Estudian los tifones del Pacifico por medio de globos - 17/10/2008

Hawaii, EEUU.-Un equipo de técnicos de la división globos de la Agencia Espacial Francesa CNES, fue desplegado en Agosto ultimo a Hawaii para tomar parte en un proyecto llamado T-PARC (THORPEX Pacific Asian Regional Campaign). Organizado por el Programa Mundial de Investigación meteorológica de la Organización Meteorológica Mundial (World Meteorological Organization o WMO), T-PARC involucró a universidades, agencias federales y fuerza militares de mas de diez pais de la cuenca Asia-Pacifico. El objetivo de la iniciativa fue el de estudiar los tifones que se desarrollan en el Oceano Pacífico Noroeste, desde su formación en los trópicos y subtrópicos hasta que se mueven hacia el norte y se debilitan al encontrar vientos del oeste en latitudes medias.

La tarea de los técnicos galos fue lanzar globos denominados "driftsondes" los que una vez en el aire navegaban montados en las corrientes del este preavlecientes a traves del Pacífico. Cada balón transporta dos gondolas, una provista por el CNES conteniendo los sistemas de control, posicionamiento y el lastre y otra provista por el National Center for Atmospheric Research (NCAR) que contiene sensores que son eyectados por medio de telecomando. A medida que dichos sensores (denominados "dropsondes") caen hacia el mar en paracaidas, obtienen mediciones in-situ de parametros meteorológicos y los retransmiten por medio de un sistema satelital basado en la plataforma de telefonía Iridium hasta el centro de operaciones localizado en Monterey (EEUU), obteniendo así datos muy valiosos de una región de especial importancia para comprender la dinámica de la formación y crecimiento de los tifones.

Las operaciones tuvieron lugar en una base localizada en la parte sur de la isla Grande de Hawaii que pertenece a Near Space Corporation, una firma privada con base en Tillamook, Oregon, que desarrolla operaciones con globos de pequeño porte desde mediados de los años noventa.

El primer balon driftsonde fue lanzado el 19 de Agosto, a las 15:50 UTC (5:50 am hora local) inciacialmente cargado con 38 "dropsondes", pero debido a una brusca maniobra al momento del despegue seis de ellas fueran eyectadas de la gondola durante el lanzamiento. Durante el resto de la campaña un total de 17 globos (con un volumen de 10.000 metros cubicos) fueron lanzados. La duración promedio de vuelo fue de cuatro dias.

A la izquierda podemos apreciar un pequeño fragmento de video que muestra el momento de la liberación del sexto balon de la serie.

El ultimo globo fue lanzado el 25 de Septiembre en tanto que el ultimo de ellos en caer al mar lo hizo cuatro dias mas tarde. Un total de 255 "dropsondes" fueron a su vez lanzadas por todos los globos volados.

T-PARC marca el segundo despliegue masivo de "driftsondes", un sistema de sondeo remoto creado en el NCAR que fue utilizado por primera vez durante la campaña AMMA en Niger, Africa en el año 2006 para el estudio de los Huracanes del Oceano Atlántico.

Mas información:

:: Tracking typhoons across the Pacific
:: Driftsonde Facts
:: T-PARC Home Page

El programa BEXUS realiza tres lanzamientos en ESRANGE - 15/10/2008

Kiruna, Suecia.- Una ventana de oportunidad en el mal tiempo que reino durante la primera semana del mes en curso sobre Kiruna finalmente permitió el 8 de Octubre pasado el lanzamiento de tres balones transportando experimentos elaborados por estudiantes en las denominadas misiones BEXUS 6 y 7. Dos de los balones lanzados eran de polietileno de entre 10.000 y 12.000 metros cubicos de volumen mientras que el tercero -mucho mas pequeño- correspondió a un balon meteorológico de neoprene que transporto una carga pequeña. Las operaciones tuvieron lugar en la base de lanzamientos del European Space Range en Kiruna, Suecia cerca del circulo polar Artico.

El proyecto BEXUS se inició hace seis años como una iniciativa de "manos a la obra" para incentivar el interes de los estudiantes por carreras relacionadas con el ámbito espacial. Los primeros lanzamientos aprovechaban el espacio remanente en las gondolas tecnologicas utilizadas para vuelos de balones con fines tecnicos y de pruebas que se efectuaban en ESRANGE. Sin embargo, este año los dos vuelos efectuados contaron con un fuerte respaldo de la Agencia Espacial Europea (ESA) por lo que dichos vuelos estuvieron enteramente dedicados a BEXUS. Asimismo, es de notar que en las misiones realizadas este año hay una fuerte presencia de estudiantes provenientes de otros paises de la Unión Europea mas alla de Suecia.

Los estudiantes provienen de diferentes años y cursos relacionados con la tecnica espacial y la ciencia y participan todos juntos aportando cada uno sus conocimientos particulares de su area de competencia desarrollando ellos mismos todos los experimentos. Los datos obtenidos en el transcurso de las experiencias son luego utilizados como material para sus clases.

El primer globo en ser lanzado fue el correspondiente a la misión BEXUS 6. Los experimentos transportados enn la plataforma multinstrumental fueron tres. LOWCOINS (Low Cost Inertial Navigation System) desarrollado por la Universidad La Sapienza de Roma con el apoyo de la Oficina de Educación de la ESA. Se trata de un sistema de navegación inercial creado para alcanzar un nivel suficiente de precisión a futuro de manera tal de ofrecer un producto de bajo costo para la producción de este tipo de instrumentos para el rango del mercado que no necesita dispositivos de alta sensibilidad.

Los otros dos instrumentos eran parte del proyecto TURA desarrollado por el Instituto Leibniz de Fisica Atmosferica (Kühlungsborn) y la Universidad de Rostock, ambas de Alemania, con el apoyo de DLR. El primero de ellos denominado TURAWIND (Turbulence in the stratopspheric wind field) busca medir las estructuras de turbulencia atmosférica en el campo horizontal desde tierra hasta la estratosfera, en tanto que el segundo TURATEMP (Turbulence in the Stratospheric Temperature Field) tiene como objetivo estudiar ese mismo fenómeno midiendo las fluctuaciones de temperatura.

Las operaciones para el vuelo de la misión BEXUS 6 se iniciaron cerca de las 5:00 utc momento en el cual la gondola fue transportada por el vehiculo lanzador "Hercules" hacia la posición de lanzamiento en la pista, permitiendo el inicio de las pruebas de los enlaces de comunicación y los testeos finales. Una vez que se completó el inflado del balon Zodiac 10ZL, este fue liberado a las 7:10 utc iniciando un desplazamiento hacia el sudeste. 80 minutos mas tarde el globo alcanzó la altura de vuelo final de 29 km. Luego de un periplo cercano a una hora la gondola fue desprendida del balón aterrizando a las 10:15 UTC, en Finlandia, muy cerca de la frontera con Suecia.

Un cuarto experimento llamado ICARUS que fue desarrollado por un equipo formado por alumnos de la Universitatea Politehnica Bucuresti de Rumania y la Warrsaw University of Technology de Polonia, fue a ultimo momento retirado de la plataforma debido a que la transmisión de video provocaba interferencias en el sistema de comunicaciones del globo. De todas maneras, el experimento -que involucraba el vuelo de un pequeño planeador a ser lanzado en caida libre y guiado por radio para su aterrizaje en un punto predeterminado- fue lanzado en un pequeño globo de neoprene dos horas después que lo fuera la misión BEXUS 6.

Luego de finalizadas las operaciones de la misión BEXUS 6, fue el turno de hacer lo propio con el siguiente vuelo programado: BEXUS 7. Abordo de la gondola se ubicaban 4 experimentos. AURORA cuyo principal objetivo es estudiar las auroras boreales midiendo las propiedades fisicas de la estratosfera durante el vuelo, y fue desarrollado por la Università La Sapienza de Italia. STRATOSPHERIC CENSUS que consta de una bomba que succiona aire a traves de un filtro para interceptar particulas de hasta 0.3µm de tamaño y que fuera desarrollado por Luleå Tekniska Universitet de Suecia, y TIMEPIX un instrumento destinado a probar un nuevo concepto de obtención de imagenes de particulas de alta portabilidad, a ser aplicado al reconocimiento e investigacion de Rayos Cosmicos y que fuera desarrollado en conjunto por Luleå Tekniska Universitet, de Suecia y la Universidad Charles de la Republica Checa. Estos tres experimentos fueron sponsoreados por la ESA.

El cuarto experimento denominado DOLS (Diversity and Origin of Life in Stratosphere) tuvo por objetivo la busqueda de trazos de vida en la estratosfera. Conto con el apoyo de DLR y fue desarrollado por estudiantes de las Universidades de Tübingen, Dresden, Konstanz, Martin-Luther (Halle) y Technische Universität München de Alemania y la participación Instituto de Arquitectura Avanzada de Cataluña, España.

Las operaciones se iniciaron a las 11:00 UTC, con el transporte de la gondola por "Hercules" y luego de los controles de rigor se procedió al inflado. La liberación del balon tuvo lugar a las 13:35 UTC, iniciando el vuelo bajo un cielo cubierto pero con un sol que asomaba por algunos claros entre las nubes. El globo alcanzó sin problemas su altura de vuelo de 26 kms iniciando un periplo en una dirección similar al seguido algunas horas antes por BEXUS 6, ingresando a territorio Finés. A las 17:00 UTC la carga util fue separada descendiendo sobre un grupo de arboles localizados al borde de un pequeño rio unos kilometros al norte de Rovaniemi.

En declaraciones a la prensa, Helen Page, Coordinador de ESA en ESRANGE afirmó que "...Todos los experimentos en ambos balones fueron recuperados con exito utilizando un helicoptero, para posteriormente ser depositados en un camión y conducidos por via terrestre de vuelta a Kiruna..."

Mas información sobre cada experimento se encuentra disponible en los siguientes sitios:

:: LOWCOINS (Low Cost Inertial navigation System) - http://digilander.libero.it/lowcoins/
:: AURORA - http://aurorapolarexplorer.googlepages.com/aurora
:: DOLS (Diversity and Origin of Life in Stratosphere) - http://stratolife.wordpress.com/
:: STRATOSPHERIC CENSUS - http://stratospheric-census.org/
:: TIMEPIX - http://timepix-at-space.blogspot.com/

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