Mas sobre el fallido lanzamiento del globo de Fournier - 29/5/2008

North Battleford, Canada.- Desde algunos minutos despues del fallido intento de efectuar su salto que dejo al veterano paracaidista galo Michel Fournier en su capsula mientras su globo ascendia impunemente hacia el cielo, rios y rios de tinta, palabras y bits han sido vertidos en los medios acerca del futuro del proyecto "Big Jump" y sobre las causas del abortado intento.

Antes que nada, hagamos una breve recapitulación. Como recordarán, la fecha original de lanzamiento había sido establecida para el 25 de mayo pasado. Luego las condiciones meteorológicas forzaron a una primera dilación hasta el Lunes 26, cuando un primer intento se vió frustrado por un cambio en los vientos de superficie justo antes del inflado. Finalmente el Martes 27 bajo condiciones ideales el equipo del proyecto decidió proceder con la operación. Luego de que Fournier se sometiera a la denitrogenización de rigor por segunda vez en dos días y se calzara su traje especial, con las primeras luces del día el equipo de tierra comenzó el despliegue del balón y posteriormente el inflado. Aqui se alcanzó un punto de "no retorno" ya que como se sabe es imposible vaciar un globo una vez inflado sin dañarlo severamente. Sin mayores novedades y con el lógico nerviosismo del momento el balon fue liberado del carrete que lo mantenia sujeto, pero despues de avanzar ascendiendo hacia la grua que sostenia la capsula con Fournier adentro, en lugar de tomarla, se elevó sólo hacia el cielo, ante la mirada incrédula de las personas que se congragaron en el aeropuerto para asistir al historico vuelo, el equipo de tierra y el mismo piloto. La falla ha sido atribuida a la activación accidental de un pequeño dispositivo explosivo llamado "squib" que separó al globo de su carga.

Un video mostrando el fallido lanzamiento puede verse haciendo click aquí.

Luego de la conferencia de prensa llevada a cabo ese mismo dia por la tarde en North Battleford, quedó claro para todos los presentes allí que en lugar de desanimarse en su empresa, Fournier está claramente enfocado en su próximo objetivo: intentar nuevamente el salto en Agosto próximo, pero esta vez con un globo de repuesto en el hangar. "No estoy desanimado ..." dijo, agregando "...y menos aún terminado..."

La vocera del proyecto Francine Gittins, tuvo a su cargo la conducción de la conferencia que mas allá de las palabras de Fournier concentró su atención en las explicaciones dadas por Michel Chevalier uno de los responsables del proyecto quien ofreció un pormenorizado racconto de lo sucedido. Gracias a Jim Whitesell del sitio Hotairballooning.com -quien asistió especialmente al lanzamiento- reproducimos una parte esencial de la charla tecnica sobre la falla. El sistema de separación ubicado entre la capsula y el globo poseia un total de cinco pernos explosivos que se activan cuando el vuelo es terminado.

Cualquiera de esos pernos que exploten permite realizar la maniobra de separación. Los cinco han sido diseñados y colocados de tal manera que ésta se produzca bajo cualquier circunstancia. La secuencia de su activación es la siguiente:

Perno numero 1. Se activa por medio de un botón ubicado en el interior de la capsula el cual debe ser pulsado durante algunos segundos para prevenir un disparo accidental. Este debería ser activado por Fournier justo antes de abandonar la capsula. Un timer de retardo se pone en funcionamiento de manera que el disparo del perno se producirá 30 minutos mas tarde. El perno numero 4 tambien se dispara desde esta misma señal.

Perno numero 2. Se activa por una señal radial que puede ser enviada tanto desde dentro de la capsula como desde tierra. El perno numero 5 tambien explota a partir de esta señal.

Perno numero 3. Se dispara por señal de radio remota y cuenta copn un sistema de bacjup por tiempo que se debe setear antes del lanzamiento. Mientras la electronica de los otros pernos se encuentra situada en la capsula, y transmite su señal por medio de cables que van desde esta al punto de anclaje entre el paracaidas y el globo, esta unidad en particular posee alimentación separad, un receptor independiente y se aloja cerca del anclaje, siendo un sistema redundante radio-controlado que puede ser disparado tanto desde tierra como desde la capsula. Como respaldo, el timer de retardo disparará este perno seis horas despues de iniciado el vuelo como un ultimo recurso si los demas sistemas fallan.

De acuerdo a la información provista el perno que se autoactivó provocando la separación ha sido el numero 3, aunque aun no se sabe a ciencia cierta porque.

A pesar de que el fallido vuelo dejó entrever un cierto escepticismo en la prensa y la gente, la realidad es que este tipo de problemas son parte de una empresa de la magnitud de la encarada por Fournier y que es llevada adelante no por una agencia gubernamental con amplios recursos sino por un individuo. Al respecto Jim Whitesell en declaraciones a la prensa y TV canadienses lo sintetizó admirablemente: "...lanzar un globo de este tamaño no es una tarea simple. Si la gente supiera cuántas cosas pueden salir mal lo pensarían dos veces antes de criticarlo..."

La realidad muestra que este tipo de fallas no han sido del todo extrañas a la historia del balonismo científico, e incluso que muchas de ellas poseen un cierto costado humorístico. A mediados de los años 50's uno de los globos lanzados desde la Base Holloman de la Fuerza Aerea sufrió el disparo accidental de uno de estos "squibs" utilizados para separar el globo de su carga. El origen de la falla se debió a que una estación comercial operando en la zona transmitia en una frecuencia adyacente a la de envio de comandos al globo, y mientras el balon se hallaba en pleno vuelo, la emisora estaba emitiendo una canción ("Tiger Rag") que casualmente poseia un patrón sonoro en su melodía similar a la señal codificada de terminación del vuelo. Al mezclarse ambas frecuencias el sistema interpretó la musica de la canción con la señal de corte de carga util y disparando los pernos explosivos finalizó intempestivamente la misión.

Volviendo al histórico salto, los cuatro records que el galo intentará batir son de altura, duración y velocidad en la más larga caída libre y de altura para un globo tripulado. El record actual -aunque no oficial- aun lo mantiene el Coronel Joseph Kittinger (1960) y el record oficial pertenece al ruso R. E. Andreyev.

Originalmente planeado para realizarse en suelo francés, el proyecto se mudó a Canadá hace seis años y sufrió dos cancelaciones, una en 2002 debido a malas condiciones climáticas y otra falla del globo en 2003. Un intento posterior en 2006 se vió frustrado a ultimo momento debido a problemas presupuestarios. Veremos ahora que pasa en Agosto próximo.

Mas información puede leerse en la web de Fournier en http://www.thesuperjump.org

Conferencia sobre balonismo en Italia - 13/5/2008

Poster de la reunión Roma, Italia.-Los dias 3 y 4 de Junio, tendrá lugar el primer "Workshop on Science and Technology through Long Duration Balloons" (Taller sobre Ciencia y Tecnología por medio del balonismo de Larga Duración). La motivación para el encuentro surge de dos puntos fundamentales: un pasado en el que algunos de los mas exitosos experimentos científicos en vuelos con globos de larga duración han tenido su origen en Italia, y el contexto actual que ofrece un panorama promisorio en relación a la gran cantidad de nuevos experimentos que se están desarrollando en el país para esta plataforma. Un tercer punto de importancia es el esfuerzo que está llevando adelante la Agencia Espacial Italiana (ASI) para desarrollar nuevas capacidades de lanzamiento en diversas partes del mundo. Sobre estos tres pilares, los organizadores decidieron promover este espacio de encuentro como una forma de afianzar el desarrollo del sector en Europa y permitir que los experimentadores se encuentren y compartan sus ideas y expectativas.

El taller será pues una oportunidad única para las diferentes partes involucradas en el balonismo científico de reunirse, discutir y planear objetivos en comun para el futuro de la actividad. Uno de los componentes fundamentales de estos objetivos es tratar de introducir en dichos programas a estudiantes que se involucren en los aspectos experimentales y operacionales del uso de globos estratosféricos como herramientas para la ciencia. Algo que ultimamente se ha venido convirtiendo en una tendencia mundial. De acuerdo al programa "...acercar estudiantes a un taller así puede ser de gran ayuda para inspirar a que se involucren, abriendo puertas a ideas frescas y creativas así como también asegurar un futuro para la actividad tanto a nivel cientifico cuanto comercial..."

El encuentro ha sido organizado por diversas universidades italianas como Università La Sapienza, Università Tor Vergata, y la misma Agencia Espacial Italiana y contará con la presencia de los mas destacados investigadores nacionales, que representan la flor y nata del balonismo científico del país. Se espera asimismo, que las conclusiones del taller se vuelquen en un "paper" a ser presentado ante la ASI con el objetivo de preparar un pedido de propuestas concretas en el campo balonístico que detallen el amplio interes en el tema de la comunidad científica.

Mas información incluyendo el detalle del programa de las dos jornadas y resumenes de las presentaciones efectuadas se encuentra disponible en http://projects.iasf-roma.inaf.it/Balloons/LDBalloons.htm

Retrasos para el segundo vuelo del programa italiano USV - 8/5/2007

Tortoli-Arbatax, Cerdeña.- El segundo vuelo a bordo de un globo estratosférico del laboratorio volante italiano desarrollado por la firma CIRA (Centro Italiano de Investigación Aeroespacial) y que ya efectuara el año pasado un vuelo en caída libre desde la estratósfera, ha sido pospuesto hasta Octubre del presente año.

La campaña de lanzamiento del FTB 2 (Flying Test Bed 2 o Plataforma de Pruebas Volante 2) en el marco del programa USV (Unmanned Space Vehicle - Vehiculo Espacial no tripulado), comenzó en febrero último con el arribo al Aeropuerto Tortoĺ-Arbatax del segundo de los vehículos construidos, denominado "POLLUX" (imagen).

Vista del USV Polux. (Crtesia CIRA)El ENAC (Ente Nazionale per l'Aviazione Civile) se vió forzado a cancelar por primera vez las operaciones de lanzamiento debido a una combinación poco feliz de malas condiciones meteorológicas y la presencia en la probable zona de caída del modelo de un equipo internacional efectuando perforaciones oceánicas, los que interferirían con ekl normal desarrollo de la misión. Posteriormente, surgieron algunos inconvenientes de tipo técnico con la nave que aumentó aún más el retraso durante esta primera ventana de lanzamiento del año. Una segunda posibilidad se abrió el pasado 18 de Abril y dos días después -con buen tiempo por delante- ENAC autorizó el inicio de una cuenta regresiva de 72 horas estableciendo una fecha tentativa de lanzamiento para la mañana del d1a 23. No obstante, el deterioro progresivo de las condiciones del tiempo -muy variable en esta época- forzaron a una nueva cancelación a las 16:00 hs del 21 de Abril, a menos de un dia y medio de la hora cero.

Por último habida cuenta del escaso remanente de tiempo para el cierre definitivo de la ventana de lanzamiento de primavera y teniendo en cuenta los complejos procedimientos involucrados en las operaciones previas al vuelo, el responsable del programa en Tortoli-Arbatax Ing.Gennaro Russo , canceló la campaña, reprogramándola para la siguiente ventana de lanzamiento durante el otoño boreal.

Como recordarán, la primera prueba de caída libre en régimen de vuelo transónico se realizó utilizando un vehículo gemelo del "Pollux" llamado "Castor" en Febrero de 2007. Luego de una eyección exitosa del aeroplano desde 20.1 km en mar abierto, durante la fase final de frenado el sistema de paracaídas no funcionó segun lo previsto y el vehiculo terminó impactando con violencia contra la superficie marina sufriendo daños irreparables. De todas maneras, el objetivo de la misión fue alcanzado, obteniéndose información relevante durante la fase de caída. Para mayores datos, ver nuestro informe sobre la primera misión publicado oportunamente.

Agradezco al señor Roberto Palumbo de CIRA por la información provista respecto de este tema.

Otra falla del ULDB de la NASA? No!, una falla de StratoCat - 8/5/2008

Vista del globo a nivel de flotación. (Cortesia NASA)
Fort Sumner, Nuevo Mexico, (EEUU).-El pasado dia 6 de mayo les informabamos que luego de casi dos semanas sin actividad debido al mal tiempo (esencialmente fuertes vientos de superficie) había sido lanzado finalmente el esperado vuelo de prueba del ULDB (Ultra Long Duration Balloon). Según mencionamos en nuestra opinión el vuelo había tenido un desarrollo anormal, debido a la corta duración del mismo, haciendo presumir una falla del globo durante el ascenso.

Pues bien, la realidad es que ni se trataba del ULDB ni el vuelo había fallado. El balón de 1.5 millones de pies cúbicos de volumen -lanzado a las 13:15 UTC del 6 de mayo pasado- tuvo como objetivo simular el perfil de ascenso del vuelo 580NT que había fallado antes de alcanzar altura de flotación hace aproximadamente dos semanas, en pleno inicio de la campaña.

De acuerdo al informe posterior al vuelo que nos acercara nuestro amigo Tom Steiner "...durante el ascenso a flotación, se lanzó lastre para efectivamente simular el ascenso del fallido globo. El balón se desplegó normalmente y alcanzó exitosamente su techo de flotación sin fallar. Luego de estos el vuelo fue terminado utilizando los procedimientos standard..." de allí lo corto de su desarrollo.

Nuestra sinceras disculpas por el error cometido.

La actual campaña de lanzamiento se desarrolla desde las instalaciones de la NASA en el Aeropuerto de Fort Sumner en Nuevo Mexico. Recuerden que la NASA ha mejorado notoriamente el sistema de video localizado en el techo del hangar principal de Fort Sumner. Las imagenes que actualmente se pueden obtener son de gran calidad y nitidez, permitiendo un detallado seguimiento de las operaciones de lanzamiento, algo vital si se tiene en cuenta que el centro de Operaciones se localiza en la base principal de Palestine, Texas. La camara -que puede ser operada via internet, salvo en los momentos previos al lanzamiento- se encuentra en http://cam.balloonfacility.com

Uruguay, con un pie en la estratósfera - 2/5/2007

Durazno, Uruguay.- Alumnos y profesores del Instituto de Ingeniería Eléctrica de la Facultad de Ingenieria de la Universidad de la República han efectuado recientemente una experiencia pionera en el ámbito del balonismo científico con el lanzamiento y exitosa recuperación de un globo estratosférico. El vuelo tuvo lugar el pasado 24 de Abril, desde las instalaciones del Aeropuerto Internacional Santa Bernardina, de la ciudad de Durazno.

Lanzamiento globo LAI

La carga útil consistió en sensores de temperatura (exterior e interior), modulo GPS, sistema de datos y telemetría, radiotransmisor, antena, y cámara de video, en tanto que el globo utilizado fue uno de tipo meteorológico de neoprene de 700 grs. El lanzamiento tuvo lugar a las 9:24 hs y mientras ascendía, el globo inició un derrotero hacia el este-noreste del país.

El seguimiento desde tierra fue posible gracias a un antenaje de 2 Yagi de alta ganancia en tandem, con un preamplificador de Banda Lateral Unica, y otra Yagi liviana de 3 elementos para búsqueda de señal y rescate. Cabe acotar que efectuando el correspondiente ajuste en las antenas direccionales se pudo recibir telemetría desde el balón hasta el final de la trayectoria, cuando la cápsula quedó bajo el horizonte.

Lanzamiento globo LAI Asimismo se pudo confirmar que radioaficionados localizados en ciudades como Treinta y Tres o Colonia han podido recepcionar las señales emitidas por el globo aunque con diverso grado de precisión.

A pesar de que el sistema GPS de abordo no funcionó durante la misión, fue posible calcular la zona aproximada de vuelo teniendo en cuenta la dirección de la señal recibida, la información meteorológica y de isotermas provista por la Fuerza Aerea Uruguaya y los calculos hechos en función de la carga e inflado del globo. Una vez finalizado el vuelo -al estallar el globo luego de alcanzar su maxima altitud- la carga descendió en paracaidas a 194 kms del sitio de lanzamiento, en cercanias del acceso a la finca propiedad de Ney Bentancur, en el paraje llamado Quebrada de los Cuervos, del Departamento de Treinta y Tres. Un llamado telefónico efectuado al equipo lanzador ese mismo día por parte de quienes encontraron los restos del globo y su carga, fueron el punto culminante de una jornada que podría catalogarse sin lugar a dudas como histórica para la ciencia y técnica Uruguayas.

Si bien la filmación a bordo de la cápsula a causa de las bajas temperaturas se detuvo a los 40 minutos de vuelo -mientras el balon se encontraba a 14 km de altura- las imagenes obtenidas son de muy buena calidad (abajo derecha) y las primeras de su tipo en el país.

En declaraciones efectuadas al Diario El Pais, Juan Pechiar coordinador del proyecto explico que el trabajo se enmarca en una tesis de fin de carrera, basado en un proyecto ambicioso y "medio loco", que puede demandar cuatro o cinco años: que Uruguay tenga su propio satélite. "...Lanzar un globo es muchísimo más barato que lanzar un satélite, pero los problemas son muy parecidos: problemas de comunicación, el trabajo con bajas temperaturas a 60 y 70 grados bajo cero, el uso de poca energía... Pero liberar un globo es posible con unos cientos de dólares, mientras que enviar un satélite demandaría mucho más de 100.000 dólares. Para aprender sobre los problemas que se plantean, un globo es mucho más conveniente", explicó Pechiar resaltando el carácter educativo de la iniciativa, agregando que "El espíritu es hacer una carrera de ingeniería mejor, darle cosas más interesantes de hacer a los estudiantes, fomentar su creatividad con problemas complicados, y fomentar la interacción de un grupo con otro". Filmacion globo LAI

El lanzamiento del globo es la primera etapa del proyecto LAI, que al contrario de los que pudiera parecer no es una sigla sino el vocablo que utilizaban los indios charrúas (habitantes primigenios de la banda oriental) para designar a las piedras que utilizaban en sus boleadoras y que seguramente tendrá su corolario el día que un artefacto construido por estos futuros científicos orientales abandone la atmosfera terrestre. Mientras tanto numerosas instituciones nacionales e incluo internacionales estan interesadas en mas proyectos con globos. Continúa Pechiar: "...La gente que trabaja en óptica aplicada, del instituto de Física de la Facultad de Ingeniería, quiere tomar medidas de espectrometría, observar la atmósfera para detectar su composición, la cantidad de metano, anhídrido carbónico, los gases de efecto invernadero, etcétera" en tanto que desde Francia, el Instituto Politécnico de Grenoble, mostró interes en la experiencia de Uruguay ya que esa casa de estudios analiza los efectos de la radiación cósmica sobre circuitos electrónicos "...que en tierra no es un problema, pero en satélites y a gran altura sí lo es; y hace que las computadoras no funcionen correctamente" dejando entrever que el segundo globo seguramente transportará un módulo fabricado en conjunto por ambas instituciones para someter a los embates de dicha radiación algunos componentes electrónicos de última generación.

Sin duda una experiencia que no solo demuestra las potencialidades del globo como herramienta educativa sino que ademas refuerza el concepto de "satélite del cientifico pobre" algo que lejos de resultar peyorativa, es una expresión de las posibilidades que se abren a paises que como Uruguay adolecen de recursos pero rebosan de ingenio, voluntad y empeño en lograr sus objetivos.

Mas datos e imágenes del vuelo, asi como tambien parte de la filmación obtenida en video pueden accederse en la wiki del proyecto en http://iie.fing.edu.uy/twiki/bin/view.cgi/Satelite/GloboSat01Informe

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