Dos nuevos lanzamientos en campaña de la NASA - 24/7/2007

Palestine, Texas.- Luego del intento frustrado de la semana pasada (ver mas abajo), otros dos globos han sido lanzados desde la Columbia Scientific Balloon Facility en el marco de la campaña de verano de la NASA.

Vista de la gondola de FIREBALLLa primera misión, designada como vuelo 1594PT (numero originalmente asignado al vuelo abortado que en cambio ha sido renomenclado como Abort #19) transportó un instrumento llamado LEE (Low Energy Electrons) con el que se miden el espectro energetico de los electrones de rayos cosmicos. El vuelo comenzó algunos minutos despues de la medianoche del 19 de Julio (de acuerdo al horario unioversal UTC) y duró hasta las 5:40 UTC, momento en el cual la gondola fue separada del balon aterrizando al Sudoeste de San Angelo, Texas. Como carga adicional se incluyó un sistema desarrollado por la CSBF denominado MIP (Micro Electronic Package).

El segundo de los balones fue puesto en la estratosfera el 23 de julio, y se trató del vuelo de ingeniería de FIREBALL (Faint Intergalactic-medium Redshifted Emission Balloon) un instrumento desarrollado en forma conjunta por la Columbia University, el California Institute of Technology, y con la colaboración del Laboratorie Astronomie Marseille (LAM) de Francia y la agencia espacial gala. El vuelo tuvo una duración de 6 horas culminado su recorrido con el aterrizaje de la carga util en una zona ubicada unas millas al oeste de San Angelo, Texas.

FIREBALL (que mostramos a la derecha) consta de un telescopio de un metro de diametro diseñado para descubrir y mapear emisiones debiles provenientes del Medio Intergalactico en el espectro ultravioleta, algo imposible de hacer desde el nivel del suelo. El proyecto incluirá en su faz cientifica observaciones de fenomenos de brillo superficial ultra-bajo incluyendo vientos galacticos, halos gasesos, emisores de radiación Lyman alpha, galaxias de bajo brillo, y conjuntos de estrellas antiguas en halos galacticos, entre otras fuentes de emisiones UV.

De acuerdo con la información amablemente proporcionada por Sarah Tuttle, estudiante graduada del proyecto el vuelo se desarrollo de forma normal a excepcion de un problema encontrado en el mecanismo de estabilización del telescopio, que impidió un apuntamiento fino del mismo, debido al movimiento natural del balón durante su desplazamiento. Mas allá de este traspié, el resto de los sistemas de FIREBALL funcionarón a la perfección, lo que sumado a la recuperación intacta del instrumento después del aterrizaje, habren las posibilidades de efectuar un nuevo vuelo, aunque no se ha precisado si el mismo será llevado a cabo en esta misma campaña veraniega.


Ve la luz un nuevo libro sobre el proyecto MANHIGH - 17/7/2007

Este año se celebra el 50 aniversario del proyecto Manhigh, una hazaña tecnologica que hasta el momento ha pasdo desapercibida para la prensa en general, a pesar de haber sido un evento importante en la carrera del hombre hacia el espacio.

Ahora, para contrarrestar dicha ausencia Schiffer Publishing acaba de editar "Touching Space: The Story of the Project Manhigh" un libro escrito por Gregory P. Kennedy, Ex-Director del Space Center en Alamogordo, New Mexico y autor de otro libro acerca del desarrollo de los cohetes V2 alemanes, publicado por la misma editora.

Kittinger en la capsula MANHIGH 1 Quien esto escribe tuvo el inmenso honor de leer el libro antes de su publicación, y realmente debo decir que he disfrutado cada párrafo, lo que en mi opinión lo convierte en lectura obligada para todo aquel interesado en los temas espaciales. El unico problema para los hispanoparlantes es que el mismo ha sido editado unicamente en ingles.

A lo largo de sus 128 paginas Kennedy nos sumerge en la historia del programa, pero no solo eso, sino que primeramente nos ofrece un contexto historico que se retrotrae hasta los origenes mismos de la exploración tripulada de la estratosfera. Así, los primeros tres capitulos abordan los vuelos efectuados por los primeros pioneros en usar para la investigación cientifica el nuevo vehiculo aereo tales como Charles, De Rozier, Blanchard, Jeffries, Coxwell, Glaisher y el poco conocido aeronauta español Herrera, el descubrimiento de los rayos cósmicos por parte de Victor Hess, siguiendo con las famosas expediciones de los gemelos Piccard tanto en Europa como en los EEUU y finalizando con los dos ascensos de los aeróstatos Explorer desde el Stratobowl, en Dakota del Sur, en la decada de 1930.

Muy poca gente sabe que el programa tiene sus origenes allá por 1947, junto con la invención del balon de polietileno. Pues justamente ese es el tópico abordado en los siguientes dos capítulos del libro, que se centran principalmente en proyectos de esos años como "Gopher", el programa "Skyhook" desarrollado por la marina como así tambien los primeros estudios de rayos cósmicos y su influencia en seres vivos, utilizando animales en cápsulas especialmente acondicionadas para su transporte en globos estratosféricos. Esta ultima serie de investigaciones sería el antecedente directo del programa: el paso siguiente se dirigiría a utilizar un sujeto humano. Así, entrando de lleno en materia, el capitulo 6 nos introduce a los primeros estadios de desarrollo del programa, el diseño de la capsula, las primeras pruebas no tripuladas y el primer vuelo de prueba -conocido como Manhigh I- que es abordado en plenitud en el capitulo siguiente. Luego Kennedy continua como es lógico con el segundo vuelo del proyecto -primero de orientación netamente científica- en el capitulo 8 y finalizando con el tercer y ultimo vuelo del programa, el accidentado Manhigh III que cierra el proyecto.

Llegando al final del libro, el autor efectúa un profundo análisis de los hipotéticos proyectos que fueron considerados para la realización de un cuarto vuelo, pero que nunca llegaron a concretarse, ofreciendo un completo análisis de las causas que llevaron a finalizar el programa. Tres apendices documentales agregan información pertinente en varios topicos relacionados asi como tambien en otros proyectos similares que se desarrollaron en forma paralela como fue el caso de Stratolab.

El empeño de Kennedy en ofrecer hasta el más minimo detalle del programa, desemboca en una obra muy documentada, y pleno no solo de datos tecnicos sobre el proyecto sino tambien se enfoca en el aspecto humano detras de Manhigh. La lectura es agradable, y el lenguaje si bien no posee tecnicismos que lo alejen del gran público, está lo suficientemente desarrollado como para no dejar ningun aspecto del proyecto sin revisar, ayudando al lector a formarse una idea cabal de la titanica tarea emprendida en esos años pioneros.

Como comentario final que el objetivo del libro de resaltar el aspecto humano de este logro de la tecnica de su tiempo nos ofrece un retrato vivo del coraje y decision no solo de los pilotos -virtuales conejillos de indias- sino de todos aquellos que estuvieron involucrados en el programa y que arriesgaron sus carreras en pos de poner a un hombre en condiciones "casi espaciales" cuando apenas si timidamente aparecian en escena los primeros y primitivos satelites artificiales.

Como decíamos al comienzo, creemos que estos hombres a pesar de no haber sido astronautas, merecen todo el honor y agradecimiento que se les otorga a aquellos, ya que en definitiva, en esos tiempos en que apenas comenzabamos a asomarnos al especio y agencias como la NASA aun no aparecían en escena, ellos eran "el" programa espacial.

El libro sale a la venta en Agosto de 2007 y puede comprase ya on-line directamente a traves del sitio web de Schiffer Books


Balon de prueba falla justo antes de su liberación - 14/7/2007

Palestine, Texas.- Mientras seguiamos los pormenores de las operaciones de lanzamiento de un nuevo tipo de balon por la web de la Columbia Scientific Balloon Facility, nos dimos cuenta que algo andaba mal cuando apareció el cartel de "lanzamiento abortado".

Vista del colapsado globo encima de la pista de lanzamiento de la CSBF. Fuente: Palestine HeraldAhora, el periodico local "Palestine Herald" a publicado la historia del fallo ocurrido el 11 de Julio pasado cuando se intentó hacer volar un globo estratosferico de 37.000.000 de pies cubicos de volumen, el mas grande de los modelos "standard". El balon (nomenclado 1594PT) debía transportar una gondola porta lastre sin carga cientifica con un peso total de casi 4 toneladas. "Bombeamos casi 15,000 libras de helio en el globo, lo que le imprimió un stress superlativo a la envoltura" afirmó Danny Ball, encargado de operaciones de la base de Palestine. El proceso de inflado pareció normal pero cuando la burbuja fue liberada del carrete sujetador "el globo se destruyó," agregando que lejos de ser un fracaso "aprendimos justamente lo que teniamos que aprender: cuan confiable será a futuro este nuevo modelo" agregando que el incidente deberá ser tenido en cuenta a la hora de planear futuros vuelos cientificos con este balon, ya que "probablemente tengamos altas probabilidades de fallas"

Como complemento el tiempo no coopero mucho con la campaña ultimamente ya que se han sufrido algunos retrasos debido a las fuertes lluvias que han caido sobre todo el condado de Anderson.

Vean la historia completa en el sitio web del Palestine Herald


Campaña de verano de lanzamiento de globos estratosféricos en Texas - 2/7/2007

Palestine, Texas.- Este verano, el pequeño poblado del este de Texas en donde tiene su sede la Columbia Scientific Balloon Facility tendrá una actividad inusual para lo que fueron las campañas de los ultimos años que incluirá 4 lanzamientos y la integración de carghas utiles para la proxima campaña Antártica.

El primer globo fue lanzado el pasado 21 de Junio a las 13:06 utc. El objetivo del vuelo fue poner en la estratósfera por primera vez un instrumento bautizado GRAPE (Gamma-Ray Polarimeter Experiment) consistente en un Polarimetro Compton de Rayos X duros para la medición de radiacion cosmica en el rango de 50-300 keV. El equipo cientifico del proyecto -desarrollado en la New Hampshire University- está especialmente interesado en estudiar los rayos X emitidos por las explosiones solares y explosiones de rayos gamma, estas ultimas conocidas como gamma-ray bursts (GRBs). Asimismo, GRAPE puede ser utilizado para el estudio de otras fuentes astrofísicas.

Vista del instrumento FIREBALL actualmente en proceso de integracion en Palestine. Fuente: Palestine HeraldEl tiempo total de vuelo fue de algo mas de nueve horas, al cabo de las cuales la carga util descendio sin inconvenientes a 30 millas al SE del pequeño poblado de Post, en Texas. El globo utilizado para el vuelo fue de 11.000.000 de pies cubicos de volumen, perteneciente a la misma tanda de fabricación de los dos que fallaron a principios de año de durante la campaña en Suecia. Su utilizacion en la campaña apuntaba a despejar ciertas dudas sobre su performance en condiciones atmosfericas no tan adversas como las encontradas en dicha campaña artica. Asimismo, formo parte de la carga util un dispositivo llamado MIP (Micro-Instrumentation Package) actualmente en pruebas por parte de la CSBF.

Complementariamente, se están efectuando las pruebas de integración de las tres cargas utiles que tomaran parte de la proxima campaña en la Antartida durante el verano asutral: CREST, ATIC y BESS.

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