Telescopio EBEX perdido y encontrado en rutas de Texas - 31/5/2012

Dallas, Texas.- EBEX un polarímetro diseñado para ser transportado por un globo estratosférico cuyo objetivo es medir la intensidad y polarización de la radiación del fondo cósmico de microondas, se perdió durante tres días mientras era transportado en camión desde la sede de la Universidad de Minnesota hasta la base de lanzamiento de globos de la NASA en Palestine, Texas.

De acuerdo a los numerosos reportes de prensa publicados, el equipo cientifico del proyecto se encontraba aguardando la llegada del instrumento el Lunes a la base, pero esto no ocurrió. Luego de informar el evento, Copeland Trucking de Minneapolis -la empresa encargada del transporte- rastreó el telefono celular del conductor hasta una parada habitual de camiones en Hutchins, en las afueras de Dallas antes de que la señal desapareciera. Un segundo telefono, perteneciente al conductor fue encontrado mas tarde en un restaurant de comida rapida cerca de allí, pero sin rastros de su persona. Dos dias despues, cuando apareció, el chofer afirmó que el vehiculo fue robado el Lunes de un hotel de Dallas, pero de acuerdo a la policia local, ni el conductor ni la compañía denunciaron el hecho.

Grande fue la preocupación de los cientificos del proyecto y del personal de la Columbia Scientific Balloon Facility de la NASA ya que el delicado instrumento es fruto de muchos años de esfuerzo por parte de varias Universidades de los EEUU y Canada, y un elemento esencial de un programa millonario de investigación cosmológica. Para alivio de todos, el trailer con el telescopio fue encontrado la noche del Miercoles, casi sin daños en un lavadero de autos de Hutchins, no lejos de donde fuera encontrado el celular del conductor y fuera visto por ultima vez. Luego de ser recuperado, fue enviado finalmente a Paletine, para iniciar el proceso de calibración e integración con los sistemas de vuelo de la NASA. Allí los tecnicos del proyecto advirtieron que faltaban algunos elementos menores del trailer (dos bicicletas, algunas escaleras y un ventilador) pero el instrumento se encontraba en buen estado tal y como puede verse en el Blog EBEX in flight.

El experimento será uno de los tres que se planea lanzar a bordo de globos estratosféricos desde la base de Williams Field, cerca de la estación Antártica McMurdo, duarnte el verano boreal 2012/2013.

Dicho vuelo será la primer misión de larga duración para la version final de EBEX luego de una primera prueba de ingenieria llevada a cabo en Fort Sumner, Nuevo Mexico en Junio de 2009.


Un año clave para el balonismo científico Europeo - 11/5/2012

Hace mas de un año, tuvo lugar en Hyeres, Francia el "20º Simposio Europeo de programas de globos y cohetes e investigacion relacionada", un foro de discusión para científicos e ingenieros que forman la comunidad de usuarios del sector .

Sin embargo, nuestra atención en esta oportunidad estará centrada en otra reunión mucho menos publicitada pero probablemente más importante para el futuro del balonismo en Europa, que tuvo lugar un dia despues de finalizado el foro de la Agencia Espacual Europea: el taller de Ciencias de la Tierra y del Espacio en Europa mediante el uso de balones. Desarrollado por el Comité Scientifique et Technique Ballon CSTB (traducido como Comite Cientifico y Tecnico de Globos) formado por investigadores Europeos y representantes del sector de balones de la Agencia Espacial Francesa CNES. En la reunión, estuvieron asimismo presentes, representantes de la Agencia Espacial Canadiense (CSA).

Teniendo en cuenta que la reunión sirvió para definir los lineamientos para las actividades relacionadas con globos en el ambito Europeo para el resto de la década, trataremos de hacer un breve sumario de sus puntos mas salientes.

El concepto mas importante emanado del cónclave es la confirmación del marcado interes de la comunidad cientifica en el uso de globos, ya que estos aun representan una atractiva manera de intentar responder a los mas disimiles interrogantes cientificos que van desde la Astronomia y la Astrofísica hasta las Ciencias de la Atmósfera e incluso la validación de datos obtenidos por satélites. Los balones siempre fueron considerados una herramienta cientifica muy accesible si se los compara con misiones espaciales dedicadas o vuelos de aeroplanos estratosfericos, principalmente por dos factores: el retorno cientifico en funcion del tiempo de desarrollo, y el costo. Sin embargo, durante los ultimos años la complejidad de los experimentos transportados en globos se incremento a punto tal que ambos factores -especialmente en los proyectos de mayor envergadura- pueden equipararse a los de una pequeña misión satelital.

Otro tópico que se discutió en el encuentro fue la situación actual del programa de globos del CNES. Como msaben nuestros visitantes habituales, desde Junio de 2009 las bases de lanzamiento de Aire Sur L'Adour y Gap-Tallard se encuentran inactivas como consecuencia del incremento de los requerimientos de seguridad de las operaciones cientificas con globos. La mayor densidad poblacional, y el consecuente incremento del trafico aereo y terrestre en la region forzo a la autoridad aerea gala a prohibir todo los vuelos de globos estratosféricos a lo largo y ancho del pais, hasta tanto se pueda definir una linea de acción para solucionar dichos inconvenientes. Al respecto el CNES inició en 2010 el desarrollo de una nueva góndola de vuelo denominada NOSYCA (New Operational System for the Control of Aerostats, o nuevo systema operacional para el control de aeróstatos) que cumplirá con las nuevas reglas de seguridad. Durante la reunión se anunció que dicho sistema estará disponible en el año 2013 y 2015, para sus versiones de vuelos de corta y larga duración respectivamente.

Con respecto a las instalaciones de lanzamiento, el uso de grandes balones de cero-presión (abiertos) transportando pesadas cargas útiles requieren una infraestructura muy específica tanto para el lanzamiento cuanto para la recuperación, y debido a las limitaciones en materia de seguridad que mencionamos mas arriba, el unico sitio operacional disponible para uso del CNES en Europa es la base Sueca de Esrange, cerca de Kiruna. Como pripridad numero uno, el programa necesita encontrar otras bases operativas en latitudes medias y zonas Ecuatoriales. Existen, a este respecto, negociaciones avanzadas con las autoridades canadienses para establecer una base permanente en dicho país.

Historicamente, el CNES ha lanzado y recuperado sus globos y cargas utiles en tierra. Sin embargo, la actual situacion ha forzado al organismo a estudiar diversas alternativas. En este sentido, se han efectuado reuniones con sus colegas del programa de balones de la Agencia Espacial japonesa para adquirir el "know how" necesario para realizar dichas operaciones en el mar, por lejos la mejor alternativa disponible actualmente.

Varios otros tópicos fueron asimismo discutidos en Hyeres: el estatus del nuevo modelo de globo cautivo marino Aeroclipper (pospuesto hasta el año 2013); el desarrollo de varias campañas de globos de reducido porteen el mar Mediterraneo en los años por venir (Charmex, SOP and TRAQA); y el uso de los primeros vuelos de cualificación del sistema NOSYCA para el transporte de pequeños experimentos abordo.

Como reflexión final se destacan dos prioridades. Como la implementación de un exitoso programa de globos en la siguiente decada requerirá el desarrollo de nuevos instrumentos científicos con tecnologia mas moderna, es necesario encontrar nuevas formas de financiar dicha actualización. Esto involucrará la participación en el programa (o en partes de el) de otras agencias ademas del CNES y el CNRS/INSU, asi como tambien el desarrollo de colaboraciones internacionales. Segundo, un elemento fundamental para el desarrollo exitoso del programa será el refuerzo de la comunicación entre la división de globos de la Agencia espacial Francesa y la comunidad de usuarios.


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