Misión POGOLITE unas horas despues del lanzamiento - 15/7/2011

El vuelo inaugural de Pogolite, el mas importante instrumento para vuelos en globo desarrollado en Suecia en los ultimos años, finalizó prematuramente el 7 de Julio, unas horas despues de haber sido lanzado desdfe la base de globos estratosféricos de ESRANGE, al este de Kiruna.

POGOLITE son las siglas de Polarised Gamma-ray Observer - Light-weight version (Observador de Rayos Gamma Polarizados - version ligera) y como su nombre lo indica se trata de un polarímetro de rayos gamma blandos optimizado para la observación de fuentes por apuntamiento. Mide la polarización en el rango de energia de entre 25 y 80 keV utilizando el angulo azimutal de anisotropía de los fotones que sufren el efecto Compton. Ha sido desarrollado por el grupo de fisica de particulas y astroparticulas del Instituto Real de Tecnologia, Universidad de Estocolmo junto a una amplia colaboración de entidades de los EEUU y Japón. Durante esta primera misión, sería volada una version reducida del polarímetro con solamente 61 unidades detectoras, a modo de prueba de concepto y control de la sensibilidad del instrumento. El objetivo final de la iniciativa es abrir una ventana al mundo de la astrofisica de altas energias, con la promesa específica de clarificar el mecanismo de emisión de numerosas fuentes de radiacion.

La misión comenzó bajo los rayos de un semi-cubierto sol de medianoche a las 23:57 utc del 6 de Julio -1:57 hora local del 7 de Julio- pero de acuerdo al breve comunicado publicado ayer por Mark Pearce investigador principal del proyecto "...la altitud del balón se estabilizó en 35 km, algo menos de lo esperado. Posteriormente, dicha altitud comenzó lentamente a decrecer, implicando una fuga de helio en el globo..."

A esa altura, se tomó la decisión de finalizar el vuelo una vez que el conjunto alcanzara una zona segura de aterrizaje, impidiendo asi que el equipo cientifico tuviera siquiera una chance de echarle un vistazo a su objetivo primario, el pulsar de la nebulosa del cangrejo, el cual en ese momento se encontraba por debajo del horizonte del instrumento. El comando de terminación del vuelo fue transmitido a las 5:21 utc, mientras el globo volaba al Oeste de Kiruna. La carga util se separó del balón sin inconvenientes y comenzó el descenso en paracaidas. Mientras el desinchado globo impactó cerca de la estación de montaña de Kebnekaise, los cientificos del proyecto se mostraron un poco preocupados ya que el derrotero del GPS mostraba a Pogolite descansando en medio de un lago, pero una mas precisa localización trajo algo de alivio, ya que en realidad la gondola yacia en terreno seco, no muy lejos del pueblo de Nikkaluokta.

Al dia siguiente, el equipo de rescate localizó el instrumento apoyado en su parte trasera (como se ve en la imagen de la derecha) pero mayormente intacto. Fue regresado inmediatamente a Esrange, siendo examinados principalmente el telescopio y el sistema de apuntamiento. Luego de descubrir algunos problemas que corregir en ambos, el instrumento fue regresado a su laboratorio de origen en Estocolmo, finalizando así la campaña por este año.

A pesar de que el vuelo finalizó prematuramente, los tecnicos del proyecto pudieron encender con exito el instrumento durante la fase de ascenso y obtuvieron algunos datos observacionales de Cygnus X-1. El sistema de estabilización del instrumento trabajó a la perfección, pero como el balón se encontraba muy bajo, no fue posible obtener datos de valor cientifico. Tambien funcionaron muy bien el sistema de apuntamiento y los rastreadores estelares.

La misión de exploración POGOLite estaba originalmente programada para ser lanzada en Agosto de 2010, durante el periodo de reversión de los vientos estratosféricos llamado "turnaround", lo que permitiría hasta 24 horas de vuelo con un minimo alejamiento del sitio de lanzamiento. Ese vuelo se canceló como consecuencia de la moratoria que la NASA puso a todo su programa de globos, luego del accidente de Abril de 2010 en el cual resultó casi destruido el instrumento NCT en Alice Springs, Australia. La razon? ... varios componentes del tren de vuelo eran provistas por la agencia. Asi, la misión PoGOLite fue reprogramada para Julio de 2011, modificando asimismo el tipo de misión a un vuelo circumpolar -el primer en ser llevado a cabo en esas latitudes desde finales de los años 90- de 20 dias de duración, atravezando el Oceano Atlantico, Groenlandia, Canada, Alaska y cruzando Rusia de Este a Oeste, siempre y cuando se obtuviera permiso de sobrevuelo por parte de este ultimo país.

La misión será lanzada nuevamente desde Esrange el año próximo.

Se resuelve el juicio que amenazaba al proyecto Red Bull Stratos - 6/7/2011

Tal y como ocurrió en Octubre ultimo, una pequeña noticia publiacad en el sitio web del proyecto Red Bull Stratos dió a conocer a la opinión pública acerca del cese de las acciones legales que hicieron peligrar la continuidad del proyecto que planea enviar un hombre a la estratosfera para batir el record de salto en paracidas establecido por Joe Kittinger hace ya 51 años.

"...El juicio iniciado por Daniel Hogan y PerDan, LLC en la Corte Superior del Estado de California para el condado de Los Angeles titulado Per Dan, LLC, et al. v. Red Bull GmbH, et al., Caso No. BC 436456 ha sido resuelto de mutuo acuerdo por las partes, fuera de la corte, siendo de esta forma anulado..."

En su Blog personal, el paracaidista Felix Baumgartner escribió que "...Lucho por encontrar las palabras correctas para expresar toda mi alegria, alivio y motivación de que todo esto haya llegado a su fin..." agradeciendo asimismo el apoyo recibido por su familia, amigos y fans del proyecto.

Probablemente muy pronto tendremos mas novedades sobre la iniciativa de Red Bull. Esten atentos a estas paginas.

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