Aun sin datos del reciente vuelo fallido del globo ULDB - 25/6/2009

Kiruna, Suecia.- Un profundo silencio, es lo unico que se puede obtener al intentar averiguar la causa del vuelo fallido del globo ULDB (Ultra Long Duration Balloon) que fue prematuramente terminado el pasado 22 de Junio unos kilometros al SO de la base de lanzamiento. El globo de sobrepresión desarrollado por la NASA -cuyo objetivo último es proveer 100 dias de vuelo estable con una carga de una tonelada en latitudes medias- fue lanzado a la 1:01 UTC desde la base Sueca de ESRANGE cerca de Kiruna, para realizar un vuelo transatlántico hasta Canada, pero por causas que aun no han sido reveladas públicamente finalizó su vuelo cuatro horas más tarde. De acuerdo con el mapa del recorrido seguido por el balón la carga útil aterrizó en el borde norte de la Reserva Sjaunja al SO de Kiruna.

Hasta el momento, no hay información publicada al respecto ni por la NASA ni por la Swedish Space Corporation a pesar de que ultimamente ofrecía detalladas crónicas e imágenes de anteriores misiones de la campaña en su sitio web.

La misión -nomenclada como vuelo 599NT- tenía como principal objetivo probar un balón de 400,000 metros cubicos de volumen en vuelo de Suecia a Canadá. Este tamaño aproximadamente duplicaba el de su predecesor que fuera exitosamente testeado en la última campaña Antártica a principios de este año, y que estableciera no sólo un nuevo record de duración para vuelos de cargas pesadas sino que hasta el momento es el vuelo más exitoso de todo el proyecto desde su inicio. Compuesto de 230 gajos, fue diseñado para un vuelo estable a 110.000 pies de altura transportando cerca de 2000 kg de carga. Los principales puntos a observar durante la prueba eran la expansión completa de la envoltura del balón una vez que este alcanzara altura de flotación y luego el mantenimiento de una altura constante de vuelo durante la travesía oceánica.

Siguiendo el nuevo enfoque encarado luego de las ultimos fallos en 2005 el equipo de desarrollo de la NASA llevó a cabo a finales de 2008 una prueba de inflado de un modelo similar al que se lanzó desde Suecia. Dicha prueba tuvo lugar en el viejo hangar de dirigibles ubicado en Elizabeth City, en Carolina del Norte, EEUU y permitió replicar el proceso de inflado y despegue del mencionado balón, el cual se realizó con éxito.

El origen de la falla, sea que se haya trado de un problema de despliegue de la envoltura, una falla de la misma o problemas con el hardware de vuelo, quedará dilucidado únicamente después de que la NASA emita su veredicto respecto de la investigación que seguramente se inició una vez que el balón toco tierra. Lo que queda por saber es hasta que punto este nuevo traspié afectará el desarrollo futuro del atribulado programa.



Finaliza lanzamiento de globos en el norte de Japón - 24/6/2009

Hokkaido, Japón.- Con el tercer y último lanzamiento llegó a su fin la primer campaña científica de lanzamiento de globos estratosféricos desde las nuevas instalaciones que la agencia espacial nipona JAXA inauguró el año pasado en el Parque Aereo Multipropósito de Taiki, en la isla de Hokkaido, en el norte del país. El balón de 300.000 metros cúbicos de volumen fue lanzado a las 3:58 hora local del 18 de Junio utilizando para el inflado del mismo, el enorme hangar disponible (imagen) y deslizando fuera la plataforma que lo sostenía al momento del lanzamiento. El conjunto ascendió a unja media de 300 metros por segundo hasta alcanzar una altura de vuelo de 38.5 kilometros mientras se encontraba 250 kms mar adentro.

El propósito del vuelo fue transportar un instrumento llamado PHENEX (Polarimetry for High ENErgy X rays) desarrollado en conjunto por las Universidades de Yamagata y Osaka, RIKEN y la propia JAXA. Su objetivo fue el de observar la radiación X proveniente de la Nebulosa del cangrejo, por medio de un polarímetro de tipo Compton sensitivo en el rango de energías entre 40 keV y 200 keV. Este fue el segundo vuelo del instrumento despues de una primera misión llevada a cabo desde Sanriku en 2006.

A las 14:45 hora local se procedió a separar la carga util del globo, cayendo ambos al mar y siendo recogidos por una barcaza pesquera a 15 km de la costa de Shiranuka, en la prefectura de Tokachi.

Con este experimento culmina la primer campaña de vuelos cientificos desde la flamante base del norte japonés. La siguiente tendrá lugar en Octubre próximo.



Datos obtenidos por el telescopio SUNRISE son recuperados - 22/6/2009

Isla Somerset, Canada.- Luego de una semana de tenso trabajo, los discos duros conteniendo probablemente las imágenes mas claras del sol jamas obtenidas por telescopio terrestre alguno, fueron recuperados por un equipo de la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF) ayer, 21 de Junio.

Las imagenes fueron tomadas durante el periplo de seis días de Suecia a Canadá de SUNRISE, un telescopio solar ligero creado para efectuar observaciones espectro-polarimétricas de la atmósfera del astro rey. El instrumento ha sido desarrollado por un consorcio formado por el Max Planck Institute for Solar System Research y el Katlenburg-Lindau Kiepenheuer-Institut für Sonnenphysik (Alemania), el High Altitude Observatory y el Lockheed-Martin Solar and Astrophysics Laboratory (EEUU), el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial, el Instituto de Astrofísica de Andalucía, el Grupo de Astronomía y Ciencias del Espacio de la Universidad de Valencia y el Instituto de Astrofisica de Canarias (España).

El balón que transportó el telescopio solar fue lanzado desde la base Sueca de ESRANGE cerca de Kiruna el 8 de Junio pasado, aterrizando cinco días más tarde en la isla Somerset en el norte de Canadá.

La ruta más al norte de lo previsto que siguieron todos los balones lanzados durante la presente campaña de vuelos transatlánticos, complicó el proceso de recuperación de las cargas útiles de todos los vuelos pero muy especialmente de SUNRISE: a pesar de que el equipo de la CSBF pudo alcanzar en avión y sobrevolar dos veces la zona de aterrizaje la fuerte cobertura nubosa impidió observar el estado de la góndola. Sin embargo, dos sucesos trajeron algo de calma al equipo cientifico acerca de la buena salud de su instrumento en tierra: en una de las pasadas los tecnicos de la CSBF pudieron observar que el paracaídas yacía separado de la góndola y al mismo tiempo el centro de control de la misión en Palestine, Texas continuó recibiendo señales provenientes del sistema Iridium de SUNRISE durante un extenso período de tiempo luego del aterrizaje, indicando que mayormente se hallaba en buena condición.

Más información acerca de SUNRISE y detalles del vuelo e imagenes pueden ser leidas en el detallado informe que acabamos de subir a la web aunque el mismo se encuentra en inglés (traducción en curso).

La misión EBEX pone fin a una campaña intensa - 15/6/2009

Fort Sumner, Nuevo Mexico.- Mas cercano a un cohete que a un globo, el primer vuelo del instrumento EBEX finalizó el pasado 11 de Junio a las 21:40 hora local del SO de los EEUU, unos kilometros al NE de Lake Havasu en Arizona del oeste, cerca de la frontera del Estado de California.

El viaje de mas de 13 horas fue la culminación de la primera fase de un proyecto que se inició hace dos años en el grupo de física y astronomía de la Universidad de Minnesota, y de 83 días de preparación e integración del instrumento en la base de la NASA localizada en el aeropuerto Municipal de Fort Sumner.

El globo de casi 40 millones de pies cubicos de volumen, fue lanzado a las 8:01 hora local (14:01 UTC) y luego de una fase nominal de ascenso con desplazamiento hacia el este, alcanzó la altura de vuelo estipulada de 117.000 pies en donde "se montó" sobre una corriente de chorro del Este que lo catapultó como una flecha a traves del cielo de Nuevo Mexico y Arizona.

Al igual que habia ocurrido con el vuelo del telescopio NCT el mes anterior (ver mas abajo) miles de habitantes de ciudades como Albuquerque, Prescott, Phoenix y gran parte de la zona del valle del NO de esta última en Arizona miraban el cielo asombrados por el inusitado brillo que el balón despedía a su paso y que volvieron a inundar de llamados las centrales telefónicas de estaciones de radio y TV del area. Incluso durante el vuelo, recibimos por E-Mail en StratoCat algunas consultas provenientes de Prescott y alrededores dando cuenta del portentoso espectáculo (Vale la pena recordar que quien esto escribe vive en Sudamérica (Ed.)).

EBEX (siglas correspondientes a E and B EXperiment) es un polarímetro diseñado para medir la intensidad y la polarización del fondo cósmico de microondas (CMB) que sería algo así como una radiación remanente de la explosión que dió origen al Universo: el Big Bang. Mediciones de la polarización del CMB podrían ofrecer evidencias de la expansión que tuvo lugar poco despues de dicho evento, proveyendo valores conocidos para ciertos parametros cosmologicos así como también ofrecer a la comunidad cientifica información valiosa de los niveles polvo galactico polarizado que resultaran utiles para futuras observaciones del CMB. EBEX es el resultado de la cooperación de la ya mencionada Universidad de Minnesota, junto con las de Brown, Pennsylvania, Harvard, McGill, UC Berkeley, la International School for Advanced Studies y la Universidad de Roma, La Sapiensa, de Italia, el instituto de ciencia Weizmann de Israel, el Laboratoire Astroparticule et Cosmologie and Institut d'Astrophysique Spatiale de Francia, la University of Wales - Cardiff y la Universidad de Toronto en Canada.

He usado para titular este post la palabra "intensa" por que probablemente para algunos de ustedes la expresión que originalmente pretendía usar ("dramatica") podría resultar exagerada. Para todos los que piensen así los invito a que se tomen el trabajo y el tiempo de leer -lamentablemente solo en ingles- algunas entradas del BOG "EBEX in flight" escrito por uno de los miembros del equipo Asad Aboobaker y donde encontraran una cronica de primera mano de los agónicos, aburridos, excitantes, relajados, tensos, preocupantes e interminables momentos que forman lo que damos en llamar una "campaña de lanzamiento".

Pero volvamos a los detalles del vuelo. Aparentemente, este cuarto intento por poner a EBEX en la estratósfera fue exitoso pero a poco del despegue (imagen derecha) se hizo evidente que algo en la actitud del instrumento no estaba bien, ya que antes del lanzamiento la elevación del telescopio fue fijada en 60 grados, pero al momento del ascenso inicial los cientificos que asistian al lanzamiento notaron que esta era mucho mas baja. El hecho fue confirmado una vez que el balón alcanzó altura de flotación: por causas desconocidas el actuador de elevación se atascó a los 15 grados lo que significaba que si bien EBEX aun podía efectuar las observaciones planeadas, se vería limitado en la flexibilidad para elegir cuando y hacia donde mirar. Adicionalmente una falla en la camara estelar (utilizada para enfocar zonas especificas del cielo) complicó aun más la tarea. Como contraparte, el resto del instrumento (los detectores, los sensores ACS, etc.) funcionaron a la perfección.

Nada bien. Nada mal.

Las operaciones de recuperación se iniciaron mientras el globo se encontraba aun en vuelo: un equipo de la Columbia Scientific Balloon Facility y parte del equipo científico de EBEX se trasladaron por carretera hasta Arizona siguiendo la ruta del balón. Luego del aterrizaje de la góndola el piloto de las CSBF y algunos miembros del equipo volaron desde Lake Havasu para buscar el lugar de su caída. La misma fue localizada rapidamente: descansaba sobre su parte trasera en el medio de un terreno privado a corta distancia de un camino en cercanias de Yucca, Arizona. Debido a la naturaleza arenosa del terreno el camión de la NASA encargado de transportar de vuelta la gondola se atascó, retasando aun mas las operaciones. La gondola retornó a Fort Sumner finalmente el dia 15 de Junio.

¿Todavía alguien piensa que esta actividad es aburrida...?

Un reporte detallado del vuelo incluyendo imagenes y mapas puede ser visto haciendo click aquí

Máas Información:

:: http://groups.physics.umn.edu/cosmology/ebex/ Web de EBEX en la Universidad de Minnesota
:: http://ebexinflight.blogspot.com/ EBEX in flight (Blog)

AESOP aterriza en Canada - 10/6/2009

Isla Ellesmere, Nunavut.- El segundo vuelo transatlántico de la campaña estival de lanzamiento de globos estratosféricos que se viene desarrollando en la base Sueca de ESRANGE (European Space Range base) cerca de Kiruna, finalizó hoy, 10 de Junio cerca de las 15:00 utc.

El balón transportaba un instrumento llamado AESOP (Anti-Electron Sub Orbital Payload) desarrollado por la Universidad de Delaware con el objetivo de medir el espectro de energía de los electrones presentes en los rayos cósmicos a traves de un magneto permanente y un hodóscopo de cámara de chispa para la determinación del signo de carga de los electrones.

La misión fue lanzada el 6 de Junio a las 22:05 UTC (imagen izquierda) y luego de una fase nominal de ascenso el balón se ubicó en altura de flotación a la 1:10 UTC del dia 7 de Junio desde donde inició el cruce Oceánico que duraría 3 días y 17 horas. Mas allá de un inconveniente ocurrido al momento de lanzamiento que terminó dañando algunos de los paneles solares que alimentaban a AESOP, de acuerdo a fuentes de la NASA el instrumento funcionó muy bien durante todo el periplo.

La finalización del vuelo tuvo lugar en la parte sudoccidental de la isla Ellesmere, en el norte Canadiense. La operación de recuperación por parte de un equipo de la Columbia Scientific Balloon Facility desplegado en Yellowknife unos dias antes, culminó con éxito.

Este fue el segundo vuelo transatlántico hacia Canadá luego de un primer vuelo exitoso hace tres años.



De Nuevo Mexico a Utah a bordo de FIREBALL - 9/6/2009

Fort Sumner, Nuevo Mexico.- Luego de un periplo cercano a las 22 horas a una altura promedio de 125.000 pies, unos minutos despues de las 16:00 UTC del 9 de Junio ha finalizado el segundo vuelo del instrumento Franco-Norteamericano FIREBALL cuyo objetivo es detectar y mapear las emisiones UV provenientes del medio intergaláctico. A la derecha se puede ver el mapa del recorrido seguido por el balón (click para ampliar).

En función de que los requerimientos científicos de la misión partían de la premisa de un vuelo nocturno, el lanzamiento se produjo -a diferencia del resto de las misiones- cerca del mediodía. No es un detalle menor, ya que en esos momentos existe un mayor riesgo de incremento de la velocidad de los vientos respecto de horas mas tempranas. De todas maneras, de acuerdo con la crónica proporcionada por los miembros del equipo del proyecto EBEX (la última misión que resta ser lanzada desde Fort Sumner) al momento del lanzamiento las condiciones fueron óptimas con vientos mas bien débiles. Un incidente menor ocurrió durante la operación de lanzamiento en el momento en que la góndola era liberada: mientras el globo tiraba de la carga útil el vehículo de lanzamiento comenzó a retroceder pero mientras ascendía FIREBALL chocó contra el perno que la unía al vehículo lanzador, produciendo una rotura a lo largo de los cobertores que protegen al telescopio durante el ascenso y descenso. La escena puede verse en el excelente video obtenido por Asad Aboobakerdisponible en el sitio web de VIMEO.

Mas allá del sonido del choque -bastante perturbador por cierto- y de la lógica preocupación del equipo científico de FIREBALL acerca de la posibilidad de que el daño impidiera efectuar las observaciones planeadas, lo cierto es que nada malo ocurrió y finalmente el instrumento pudo mantenerse observando el cielo nocturno durante toda la noche sin inconvenientes.

Mas información sobre FIREBALL incluyendo imagenes del lanzamiento pueden verse en el reporte de vuelo que acabamos de publicar.

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