La NASA completa campaña de vuelos transatlánticos - 20/6/2011

Kiruna, Suecia.- Esta semana llegó a su fin el tercer y ultimo vuelo perteneciente a la campaña transatlántica de lanzamiento de globos estratosféricos que la NASA inició el mes pasado desde la base sueca de ESRANGE, en cercanías del circulo polar Artico. Como es habitual el derrotero de los balones -siguiendo los vientos prevalecientes- los situa luego de 4 o 5 dias sobre el norte de Canadá.

Como recordarán, ya les habiamos informado sobre el primer vuelo en ser completado durante la campaña correspondiente a la misión LEE, que tuvo lugar entre el 27 y el 31 de Mayo (ver mas abajo). Como continuación de la mencionada serie de vuelos, la segunda misión tuvo lugar el pasado 10 de Junio cuando a las 0:19 utc fue lanzado un balón de un millón de metros cúbicos de volumen transportando un instrumento llamado AESOP (Anti-Electron Sub Orbital Payload) desarrollado el Bartol Institute de la Universidad de Delaware, y cuyo objetivo es medir el espectro de energia de los electrones de la radiación cósmica. Para ello AESOP se sirve de un magneto permanente y una camara de chispas para determinar el signo de la carga del electron. La misión numerada 619N llevó a cabo el periplo oceánico en 4 dias y 16 horas, aterrizando en la Isla Ellesmere a unas 40 millas al SE del sitio de aterrizaje de LEE. Esto fue realmente una condición ventajosa para los equipos de rescate ya que ambas góndolas se encontraban muy cerca una de otra.

La tercera y ultima misión (620N) fue lanzada mientras AESOP estaba a punto de finalizar su viaje el 13 de Junio a las 23:12 utc (imagen de la derecha). El objetivo del vuelo fue transportar por primera vez un instrumento denominado HIWIND (High-altitude Interferometer WIND Experiment) desarrolado por el High Altitude Observatory del National Center for Atmospheric Research. Dicho experimento consiste en un interferómetro Fabry-Perot cuyo objetivo es medir los vientos termosféricos por medio del monitoreo del corrimiento Doppler inducido del viento neutro en la emisión de airglow del oxigeno atomico a los 630 nm, linea espectral que se origina en la termósfera.

De acuerdo a fuentes del equipo científico, una vez que el balón alcanzó su altura de flotación -y luego de un periodo de calibración durante la fase inicial de ascenso- HIWIND comenzó a recolectar mediciones sin precedentes de los vientos termosféricos. El periplo del ingenió se extendió poco mas de cuatro dias, finalizando minutos despues de la medianoche (hora UTC) del 18 de Junio. El aterrizaje ocurrió tambien en la Isla Somerset en un punto localizado al norte del sitio donde tomaron tierra las dos misiones previas.

Como balance, se puede afirmar que esta ha sido una campaña por demás exitosa, ya que la NASA consiguió aterrizar tres gondolas en un terreno bastante estrecho -en terminos del viaje involucrado- con gran precisión.


Japón retoma lanzamientos de globos estratosféricos - 10/6/2011

Taiki, Hokkaido.- Tal y como informáramos en nuestra actualización de Abril pasado, el programa espacial de Japón -incluyendo los lanzamientos de balones- se vió forzado a cancelar sus programas no esenciales como consecuencia del terremoto y posterior Tsunami que tuvo lugar el 11 de Marzo. A pesar que las principales bases e instalaciones no sufrieron daños directos, la principal razón detras de dicha medida fue la falta de suministro electrico que sufrió el país en las semanas que siguieron al infortunado evento.

A pesar de esto, muy lentamente, las cosas parecen volver a la normalidad. Tal es el caso, por lo menos del programa de globos de la agencia espacial japonesa, que a principios de junio ha efectuado dos lanzamientos desde el Aerospace Research Field en Taiki, Isla de Hokkaido.

La primera misión (nomenclada BS11-02) se inició a las 23:01 hora local, del 1º de Junio e involucró el lanzamiento de un "tandem" compuesto de un pequeño balón de superpresión que fuera elevado por dos pequeños globos meteorológicos. El objetivo de este singular vuelo fue el de testear un sistema que podría ser utilizado en un futuro cercano para misiones de larga duración. El inusual lanzamiento nocturno se debió a la necesidad de estudiar el comportamiento del conjunto durante la salida del sol.

La segunda misión (que vemos en la imagen de la izquierda y que fuera numerada como B11-02) comenzó a las 4:05 hora local del 8 de Junio e involucró el lanzamiento de un globo convencional -presión cero- de 100.000 m3 de volumen. La carga util era un telescopio de rayos gamma que detecta dichas particulas, cuando estas atraviesan nuestra atmósfera e impactan en varias placas de emulsión. Luego de una fase nominal de ascenso, el balón se niveló a los 34.7 km de altura permaneciendo en vuelo a esa cota por cerca de cinco horas, hasta el momento en que la carga útil fue separada del globo para descender en paracaídas sobre el Oceano Pacifico desde donde sería rescatada por un buque.

Aparentemente, estas serían las unicas experiencias a realizar en esta mitad del año en Taiki.


Completado el primer vuelo transatlántico del año - 2/6/2011

Kiruna, Suecia.- El primer balón de la campaña de vuelos transatlanticos que la NASA ha iniciado en las instalaciones de la base Sueca de ESRANGE en cercanias de Kiruna ha finalizado con exito.

El vuelo (nomenclado misión 618N) se inició algunos minutos pasadas la 1:00 hora UTC del 27 de Mayo (imagen de la derecha). Luego de una fase nominal de ascenso, el ingenio inició un derrotero hacia el oeste, cruzando los espacios aereos de Suecia y Noruega a 42 km de altitud. El vuelo se desarrolló sin inconvenientes. El balón, guiado por los vientos prevalecientes pasó al norte de Islandia, cruzando luego Groenlandia y alcanzando las costas de Norteamerica cerca de la Isla Ellesmere.

Finalmente, el 31 de Mayo a las 15:30 utc la carga util fue separada del balón, poniendo fin a la misión. Aun no contamos con información sobre la condición de la gondola al aterrizaje, lo que ocurrió en la orilla occidental de la Isla Somerset, en territorio Nunavut, Canada. El tiempo total de vuelo fue de 110 horas.

La carga util a bordo era un instrumento denominado LEE (Low Energy Electrons) desarrollado por la Universidad de Delaware, siendo este su segundo periplo desde Suecia a Canadá. Su objetivo científico es medir el espectro de energia de los electrones de los rayos cósmicos utilizando tres centelleadores plásticos, un detector de gas Cherenkov y un calorímetro. Las observaciones obtenidas por LEE del espectro de electrones son una de las mas precisas sobre un período extenso de tiempo, razón por la cual los 4 o 5 días de vuelo que el cruce Atlantico ofrece resultan ideales para explotar al maximo las capacidades del instrumento.

Durante la campaña otros dos instrumentos serán lanzados AESOP (Anti-Electron Sub Orbital Payload) tambien una creación de la Universidad de Delaware y HIWIND un interferómetro Fabry-Perot desarrollado por el High Altitude Observatory del National Center for Atmospheric Research (NCAR) estadounidense.


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