Comienza campaña de lanzamiento de globos de la NASA en Nuevo Mexico - 29/8/2006

Fort Sumner, (Nuevo Mexico).- Como todos los años, poco antes de la llegada del otoño tiene lugar la segunda gran campaña de lanzamiento de globos estratosféricos que la NASA efectúa desde las instalaciones del aeropuerto municipal de Fort Sumner, en el estado de Nuevo Mexico.

El primero de los vuelos -de índole tecnológica- ha sido realizado el pasado 26 de agosto, con el lanzamiento de un globo de mediano porte destinado a testear el material del balón compuesto de la misma resina que los habituales pero sometido a un proceso diferente de extrusión durante su elaboración.

El vuelo, concluyó exitosamente unos 50 km al este de Albuquerque y podría ser repetido al final de la campaña, cuando hayan sido completados los vuelos de índole científica que la agencia tiene comprometidos.

Sigue su curso la campaña SCOUT desde Niamey - 24/8/2006

Niamey, (Niger).- A pesar de algunos evidentes problemas de comunicación -que dificultan la obtención de información actualizada sobre las operaciones- continua el lanzamiento de globos desde el sector militar del aeropuerto de Niamey en la República de Niger. Los ultimos lanzamientos de globos de mediano porte se produjeron el 10 y 17 de agosto pasado. En el primer lanzamiento fueron incluidos dos versiones del instrumento SAOZ (Standard y Bro), el cromatógrafo Micro-DIRAC, y el radiómetro NILU-CUBE que ascendieron hasta los 29 kms, permaneciendo 40 minutos a altura de flotación y finalizando luego de la puesta del sol. Los instrumentos han sido recuperados.

Recuperación de uno de los globosLos anteriores lanzamientos habían tenido lugar el 31 de julio, el 5 de agosto y el 7 de agosto. La carga util del primer vuelo -perteneciente a la Universidad de Wyoming y destinada a analizar aerosoles- descendió a las 11:30 utc cerca del límite con Bourkina Faso. El segundo globo incluyó como carga util los instrumentos micro-SDLA (CNRS-INSU), micro-DIRAC (Cambridge) y una sonda llamada LABS, en tanto que el tercer vuelo transportó instrumentos para medir la altura de los topes nubosos, detectar aerosoles, medir campos eláctricos y la presencia de rayos.

La campaña SCOUT O3 -cuyo objetivo es estudiar en los trópicos los procesos dinámicos, microfísicos y químicos de la Tropopausa Tropical - se está desarrollando desde el sector militar del aeropuerto de Niamey en las afueras de la capital de Niger. Hasta allí se han trasladado equipos científicos de varios paises con el objetivo de lanzar globos estratosféricos de pequeño porte, que transportarán diversos instrumentos especialmente concebidos para el estudio de la química, humedad, aerosoles y distribución de ozono y otros constituyentes atmosféricos. Las operaciones de lanzamiento estarán a cargo de la división globos del CNES.

La iniciativa tiene lugar en el marco del proyecto AMMA (African Monsoon Multidisciplinary Analysis) iniciado en Noviembre de 2005 y que coordina esfuerzos internacionales para posibilitar el estudio de numerosos aspectos del monzón de África occidental. Participan en él científicos e institutos de más de 20 países de África, Europa y los Estados Unidos, que buscan conocer mas sobre este fenómeno periódico y su variabilidad, aspecto fundamental para el desarrollo de modelos de predicción meteorológica mucho mas eficaces.

Mas información de las operaciones en Niamey se puede obtener en http://www.ozone-sec.ch.cam.ac.uk/scout_o3/field_campaigns/small_balloon/index.htm

Fallece James Van Allen - 9/8/2006

IOWA CITY, (EE.UU) - El físico James A. Van Allen, líder de la exploración espacial que descubrió los cinturones de radiación que rodean la Tierra y que llevan ahora su nombre, falleció hoy miercoles a la edad de 91 años. La Universidad de Iowa, donde el científico enseñó durante muchos años, anunció su fallecimiento en una declaración que publicó en su página de internet.

James Van AllenEn una carrera que abarcó más de medio siglo, Van Allen diseñó instrumentos científicos para decenas de vuelos de investigación, primero con pequeños cohetes y globos y posteriormente con sondas espaciales que recorrieron enormes distancias. Van Allen atrajo la atención mundial a fines de la década de 1950 cuando los instrumentos que diseñó y colocó a bordo del primer satélite estadounidense, Explorer I, descubrieron las bandas de intensa radiación que rodean la Tierra, llamados ahora Cinturones de Van Allen.

Un destacado aporte de la próspera inventiva del físico, está directamente relacionado con el balonismo científico. Apenas terminada la segunda guerra mundial, Van Allen ideó una combinación de globo y cohete llamada rockoon (Rocket-balloon) que permitía elevar con un globo un vector Deacon o Loki, portando carga científica que de esta manera podía alcanzar mayores alturas sin necesidad de una primera etapa impulsora, pues su ignición se producía cuando el conjunto alcanzaba la estratósfera. Esa idea aunque simple, era muy efectiva y permitia alcanzar grandes alturas a un bajo costo. Así durante buena parte de los años 50 se efectuaron varias campañas de lanzamiento de dichos globos, desde pequeños buques guardacostas tales como el Eastwind, o el Staten Island en cercanías del polo norte.

El físico se retiró de la docencia activa en 1985, pero continuó escribiendo y supervisando proyectos de investigación, además de aconsejar a los estudiantes y vigilar los datos recopilados por los satélites.

"Jim Van Allen fue un buen amigo de nuestra familia. Su pérdida nos ha entristecido a Christie y a mí", dijo el gobernador de Iowa, Tom Vilsack.

Se abre la ventana de lanzamiento para el USV - 7/8/2006

Trapani, Sicilia.- Con algunos ligeros cambios respecto de lo que habíamos informado oportunamente, la ventana de lanzamiento para la prueba del nuevo modelo de avión espacial desarrollado por Italia se abrirá mañana, 8 de agosto y se cerrará en aproximadamente 20 días.

Segun publica hoy en su web el sitio especializado "Dedalo News" es dificil establecer una fecha exacta de lanzamiento debido a las numerosas restricciones que ha establecido para la misión el Ente Nazionale di Assistenza al Volo (ENAV), teniendo en cuenta de que el test podría interferir con la normal operación de los numerosos corredores aéreos que conducen a Sicilia o la sobrevuelan, especialmente activos en esta época del año.

El modelo de avion espacial que la agencia espacial Italiana planea lanzar -Gentileza Aeronautica Italiana- Como informábamos en anteriores actualizaciones, la Agencia Espacial Italiana (ASI) ha vuelto a activar las instalaciones de la base de lanzamiento de globos estratosféricos Luigi Broglio ubicada en Trapani, en el oeste de la isla de Sicilia, donde se realizará una prueba de vuelo de un modelo a escala de un futuro transbordador espacial no tripulado.

El vehículo desarrollado por Carlo Gavazzi Space por cuenta del Centro Italiano Ricerche Aerospaziali (CIRA) se denomina FTB1 (Flight Test Bed 1) y será transportado por un globo estratosférico de 350.000 m3 de volumen varias millas fuera de la costa, para luego ser lanzado en caida libre sobre el mar. El objetivo de la prueba es analizar la dinámica de comportamiento del modelo, a la sazón, un verdadero "laboratorio volante" compuesto de más de 500 sensores que registrarán cada detalle de su caída en régimen de vuelo subsónico, simulando las condiciones de vuelo que podría experimentar el vehiculo en la porción de vuelo en la baja atmósfera, luego de un reingreso desde la órbita. El primero de estos vuelos tendrá lugar en los próximos días aunque aún no se ha confirmado la fecha exacta.

El modelo de avion espacial que la agencia espacial Italiana planea lanzar -Gentileza CIRA- Para la prueba, la ASI debió desarrollar una góndola especial denominada StratoLift que no sólo sostiene al FTB1 propiamente dicho sino que además, transporta todos los instrumentos de telemetría y comunicaciones además de un módulo de aviónica de CIRA, el lastre de uso y un sistema especial con flotadores de inflado automático para evitar que la góndola se hunda en el océano una vez que amerize. El FTB-1 también estará provisto de un mecanismo similar para asegurar su flotabilidad y facilitar su recuperación.

Esta prueba -y otra más que probablemente tenga lugar en diciembre próximo- se enmarca dentro de un programa mayor denominado PRORA-USV (Unmanned Space Vehicles) cuyo objetivo es la obtención de datos básicos que ayuden al desarrollo de una futura generación de vehiculos espaciales reutilizables que puedan en algún momento complementar a los transbordadores espaciales americanos. En ese contexto un segundo vehiculo (FTB-X1) más grande, será lanzado a bordo del futuro vector europeo Vega, para efectuar un reingreso completo desde la orbita y un aterrizaje autónomo.

Volviendo al ámbito balonístico, diremos que la Base Luigi Broglio, fue utilizada a partir de 1977 mayormente para lanzar globos en vuelos transmediterráneos entre Sicilia y la península ibérica. No obstante, una profunda reestructuración encarada por al agencia y la diversificación de uso de las instalaciones hicieron que se suspendieran esos vuelos luego de la ultima misión lanzada en 2002. Actualmente es incierta la continuidad de estas travesías, esencialmente debido a que la misma ASI está propulsando el desarrollo de las instalaciones árticas en Svalbard para vuelos de larga duración, lo que podría eliminar la necesidad de los lanzamientos hacia España. No obstante, Trapani posee la ventaja de estar situada frente al mar, lo que le otorga una ventaja singular para el desarrollo sin riesgos, de proyectos de estudios de caída libre como el que se realizará en breve. Además en el marco de otros programas espaciales europeos ya se han realizado este tipo de experiencias, como en el caso del modelo a escala del Atmospheric Reentry Demonstrator lanzado en 1996

Si desean conocer más detalles del prototipo a ser testeado, les recomiendo visitar la web del CIRA en http://usv.cira.it/.

En agosto se viene "El gran Salto" - 1/8/2006

Michel Fournier

North Battleford (Canadá).- En agosto próximo, el paracaidista francés Michel Fournier intentará batir 4 records mundiales (de altitud, duración y velocidad en caida libre mas larga y de altitud en globo tripulado) saltando desde una góndola presurizada que será transportada a 40 kilómetros de altitud por un globo estratosférico. La prueba tendrá lugar en el Aeropuerto Municipal de North Battleford, ciudad de la provincia canadiense de Saskatchewan y será el tercer intento de Fournier por romper dichas marcas.

Originalmente el salto debía realizarse sobre suelo francés, en la región de Provenza, pero las autoridades consideraron que el sitio no era apto debido a su alta densidad poblacional, por lo cual los organizadores debieron mudar su base de operaciones al otro lado del Atlántico y buscar un lugar adecuado en las mucho menos pobladas estepas del centro de Canadá. Así en septiembre de 2002 tuvo lugar el primer intento utilizando un pequeño aeropuerto rural en las afueras de Vanscoy desde donde se lanzan habitualmente globos estratosféricos de gran porte. En dicha ocasión las malas condiciones meteorológicas hicieron que la ventana de vuelo (altamente dependiente de las corrientes en chorro) se cerrara sin permitir un lanzamiento seguro, por lo cual el segundo intento tuvo lugar en agosto del año siguiente desde North Battleford. Esa vez, cuando ya Fournier había ingresado a la capsula y estaba a minutos de ser lanzado el globo sufrió una rotura en su parte superior que obligó a la cancelación de la prueba por ese año.

Maniquí instrumentado del proyecto S38 - Foto CNESLa obsesión de Fournier -paracaidista militar y atleta- por este proyecto nació hace casi 20 años. En ese entonces la Agencia Espacial Europea (ESA) estaba llevando adelante un proyecto de desarrollo de un transbordador espacial llamado "Hermes" que le otorgaría a Europa la independencia en el transporte de astronautas al espacio. Recién ocurrida la tragedia del "Challenger", la ESA comenzó a analizar distintos sistemas de escape que permitieran salvar la vida de los astronautas en una ocurrencia similar y fue en ese contexto que bajo la égida del Ministerio de Defensa de Francia se inició el proyecto "S38" destinado a estudiar los efectos que podrían sufrir los astronautas en una caida libre desde la estratósfera. El proyecto se desarrolló en dos fases primero con el lanzamiento de un maniquí instrumentado (ver imagen de la izquierda) desde un globo estratosférico para analizar la caída como paso previo a realización de un salto similar pero esta vez con un ser humano que sería transportado en una gondola presurizada hasta los 40 kms de altura.

Fournier, había sido preseleccionado para el salto, junto a dos astronautas, pero finalmente el proyecto sólo se llegó a concretar en su fase inicial, y la cancelación del programa Hermes, prontó arrastró consigo a "S38" hacia un final idéntico. Sin amilanarse, y luego de retirarse del servicio activo, Fournier vendió todas sus pertenencias (casa, auto, muebles, e incluso su colección de armas y medallas) y compró todo el "hardware" remanente del difunto proyecto para continuarlo por sus propios medios.

Vista aerea del frustrado lanzamiento de 2003 - Foto Michel ForunierDivorciado, sin hermanos ni hijos, el obseso paracaidista dedicó a partir de entonces su vida entera a lo que bautizó como "Le Grand Saut" comenzando un entrenamiento -que aun hoy continua- para prepararse no solo fisica sino psicologicamente para resistir los rigores de un viaje a la estratósfera. No obstante, el francés no está sólo. Durante estos años de preparación se rodeó de un equipo de 50 personas de diferentes nacionalidades que lo asisten en los diferentes aspectos (medicos, tecnicos, logisticos y mediáticos) para poder llevar a buen termino tan compleja tarea. Fournier espera además de romper los 4 records, obtener información científica valiosa acerca del comportamiento de un ser humano en condiciones tan extremas. Recordemos que el francés vestirá un traje de semi-presión -en lugar de un traje totalmente presurizado- que le permitirá movimientos más cómodos, pero que lo obligará a incorporar un segundo traje encima de este especialmente diseñado para aislarlo de los casi -55º C que se encontrará en la estratósfera. Asimismo, en la caída alcanzará velocidades de casi 600 millas por hora, rompiendo la barrera del sonido. Si bien muchos consideran que el shock sonoro es la parte mas riesgos del salto, en realidad a partir de los datos obtenidos por el maniquí "S38" se pudo establecer que quizá no sea tan traumático. Sin duda el aspecto más peligroso es la baja presión atmosférica: si el traje presurizado llegara a fallar, Fournier no tendría la minima chance de sobrevivir, al igual que si no pudiera de alguna manera detener los giros incontrolados que su cuerpo experimentará mientras caiga hacia tierra y que le harían no solo perder la consciencia sino que ademas impidirian -en funcion de la presión centrífuga- que el corazon bombeara sangre a su cerebro.

El veterano paracaidista galo, no es el primero ni seguramente será el ultimo en querer empujar la frontera del acceso humano al espacio cercano. Ya antes que él, varios han intentado su misma hazaña, con diversa suerte. En 1960 el coronel Joseph Kittinger saltó en caida libre desde 102.000 pies, estableciendo un record que si bien no es oficial, ha quedado fuertemente grabado en la memoria colectiva. El record de caída libre lo ostenta hasta el día de hoy, el ruso Roger Eugene Andreyev quien saltó desde 80,325 pies el 1º de Noviembre de 1962.

Distinta fue la suerte de Nicholas Piantanida un joven camionero de Nueva Jersey que intentó infructuosamente en 3 ocasiones romper el record de altitud y de caida libre, lanzándose desde un globo al borde de la estratósfera, el ultimo de los intentos le costó la vida luego de que sufriera la descompresión explosiva más violenta experimentada por ser humano alguno. El autor estadounidense Craig Ryan publicó un excelente libro llamado "Magnificient Failure" donde se cuenta la historia detras de este personaje olvidado.

Si desean mas datos sobre el salto de Fournier, no dejen de visitar su sitio en http://www.thesuperjump.org/. Y permanezcan atentos ya que pronto en StratoCat abordaremos mas en detalle, los vuelos estratosféricos tripulados.

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