Transmiten un documental sobre Balonismo Científico - 31/10/2006

SCIENCEEl canal de divulgación científica Discovery SCIENCE que forma parte de la cadena DISCOVERY transmitirá en Noviembre una producción especial que aborda el uso del globo estratosférico en el ambito de la investigación espacial.

Producido por Bill Rodman el documental ofrece un vistazo de la historia del balonismo científico, con especial foco en el programa de la NASA y su principal base de lanzamiento la Columbia Scientific Balloon Facility localizada en Palestine, Texas. Rodman ha tomado parte de varias campañas de lanzamiento tanto dentro como fuera de los EEUU y ha obtenido durante varios años, imagenes espectaculares en lugares tan distantes como Suecia, la Antáartida y Australia.

La premiere mundial del programa tuvo lugar el 7 de Noviembre a las 10 PM, hora del este (EST).

Ultimos lanzamientos desde Japón - 25/10/2006

Vista del experimento solar SailSanriku (Japon).- En el marco de la campaña otoñal de lanzamiento de globos estratosféricos efectuada por la agencia espacial Japonesa (JAXA) desde el Sanriku Balloon Center entre agosto y setiembre pasados, se han realizado varias experiencias de diferente índole. Entre ellas destacan dos.

Primeramente el 30 de agosto de 2006, fue lanzado un globo de 200.000 m3 de volumen destinado a transportar un experimento llamado "Vela Solar". El objetivo fue testear el perfecto despliegue de dicha estructura (desarrollada para vuelos espaciales) utilizando un método estático. El vuelo fue completado con éxito y la carga util fue recuperada en el mar. A la izquierda vemos una de las imagenes de la estructura desplegada tomadas por una camara situada en la gondola de instrumentos.

Por su parte el 13 de septiembre, fue lanzado un globo modelo BVT60-2 fabricado de un material ultra fino, con el objetivo de romper el record mundial de altitud que la misma agencia había establecido 4 años antes. Luego de un lanzamiento nominal y al llegar a los 15.6 km, el globo falló por razones que aun no han sido establecidas, frustrando así un nuevo intento de sobrepasar los 53 km de altura.

Asimismo, se han efectuado otros lanzamientos, pero realmente ha sido muy dificil tratar de encontrar las referencias de que tipo de experiencias fueron desarrolladas y las fechas exactas.

Premio nobel a científicos que estudiaron la Radiación Cósmica de Fondo - 5/10/2006

Mather y Smoot, los ganadores del nobelEstocolmo (Suecia) La centésima edición de los premios Nobel de Física recayó sobre los norteamericanos John C. Mather (NASA Goddard Space Flight Center) y George Smoot (University of California-Berkeley) ambos astrofísicos "por su descubrimiento de la anisotropía del Fondo Cósmico de Microondas" lo que equivale a echar una mirada hacia la infancia del universo en un intento por entender el origen de las galaxias y las estrellas.

Sus trabajos están basados en las mediciones realizadas con ayuda del satélite 'COBE', lanzado por la NASA en 1989, en cuyos resultados sustentaron sus investigaciones sobre el escenario de los primeros segundos tras el 'big bang', el origen del universo. Dichas mediciones condujeron a una mayor aceptación de la teoría del origen explosivo del Universo como modelo cosmológico.

Dicha posibilidad fue inicialmente sugerida en 1920, y posteriormente corroborada en los años 1964-1965 cuando los radioastrónomos Arno Penzias y Robert Wilson mientras estudiaban las ondas de radio provenientes de nuestra galaxia detectaron un "ruido parásito" que era independiente de la dirección en que la antena estuviera apuntando, de la época del año o de la hora del día. No obstante habría que esperar a 1989 a que COBE fuera puesto en órbita bajo la guía de John Mather para estudiar en profundidad dicha radiación de fondo, que fue detectada apenas unos minutos despues de la entrada en servicio del mencionado instrumento. En posteriores observaciones sus detectores -desarrollados por Smoot- pudieron medir variaciones temporales o "anisotropias" de dicha radiación que son débiles ecos dejados por un universo en expansión.

Pero, mas allá de la noticia se preguntarán ¿que tiene que ver esto con el balonismo científico?. Pues bien, las primeras investigaciones efectuadas por Smoot y su equipo, años antes de la existencia del satélite COBE fueron realizadas utilizando complejos detectores experimentales lanzados a bordo de globos estratosféricos. Uno de estos vuelos tuvo lugar en 1982 en Sudamérica, más precisamente en la base del INPE en Cachoeira Paulista (ver imagen a la derecha). En esa oportunidad fue lanzado un radiómetro de 90 ghz, el que luego de un vuelo exitoso, aterrizó en algun lugar aislado en una densa foresta, dándoselo por perdido. No obstante, dos años después para sorpresa de Smoot y su gente, los técnicos del INPE pudieron recuperar el artefacto gracias al dato proporcionado por un cazador furtivo que en uno de sus tantos periplos selváticos encontró el mentado radiómetro e hizo un comentario al respecto con sus circunstanciales patrones, permitiendo así recuperar no solo el instrumento sino los datos recolectados.

Estas y otras coloridas historias balonísticas pueden leerse en una vieja entrevista -en ingles- que le hiciera al ahora premio nobel la revista OMNI en 1994, en ocasión de la publicación de su excelente libro "Wrinkles in Time".

Mas información sobre las actividades del grupo de Smoot pueden encontrarse en http://aether.lbl.gov/index.html.

Finaliza la campaña "driftsonde" desde Zinder - 4/10/2006

Launch of the first Driftsonde from ZinderZinder, (Niger).- La campaña de lanzamiento de globos de superpresión desde el aeropuerto de Zinder, en Niger ha sido finalmente completada. Desde su inicio el 28 de agosto pasado, han sido lanzados un total de 8 globos de superpresión de 12 metros de diámetro, que volando a una altura promedio de 20 kms han recorrido parte del continente africano y el Océano Atlántico con duraciones entre 1 y 19 días. La mayor duración fue alcanzada por un globo lanzado el 15 de septiembre que finalizó su vuelo el 4 de octubre mientras se aproximaba a sudamérica. El globo fue capturado por el periodo de "turnaround" en que los vientos cambian de dirección por lo que permaneció varios días efectuando circulos en la misma zona del Atlántico antes de retomar su ruta original.

Las operaciones fueron llevadas a cabo en el contexto de la campaña AMMA de estudio del Monzon africano, y estuvieron a cargo del mismo equipo de científicos del Laboratoire de Météorologie Dynamique dependiente del CNRS y técnicos de la división globos del CNES que tomaron parte de la campaña VORCORE el año pasado en la Antártida junto a un equipo del National Center for Atmospheric Research (NCAR) encargado del desarrollo de un nuevo tipo de carga útil.
Sistema ICARUSS

Mas sobre el sistema "Driftsonde"

Ademas de la sensible mejora a nivel comunicaciones -con la incorporación en los balones de una plataforma de conexión satelital Iridium- la novedad de esta campaña estuvo dada por la carga útil: un sistema llamado "driftsonde" desarrollado por el NCAR de EEUU que permitió el lanzamiento desde el globo en vuelo de pequeñas sondas (llamadas "dropsondes") que descendian en paracaídas y permitian obtener importantes datos meteorológicos en zonas en las que no existen tales sondeos. De especial interés era estudiar "in situ" las características de los sistemas convectivos sobre el Oceano Atlántico ya que esta zona es dónde nacen los huracanes que en su gran mayoría terminan asolando las costas de america del norte. Cada góndola "driftsonde" puede transportar hasta 25 sondas eyectables.

Los 8 vuelos realizados constituyen un primer paso histórico en la busqueda de mejorar los modelos predictivos y ampliar el conocimiento sobre el nacimiento de huracanes que afectarán las costas americanas. En ese contexto varias sondas lanzadas durante la campaña obtuvieron datos importantes dentro de los sistemas de circulación atmosféricos que eventualmente dieron lugar a la formación este año de los huracanes Florence y Gordon.

Si bien operacionalmente, el sistema "driftsonde" es un gran logro, la iniciativa no es nueva: durante los años 70, el NCAR analizó seriamente dicha técnica, llegando a desarrollar un modelo de prueba llamado "Carrier Balloon" que fue probado desde Oakey, Australia en vuelos transpacíficos. No obstante, en ese momento no se pudo conseguir la financiación necesaria para el desarrollo del sistema y finalmente fue abandonado.

Mas información de las operaciones en Zinder se puede obtener en http://www.lmd.polytechnique.fr/VORCORE/McMurdoE.htm en un reciente articulo publicado en el website del NCAR en http://www.ucar.edu/news/releases/2006/driftsonde.shtml y en un comunicado de prensa del CNRS en http://www2.cnrs.fr/en/667.htm

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