Final para dos campañas de la agencia espacial francesa CNES - 20/5/2010

Kiruna, Suecia.- Esta semana, con el lanzamiento de las dos misiones restantes, fue oficialmente cerrada la campaña de lanzamiento de globos estratosfericos iniciada a principios de Abril desde la base Sueca de Esrange. Ambos vuelos tuvieron objetivos puramente tecnológicos y fueron de corta duración (2 horas promedio). La primer misión se llevó a cabo bajo un globo de 12.000 m3 de volumen y fue lanzada el 13 de Mayo, en tanto que la mas reciente -lanzada el 19 de Mayo- involucró la utilización de un globo manufacturado por la firma gala ZODIAC con un volumen de 800.000 m3. Esa ultima prueba sirvioó asimismo paera evaluar la performance del gigantesco globo el cual se encuentra en su fase de qualificación, para en un futuro cercano entrar en fase operacional.

Mientras tanto, al otro lado del mundo, luego de un exitoso periplo a lo largo de casi 83 dias fue finalizado el vuelo del ultimo de los balones superpresurizados aun en vuelo de los tres originalmente lanzados en Febrero desde el Aeropuerto de Mahe, en el archipiélago de la Seychelles, en el Océano Indico. Al momento de finalizar su vuelo, el globo se encontraba sobre el Oceano Pacifico, a medio camino entre Fidji y Nueva Caledonia.

El objetivo de los tres lanzamientos fue el de volar estos balones en el llamado cinturon inter-tropical para intentar obtener información acerca de la performance de los instrumentos cientificos transportados y algunos componentes complementarios, que serán utilizados a gran escala en la campaña antártica CONCORDIASI que tendrá lugar en Septiembre en la estación McMurdo.

Agradecemos a Patrick Ragazzo del CNES por la información provista.

Mas información:

:: Sitio web oficial del programa Concordiasi en el servidor de MeteoFrance


La mala suerte acompaña a Michel Fournier en Canada - 18/5/2010

North Battleford, Canada.- Definitivamente la suerte no está del lado del paracaidista galo Michel Fournier. Luego de casi 15 dias de praparativos desde su arribo a North Battleford, provincia de Saskatchewan, junto al equipo que lo acompañó en esta ocasión -compuesto en su mayor parte por norteamericanos- el pasado Domingo 16 de Mayo tuvo lugar el primer intento de lanzamiento. El proyecto de Fournier bautizado "Le Grand Saut" (El Gran Salto) contempla efectuar un salto en paracaidas desde una gondola volando bajo un globo estratosférico a 40 km de altura para intentar batir cuatro records (de altura, duración y velocidad en la más larga caída libre y de altura para un globo tripulado) que actualmente detenta el Coronel Joseph Kittinger y que fueran obtenidos durante la mision EXCELSIOR III en 1960.

De acuerdo a lo publicado a ultima horas de ayer en el sitio web del Frances, mientras éste se encontraba ya dentro de la gondola presurizada, vistiendo su traje de vuelo y en pleno proceso de "desnitrogenización" de su sangre respirando oxigeno puro, el sistema de seguridad de su paracaidas personal se activó espontáneamente, forzando a cancelar el vuelo.

En esos momentos, la operación de lanzamiento se encontraba en su fase final, y se estaba procediendo a inflar el balón. Como bien se sabe una vez que un globo estratosférico es extraido de su caja contenedora e inflado, no puede ser vuelto a desinflar para su uso posterior. El delicado material de que está compuesto no admite mayor manipulación que la necesaria para su despliegue inicial, y en caso de poderse concretar el exitoso desinflado del aerostato, se podrían generar roturas y agujeros que harían que pierda capacidad de empuje o en el peor de los casos podrian provocar su destrucción durante el vuelo, un riesgo realmente inaceptable cuando de vuelos tripulados se trata. Lamentablemente el ajustado presupuesto con el que contaba Fournier para esta prueba no permitió la adquisición de un segundo balón de repuesto.

Algunas horas despues de ocurrida la falla, se mencionaba en la web de Fournier un probable nuevo lanzamiento para el Miercoles 19 de Mayo, pero hoy el panorama es otro y segun se puede leer en el sitio "...El proximo intento ha sido pospuesto para una fecha aun desconocida en el futuro; de todas maneras no será en las siguientes semanas...". Algunas fuentes mencionan agosto pero lo cierto es que nada se sabe aun.

Aparentemente, la falla se habría generado en el sistema barométrico automatizado que despliega el paracaidas a una altitud de 300 metros, en caso de que el piloto no pueda hacerlo por si mismo. Mientras se realizaba una verificación de estanquidad de la capsula dentro de la rutina de control de sistemas previa al lanzamiento, un subito cambio en la presión interna "engañó" al sistema haciendole asumir que el piloto se encontraba en plena caida libre y a una altitud de 300 metros. Ambos parámetros combinados fueron los que ocasionaron el disparo del sistema de seguridad.

Apenas revelados los detalles de la falla sufrida por el Frances, vino a mi mente lo que le ocurrió al piloto de la Fuerza Aerea de los EEUU Clifton McClure durante la misión Manhigh III en 1958: durante la revisión de los sistemas en la cápsula, el piloto tiró inadvertidamente de la cuerda de su paracaidas pectoral y provocó la apertura accidental del mismo, que se desplegó sobre sus piernas. Este paracaidas era esencial en caso que el piloto debiera efectuar un escape de emergencia de la capsula durante el vuelo y no solo era único en su tipo, sino que estaba empacado de una forma especialmente adaptada al reducido espacio de la capsula. Por ello no existia reemplazo en toda la base. Consciente de la gravedad del inconveniente (el control de tierra podría abortar la misión en caso de enterarse del problema) y a pesar de que no había recibido entrenamiento en doblado de paracaidas, McClure decidió obviar toda mención a lo sucedido y procedió -en un sobrehumano esfuerzo de paciencia- a reempacar el paracaidas por sí mismo, en el reducido espacio que tenia en la capsula y a partir de lo que recordaba de una vez que presenció a un experto en dicha tarea. El reempaque del paracaidas (que debió realizar dos veces) fue completado apenas 20 minutos antes del lanzamiento.

El salto de Fournier, estaba originalmente planeado para realizarse en suelo francés, pero se mudó a Canadá hace ocho años luego de que las autoridades galas le negaran el permiso correspondiente. Hasta ahora había sufrido otras tres cancelaciones, una en 2002 debido a malas condiciones climáticas, una falla del globo en 2003, y la mas reciente en 2008 cuando la activación accidental de un pequeño dispositivo explosivo llamado "squib" separó al globo de la capsula justo en el momento del lanzamiento. Veremos que ocurre durante la nueva ventana de lanzamiento en Agosto/Septiembre.

Mas información:

:: From the Minds Behind Blog regional
:: Imagenes de las operaciones por Josh Schaefer
:: Cobertura del lanzamiento por Jennifer Bogo para Popular Mechanics
:: Le Grand Saut


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