecería muy activo en el campo de la Astronomía. Utilizando el telescopio refractor del observatorio de Pic du Midi, ese mismo año de 1959 pudo obtener imagenes con una resolución de hasta 300 km de la superficie de Mercurio. Sin embargo, uno de sus grandes descubrimientos ocurrió en 1966 cuando observó por primera vez una pequeña luna interna de Saturno que mas tarde sería bautizada como Janus. Su descubrimiento fue posible ya que Dollfus eligió el momento exacto en que los anillos del gigante (muy cercanos a Janus) se encontraban con su borde apuntando a la Tierra y por tanto eran casi invisibles.

La calidad excepsional de su trabajo, fue muy apreciada en Francia y en el mundo entero. En 1973 recibió el trofeo Galabert de astronautica, en 1993 el Jules Jansen que es la mayor distinción entregada por la Sociedad Astronómica gala, como asi tambien el Grand Prix de l'Académie des Sciences en 1988.

En años recientes se involucró profundamente con la historia de la aeroestación en Francia como presidente de "l'Association pour le Centre Européen des Ballons et des Dirigeables" y fue una figura clave para la creación del "Musée de l'Air et de l'Espace" en el reciclado "Hangar Y" de Meudon, donde actualmente se exhibe entre otros vehiculos la capsula estratosférica que lo condujo al borde del espacio en 1959.


Lanzamiento exitoso del cohete HELEN 2 en el Mar Negro - 3/10/2010

Mar Negro, Rumania.- Una imagen vale mas que mil palabras reza un muy conocido dicho en mi pais, y ciertamente eso es totalmente aplicable a las imagenes de jubilo y alegria que el equipo ARCA publicó en su sitio web luego de completar con éxito la misión 4b el pasado 1º de Octubre, luego de varios intentos frustrados.

La alegria del equipo ARCA al comprobar que el cohete va en camino a la estratosferaComo recordaran, ARCA es uno de los contendientes civiles del Google Lunar X PRIZE, una competición internacional con un premio de 30 millones de dólares para quienes logren aterrizar en la Luna un robot, hacer que se mueva unos 500 metros por su superficie y enviar a la Tierra imagenes y datos.

Los lanzamientos -hasta ahora infructuosos- de balones tienen por objetivo servir de "primera etapa" del cohete para enviarlo lentamente hasta la estratosfera y desde allí lanzarlo hacia su objetivo. De esta manera se reducen grandemente los requerimientos de combustible y empuje para vencer la gravedad en las capas mas densas de la atmósfera.

La operación se inició muy temprano en la mañana con la partida de la nave militar NSSL 281 "Constanta" junto con otras dos naves menores (Fulgerul and Bombard) desde el puerto de Constanta. La pequeña flota se dirigió hacia la zona prefijada de seguridad en el Mar Negro, frente a las costas Rumanas. Una vez en el area a las 15:30 el cohete fue llenado de propelente y bajado al mar donde flotaba plácidamente algunos metros mas alla, mientras en la popa del buque personal de la Marina Rumana junto a miembros de ARCA comenzaron a extender una lona protectora sobre cubierta para extraer el balón de su contenedor. A las 16 comenzó la maniobra de inflado con helio y 40 minutos mas tarde el balon fue liberado, comenzando su ascenso y arrastrando tras de si desde el mar al cohete Helen 2.

globo inflado y listo a bordo de la nave Constanta en el Mar NegroA las 17:20 el conjunto alcanzó los 14 km de altura y luego de requerir autorizacipon a las autoridades de la aviación civil Rumana, desde el centro de control que ARCA montó en el buque, se transmitió un comando que encendió el motor del cohete durante 30 segundos, el cual alcanzó un apogeo de 40 km. La unica falla de la misión ocurrió durante la reentrada ya que el paracaidas de la capsula no se abrió.

La nave rapida Fulgerul, seguida por el Constanta se dirigieron inmediatamente a la zona prefijada de impacto para recuperar la capsula pero luego de una busqueda de 5 horas, ninguna de ellas pudo localizarla. A pesar de la pérdida, ARCA se encuentra analizando en estos momentos los datos transmitidos durante el vuelo via telemetría y satélite.

Realmente, este éxito es una más que merecida recompensa al esfuerzo y tesón a toda prueba del equipo. Vayan nuestras más sinceras felicitaciones.


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