Accidentado comienzo para la campaña de otoño en Sanriku - 30/8/2007

Sanriku, Japon.- Un globo lanzado el 30 de agosto desde la base nipona de Sanriku falló al momento de autodestruirse luego de finalizado el vuelo, y forzó a las autoridades aereas japonesas a desviar varios vuelos domesticos, con el objetivo de evitar el riesgo de una posible colisión con el errante ingenio.

El balon -un modelo B50 con una capacidad de 50.000 metros cubicos- fue lanzado a las 6:02 hora local, y luego de un vuelo exitoso fue separado de su carga a eso de las 9:00, pero en lugar de explotar y caer junto a la carga util permaneció en vuelo. La carga instrumental amerizó en el oceano a 20 kms de la costa, mientras que el globo siguió su derrotero hacia el oeste comenzando a descender poco a poco al ingresar a tierra (recordemos que el programa de globos japonés utiliza el oceano como lugar de aterrizaje tanto de globos cuanto de sus cargas utiles debido a la alta densidad poblacional de la isla) impactando cerca del pueblo de Towadako.

El equivalente japones de la FAA tuvo que desviar de la zona cerca de 7 vuelos para evitar un accidental encuentro con la nada despreciable masa de polietileno de 50 metros de diametro y casi 150 kgs de peso, durante su descenso. Al dia siguiente la Agencia Espacial Japonesa (JAXA) publicó en su home page en japones las disculpas del caso y prometió el inicio de una investigación para establecer las causas del accidente.

El presente balón fue el primero en ser lanzado en la campaña de otoño del organismo (la cual se extenderá hasta el 22 de noviembre) y esencialmente se trataba de un vuelo tecnológico destinado a probar diversos subsistemas.

Una nueva esperanza para el Ultra Long Duration Balloon de la NASA - 8/8/2007

Vista de la prueba estatica puertas adentro del nuevo diseño del ULDB

Weeksville, Carolina del Norte.- La exitosa prueba de inflado puertas adentro de una versión a escala del futuro Ultra Long Duration Balloon (ULDB) que está siendo desarrollado por la Oficina del Programa de Globos de la NASA desde 1997, a dado aire fresco al proyecto. El test fue llevado a cabo a finales de julio pasado, dentro del enorme hangar de dirigibles localizado en las instalaciones de TCOMen Weeksville, Carolina del Norte, un lugar histórico de la epoca dorada de los dirigibles anteriormente conocido como NAS Weeksville.

El proyecto ULDB busca desarrollar un balón capaz de proveer vuelos de larga duración de aplicación científica (100 dias de duración a 35 km de altura). La parte fundamental del sistema es obviamente el globo de super-presión que es inflado con helio y herméticamente sellado. Posee forma de "calabaza" obteniendo su rigidez a partir de unos tendones meridionales que le otorgan mayor rigidez a la estructura. La presión interna se mantiene siempre por encima de la presión ambiente permitiendo el vuelo a una altura constante. Transportado por vientos estratosfericos alrededor del mundo a una velocidad de 30 metros por segundo será capaz de circunnavegar la Tierra en 2 semanas.

El programa avanzó en forma constante durante años, comenzando con modelos pequeños y agrandando poco a poco las escalas, al tiempo que se mejoraba el diseño y los procesos de fabricación. Lamentablemente en el utlimo tiempo, había sufrido varios retrocesos esencialmente en vuelos de prueba de globos de medianas dimensiones que no lograban expandir totalmente sus envolturas e incluso algunos que se mostraban defectuosos. Luego de la ultima falla en Suecia en 2006 -Que en su momento cubrimos informativamente en Stratocat- una profunda investigación posterior no solo halló pistas del posible origen del problema, sino que tuvo exito en reproducir la anomalia en otra prueba realizada tambien en Weeksville en Marzo de 2007. Una subsecuente revisión del diseño del ULDB llevó a la conclusión -como muchas fuentes sugirieron hace unos años- de que un achatamiento de los gajos del balon que tienden a abombarse podría solucionar el inconveniente. Tal y como ha sido probado, si el abombamiento es exagerado (como ocurrió en los vuelos fallidos) el globo posee mucho exceso de material que impide el correcto despliegue de la envoltura.

La prueba llevada a cabo recientemente en Weeksville fue exitosa en cuanto se pudo inflar el modelo de 23 metros del ULDB logrando una total expansión de la cubierta, sin anomalias de ningun tipo. Esta "miniatura" corresponde a dimensiones de prueba de las mas grandes que pueden ser alcanzadas en una prueba puertas adentro pero al mismo tiempo "volable", es decir, que ese globo podría -de ser lanzado- transportar una carga de 20 Kg a una altura de 100.000 pies. El siguiente paso será lanzar un modelo del mismo tamaño que servirá como globo rastreador en la siguiente campaña Antartica, antes de efectuar una nueva prueba con el siguiente modelo en el verano de 2008. Este ultimo tendrá un volumen de 6.000.000 de pies cubicos y será lanzado desde Suecia a Canadá en vuelo transatlántico.

Actulmente los planes de la NASA para el ULDB contemplan como fecha probable del primer vuelo operacional 2010 con un balon de 22 millones de pies cubicos y un primer lanzamiento de un globo a escala completa de 30 millones de pies cubicos dos años despues.

Proyecto para ampliar la capcidad de lanzamiento de globos en Japon - 1/8/2007

La agencia espacial japonesa JAXA sigue apostando fuerte a su programa científico de globos estratosféricos. Recientemente, en el marco de un "worshop" sobre rayos cosmicos y universo de alta energía celebrado en la sede de la Aoyama Gakuin University en Tokio, Tetsuya Yoshida efectuó una ponencia titulada "Nuevos desarrollos balonísticos en Japon" en la que ademas de referirse a la historia de los avances nipones en el campo y los actuales desarrollos en globos de materiales ultrafinos y de mayor volumen, dio detalles de lo que será la nueva base de lanzamiento que complementará al Sanriku Balloon Center esencialmente en vuelos de globos por encima de los 500.000 m3 de volumen.
Vista aerea de la base de Taiki, en Hokkaido
La nueva instalación se ubicará en el pequeño poblado de Taiki, en la costa este de Hokkaido, en el mismo sitio actualmente ocupado por el "Multipurpose Aviation Park" (Parque Aereo Multiproposito) y que la agencia utiliza como base de operaciones de un dirigible bajo la égida del proyecto SFP (Stratospheric Platform). El campo aereo se localiza a pocos metros de la costa oceánica y cuenta con una pista de 1000 mts de largo, un hangar de grandes dimensiones y amplios espacios originalmente concebidos para el programa SFP pero que pueden ser igualmente aprovechados para el manejo de balones de gran porte que transporten cargas pesadas.

Si bien la amplitud del sitio haría pensar que se optará por utilizar el método de lanzamiento dinámico con ayuda de un vehiculo ad-hoc como existen en otras bases alrededor del mundo, el abordaje de los tecnicos de la agencia es aún más original: montarán un sistema de rieles que permitiran el desplazamiento del carrete (spool) que sostiene al globo antes del lanzamiento. Así el balón podrá ser inflado en el interior del hangar, protegiéndolo de los vientos, hasta minutos antes del inicio del vuelo. Una vez confirmada su realización efectiva, un sistema motorizado extraerá la plataforma de su interior y situara el globo en la zona destinada al lanzamiento. Asimismo, para el sostenimiento de las cargas útiles se utilizará una plataforma idéntica a la que se encuentra actualmente en uso en Sanriku y que también estará conectada al sistema de rieles. Así se podrá desplazar hacia adelante o hacia atrás dependiendo de la longitud del tren de vuelo.

Se espera que este novedoso sistema entre en operación para mayo de 2008, permitiendo por un lado efectuar una mayor cantidad de vuelos anuales, y por el otro sobrellevar el cada vez mas errático clima de Sanriku que ha obligado ultimamente a posponer varios lanzamientos. Esta ampliación se torna vital para poder satisfacer las crecientes demandas de la comunidad cientifica japonesa en cuanto al uso de globos estratosfericos.

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