Finaliza primer vuelo transatlántico del 2009 - 30/5/2009

Isla Devon, Canada.- Fue finalmente recuperada en perfectas condiciones la carga util transportada por el globo estratosferico lanzado el 17 de Mayo último desde las instalaciones del European Space Range cerca de Kiruna (imagen de la derecha). Dicha recuperación se llevó a cabo por medio de un aeroplano Twin Otter.

Culminó así el primer vuelo transatlántico que como cada año desde 2005 la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF) lleva a cabo junto a sus pares suecos.

Como recordarán de nuestras pasadas actualizaciones, el balón -portando un instrumento de detección de electrones originados en rayos cosmicos llamado LEE- de casi 40 millones de pies cubicos de volumen fue lanzado a las 2:26 utc del 17 de Mayo bajo condiciones meteorologicas óptimas y luego de una fase inicial de ascenso nominal alcanzó una altura maxima de 43.5 km lo que de acuerdo a las fuentes de la agencia espacial Sueca (Swedish Space Corporation) constituyó un record para el peso del conjunto volado (algo mas de 600 kg entre la carga util y el tren de vuelo).

El resto de los detalles junto con imagenes de las operaciones de lanzamiento y del balon en vuelo, pueden leerlas en un completo informe que hemos preparado.

Entre los trabajos realizados en ESRANGE por el equipo de campo que arribó a la base hace mas o menos un mes estuvo la instalación de nuevos neumáticos y el recambio de los amortiguadores en el trailer en el cual se encuentra montado el carrete lanzador que sostine el globo durante el inflado, asi como también el mantenimiento y cableado del vehiculo de lanzamiento Hercules. Asimismo, personal de ESRANGE procedio en los dias previos a efectuar un emparejamiento de la superficie de lanzamiento.

Mas Información:

:: http://www.csbf.nasa.gov/sweden/sweden.htm Campaña de Suecia - Sitio web de la NASA
:: http://www.ssc.se/ Website de la Swedish Space Corporation

Nuclear Compton Telescope: un vuelo épico - 19/5/2009

Fort Sumner, Nuevo Mexico.- Ok. Quizá el titulo sea un poco mucho para describir un simple vuelo de un globo y su carga, pero estimado lector, deberá tener en cuenta que como Webmaster de este sitio no soy imparcial ni equilibrado y por encima de todo, realmente fue una misión extraordinaria. Vea sino.

Todo comenzó a principios de Abril con el arribo de un equipo del Laboratorio de Ciencias Espaciales de la Universidad de California (Berkley) y de las Universidades Taiwanesas Tsing Hua y Central, al Aeropuerto de Fort Sumner en Nuevo Mexico para tomar parte de la actual campaña de lanzamiento de primavera de la NASA. Obviamente junto a ellos llegaba en piezas su "criatura" : el Nuclear Compton Telescope (Telescopio Nuclear Compton o NCT). Dicho instrumento fue diseñado para estudiar la emisión de linea nuclear y la polarización de fuentes astrofísicas en el dominio de la radiación gamma blanda (entre 0.2 y 15MeV). Para ello emplea doce detectores de germanio de alta resolución espectral que poseen la habilidad de rastrear en forma tridimensional la localización de cada fotón que interactua con ellos.

Luego de casi un mes de "reconstrucción" y puesta apunto todo parecía funcionar a la perfección cuando fue descubierta una falla en el rotor que conecta la gondola con el globo y que permite durante el vuelo mantener el instrumento apuntando al objetivo a observar. Allí se inició una carrera contra el reloj para obtener desde Berkeley un rotor en condiciones de volar antes del establecimiento del periodo de inversión de vientos o "turnaround", a riesgo de quedar ultimos en la cola de vuelo (recordemos que otros dos instrumentos se encuentran aguardando a ser lanzados). Luego de diez dias, el 10 de Mayo, la pieza de repuesto arribó permitiendo el inicio de los ultimos testeos. Allí comenzó lo que los miembros del equipo definirían como "una semana monstruosa" que tuvo como corolario la notificación formal a la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF) de que se encontraban en condición "flight ready". Una primera posibilidad marginal de lanzamiento se presentó el 17 de Mayo, pero los modelos arrojaban un tiempo total de vuelo no mayor a las 8 horas, lo que era muy poco para los requerimientos cientificos del equipo destinado a ser lanzado en primer lugar, pero superaba los requerimientos minimos (6 horas) para NCT. De esta manera se decidió no desaprovechar la oportunidad.

El balon fue lanzado a las 13:40 utc del 17 de Mayo bajo un cielo cubierto tal y como podemos apreciar en la imagen de la derecha. La fase inicial de ascenso fue completada sin inconvenientes alcanzando una altura de flotación cercana a los 40 kms. Una vez allí el telescopio comenzó a observar su objetivo principal de estudio: la Nebulosa del Cangrejo, pero pronto se hizo evidente que existian ciertos problemas con el sistema de apuntamiento fino lo que obligó a efectuar tediosas correcciones manuales desde tierra durante esa porció del vuelo. Inicialmente, el balón se desplazaba en una trayectoria hacia el sudoeste que amenazaba con una prematura finalización de la misión por la cercania de la franja prohibida de vuelo que se extiende a lo largo de 50 millas siguiendo el contorno de la frontera con México. Entonces, cuando el balón se encontraba sobre Albuquerque, este comenzó a alterar su rumbo adquiriendo un curso más hacia el oeste, lo que inmediatamente se tradujo en una modificación de las expectativas de vuelo: el balón y su carga tendrían un "bonus" de tiempo para pasar volando el resto de la noche.

Al momento de la puesta de sol, el globo -tal y como ocurrió infinidad de veces en dias extremadamente claros- ofreció todo un espectáculo al reflejar los rayos del sol poniendose sobre su superficie, cautivando a miles de habitantes de ciudades de la región como El Paso (Texas) y Ciudad Juarez (Mexico) quienes saturaron las centrales telefónicas de las estaciones locales de radio y TV preocupados por conocer en informar del portentoso espectáculo sobre el cielo del medio oeste.

Al caer la noche, desde el hangar de Fort Sumner, el equipo de tierra debió apagar el telescopio en razón de que el voltaje que proporcionaban las baterias del conjunto experimentó una fuerte caída. Ciertamente no eran buenas noticias ya que sería necesario aguardar a la salida del sol, para que el astro alimentara los paneles solares e intentar encender el instrumento nuevamente. Sin embargo, la mañana no trajo tan buenas noticias a pesar de que pudieran hacer funcionar nuevamente a NCT, personal de operaciones de la CSBF les anunció que debido a que el balón se encontraba en vuelo directo hacia el espacio aereo restringido alrededor de Phoenix (AZ), el vuelo sería terminado en una hora o dos, a lo sumo. Llovido sobre mojado, la base de misiles de White Sands realizaría esa misma mañana un ejercicio de interferencia de GPS, lo que amenazaba con afectar la correcta localización del balón, algo vital a la hora de reconstruir su recorrido y que podría complicar bastante el analisis posterior de los datos obtenidos.

Sin embargo, la suerte estaba a punto de cambiar nuevamente: al primer intento de encenderlo, el telescopio respondió positivamente y pronto los paneles solares se encontraban apuntando al astro rey y recargando las baterias. La "criatura" volvía a vivir. Media hora mas tarde, la CSBF le comunicó al equipo que debido a un nuevo cambio de curso, el vuelo se extendería hasta las 16:00 (hora local) de ese día. Para ese entonces la Nebulosa del Cangrejo se encontraba a punto de entrar de nuevo en el campo de visión del telescopio ... pero ... debido a la distancia a la que se encontraba el globo el vinculo directo de comunicación con la base (llamado en la jerga "Line of Sight" o sea linea de visión o LOS) estaba a punto de cortarse. Esta contingencia ya había sido anticipada por la CSBF dias antes estableciendo una estación retransmisora de datos en Winslow (AZ) a donde parte del equipo de la misión NCT se trasladó apenas el balón alcanzó altura de flotación. El enlace pudo de esta forma mantenerse pero pronto volvieron a aparecer los mismos problemas de alimentación en la gondola que el día anterior junto con lecturas erráticas de los parámetros generales de estado del instrumento, de manera que justo en el momento en que su objetivo principal de estudio se encontraba disponible para ser observado nuevamente el sistema tuvo que ser apagado nueva y definitivamente.

El resto del vuelo debió ser pura rutina, pero la CSBF advirtió que el balón se encontraba volando sobre terreno escarpado y volvió a posponer algunas horas mas su terminación hasta que se encontrara algun punto de fácil acceso o se alcanzara el limite del Estado de California (otra zona de vuelo prohibida para los balones de la NASA) lo que ocurriera primero. Adicionalmente, advertencias por fuertes tormentas electricas en la zona complicaban aún más las cosas.

En el interín, el balón y su carga provocaron nuevamente una conmoción en ciudades aledañas a Phoenix y tal como sucedió en la jornada previa, miles de Arizonianos saturaron las lineas de los medios noticiosos locales buscando una respuesta acerca de lo que se estaba viendo en el cielo.

Finalmente, la misión fue terminada (gracias Dios!) a las 3:24 utc del 18 de Mayo en un punto localizado a 80 millas al oeste de Prescott, Arizona. A pesar de que el telescopio se encuentra en excelente estado luego del aterrizaje, y solo con daños absolutamente menores, como merecido corolario para una misión épica, la gondola se encuentra suspendida precariamente en una pronunciada pendiente localizada a una hora y media de dura caminata del camino mas cercano, como puede apreciarse en la imagen de la derecha. Un equipo de la CSBF se encuentra en la zona trabajando junto a parte del equipo científico. Esperan hoy (20 de Mayo) estabilizar el instrumento y remover los componentes mas pesados como los paneles solares y las baterias para ver si pueden reducir el peso del conjunto y así alcanzar el limite de operación del helicóptero a ser utilizado para extraerlo.

El tiempo total de vuelo para la misión fue de 38 horas y 37 minutos, lo que -de acuerdo a nuestros registros-establece un nuevo record para un vuelo de tipo convencional desde Fort Sumner.

Divertido ¿no?

Mas información:

:: Dispatches from the Field blog de Eric Bellm's, miembro del equipo cientifico del NCT
:: Nuclear Compton Telescope en la web de Berkeley
:: An UFO near El Paso noticia de El Paso Times
:: Mystery solved: Object in sky identified Noticia del portal AZ central

Viaje al corazón de una campaña de lanzamiento - 13/5/2009

Fort Sumner, NM, EEUU.- No hay duda sobre el hecho que las tecnologías actuales como internet realizan un aporte fundamental en muchos campos de la ciencia. Nos permiten conocer infinidad de cosas y sucesos (tanto importantes como irrelevantes) en cada tópico en el que un ser humano puede estar interesado. Y ciertamente el topico principal de este sitio (globos, por si aún no se han dado cuenta) no es la excepción.

Una campaña de lanzamiento de balones de investigación científica (y con campaña nos referimos a todo el trabajo que significa desde la preparación del instrumento, su vuelo, la obtención de los datos y la recuperación de la carga volada en las mejores condiciones posibles) ha sido desde los inicios mismos de esta actividad, un evento singular y único. Y mas allá de los avances que el balonismo cientifico ha experimentado, la sensación de aventura sigue siendo la misma.

Aún disfruto leer lo que podriamos decir fue el primer "BLOG de campo" de un cientifico en una de estas campañas, y que fuera publicado en "Military Medicine" (Vol.119, p.154) allá por Septiembre de 1956. Bajo el rimbombante titulo de "Operación Stratomouse" el Dr. Webb Haymaker compartia con el lector una vivencia de primera mano de la atribulada vida de un equipo de lanzamiento de balones, comandado por el mismisimo Otto Winzen, en un remoto paraje de la frontera entre Canadá y los EEUU en donde habian sido enviados para estudiar como afectaban los rayos cósmico a un grupo de inocentes ratoncitos. Un montón de cosas han cambiado desde entonces: los balones ahora son mas grandes, vuelan mas alto aunque no tan libremente como antes. Pero lo que les puedo asegurar que permanece aun hoy inalterado es ese espíritu de aventura que rodea a cada globo que se lanza.

De todas maneras, no es cuestión de que me crean por que si, sino que tecnologia mediante y casi en tiempo real tienen la posibilidad de vivirlo por ustedes mismos.

Dos miembros de los equipos cientificos que actualmente se encuentran en el aeropuerto de Fort Sumner en Nuevo Mexico esperando a que sean lanzados sus experimentos llevan un registro diario de sus vivencias en sendos blogs. Ellos son Asad Aboobaker del proyecto EBEX de la Universidad de Minnesota quien lleva adelante "EBEX in flight" y Eric Bellm parte del equipo de la Universidad de Hardvard que colabora en el desarrollo del Telescopio Compton NCT quien escribe en "Dispatches from the Field". Lamentablemente para nuestros visitantes hispanohablantes, ambos BLOGs son en ingles.

Si el idioma no es un problema, energicamente les recomiendo visitarlos y disfrutar de una experiencia unica: la de ver como es el proceso de hacer ciencia del siglo 21 utilizando un vehiculo del siglo 18. Despues de todo, tal y como puede leerse en un gigantesco cartel emplazado dentro del edificio principal de integración de cargas utiles de la base: "Los verdaderos científico lo hacen en globo" ("Real scientists do it on balloons").

Primer lanzamiento desde Fort Sumner: CREST - 8/5/2009

Fort Sumner, NM, EEUU.- Con el lanzamiento del primero balón, ocurrido el pasado 5 de Mayo ha dado comienzo la campaña de primavera del programa de globos de la NASA que como cada año para esta ápoca tiene lugar desde la base que la agencia posee en el aeropuerto de Fort Sumner en Nuevo Mexico.

View of the launch operations for the CREST flightLa misión -nomenclada como 592N- se inició a las 14:00 utc (7 AM hora local) bajo un amenazante cielo cubierto tal y como puede verse en la imagen de la derecha obtenida desde la webcam localizada en el techo del edificio de integración de la base. Luego del lanzamiento, durante la fase inicial de ascenso el globo se desplazó hacia el este alcanzando la altura de vuelo cerca de Portales (NM) donde invirtió su derrotero, desplazándose entonces hacia el oeste. Pasadas 8 horas de vuelo, y siendo las 22:50 UTC (15:50 hora local) se envió la señal de terminación; 30 minutos mas tarde la carga útil tomó tierra en un punto al este del Rio Pecos en el condado Chavez, esto es a unos 60 kms al sur de la base desde donde fue lanzado.

Este primer vuelo transportó un instrumento llamado CREST (Cosmic Ray Electron Synchrotron Telescope) desarrollado por la Universidad de Indiana cuyo investigador principal es el Dr. James Musser. El proyecto tambien cuenta con la colaborción de las universidades de Michigan, Chicago, Pennsylvania State, Minnesota y Northern Kentucky. CREST ha sido especialmente diseñado para medir el flujo de electrones de rayos cosmicos primarios en rangos de energia por encima de 1 TeV. Con el objetivo de obtener el largo tiempo de exposición y la apertura requerida para permitir al detector efectuar estas mediciones, el instrumento utiliza la técnica de detección de fotones de sincrotón emitidos por electrones en el campo magnético terrestre. La misma permite aperturas de detector muy amplias a partir del hecho que el instrumento necesita solamente interceptar una porción de la linea de fotones -la que se extiende en cientos de metros a la redonda- y no necesariamente el electrón en si mismo. Conceptualmente, el detector posee un área efectiva determinada por la extensión en el espacio de los rayos-x de sincrotón, y no por su tamaño físico.

Este fue el segundo vuelo del instrumento desde Fort Sumner. El primero tuvo lugar en 2005 tratándose en esa oportunidad de una prueba de ingeniería. El vuelo recientemente realizado fue otra prueba en preparación para una miión de larga duración del instrumento a escala completa que tendrá lugar en la campaña antártica de 2010/2011.

Imagenes y un reporte preliminar del vuelo pueden verse en linea haciendo click aqui.

El pasado 7 de Mayo, durante el segmento de noticias de la mañana la emisora de TV KRQE de Albuquerque efectuó una entrevista telefónica con Danny Ball, responsable de operaciones de la campaña. El fragmento de video -en ingles- puede verse haciendo click aquí.

Mas Información:

:: http://www.physics.indiana.edu/~jmusser/CREST.html website del proyecto CREST

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