Resulta destruido el Telescopio Nuclear Compton en Australia - 29/4/2010

Alice Springs, Australia.- De acuerdo con las primeras informaciones provenientes de testigos en el sitio de lanzamiento, y las noticias que rapidamente se han ido propagando por internet, una falla de características catastróficas ocurrió durante las operaciones de lanzamiento del NCT (Nuclear Compton Telescope) un instrumento para el estudio de los rayos gamma desarrollado por la Universidad de California. Eric Bellm, estudiante graduado del proyecto NCT, escribió minutos despues del incidente lo que sigue (extraido de su blog Dispatches from the Field):

"...Es dificil encontrar palabras para describir lo que acaba de suceder. Tuvimos una falla completa de lanzamiento y el aborto del vuelo, y gran parte de la gondola y de sus sistemas fueron destruidos. Por suerte nadie resultó herido. Una detallada descripción deberá esperar, ya que por ahora estamos tratando simplemente de recoger las piezas..."

La Australian Broadcasting Corporation tenia en el sitio un equipo de filmacion que se encontraban registrando el lanzamiento para "Catalyst" un programa de corte cientifico de la cadena. En momentos en que el globo habia sido ya liberado y comenzaba a acercarse a la grua que sostenia al telescopio, imprevistamente este fue liberado chocando primero fuertemente contra la tierra y siendo arrastrado por el globo hasta golpear contra un alambrado antes de embestir un auto que se encontraba estacionado. El video del lanzamiento mostrando el violento impacto puede verse mas abajo.


El director de la Base Australiana de Lanzamiento, profesor Ravi Sood, confirmó que nadie resultó herido agregando que como es lógico los mimebros del equipo cientifico estaban devastados por el suceso. "...Asi ocurre a veces con los globos, realmente es muy decepcionante..." dijo.

Posteriormente, un apesadumbrado Eric Bellm publicó en su blog los sentimientos del equipo cientifico del proyecto respecto de lo ocurrido "...Hoy fue un día terrible para mucha gente, en especial para todo el equipo de NCT, quienes hemos volcado nuestros corazones en este instrumento durante años. Fue un impacto terrible encontrarnos a nosotros mismos limpiando los restos de nuestra góndola en lugar de verla despegar hacia el espacio..."

Luego agrega que "...Dada la enorme repercusión en los medios debido al incidente, a estas alturas no estoy dispuesto a discutir el accidente en detalle. Es evidente que habrá una investigación profunda de lo que salió mal hoy, así que no creo que sea útil alentar la especulación prematura. Tengo un gran respeto por el personal de la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF), y me gustaría evitar complicarle el proceso a ellos. Brevemente dire que NCT fue mal liberado por el vehículo de lanzamiento y golpeó el suelo en varias ocasiones antes de que se efectuara el aborto de lanzamiento..."

A pesar de que los planes originales contemplaban la realización de un tercer vuelo para lanzar un telescopio de Rayos-X llamado HERO (High-Energy Replicated Optics) desarrollado en el centro Marshal de la NASA, existen altas chances de que las operaciones se interrumpan hasta tanto una investigación preliminar clarifique minimamente lo sucedido.

En estos momentos, hay mucha especulación circulando acerca de las razones y los porques de la falla y realmente consideramos que es poca la evidencia disponible para sostener con argumentos contundentes cualquier juicio tajante. Por eso creemos que sería mas prudente esperar a que los entendidos en la materia se expidan. Seguramente, una respuesta oficial tardaría unos meses en llegar, pero ahora en función del alcance mediatico que ha tenido la noticia, quiza los resultados de la investigación se hagan públicos con mayor celeridad. Por nuestra parte estamos haciendo algunas consultas con expertos para que en base al video nos acerquen algunas conclusiones preliminares que ayuden a entender lo ocurrido.

Finalmente, desde este humilde espacio les enviamos todo nuestro afecto a las personas que conforman el equipo de NCT. Esto que les toca vivir es la parte mas dura del camino que conduce a mas y mejor ciencia. No obstante, ese mismo camino, cuando las perdidas son solamente materiales y no personales, siempre da una segunda oportunidad. Tarde o temprano NCT volara otra vez.


Iniciada la campaña tecno-científica del CNES en ESRANGE - 21/04/2010

Kiruna, Suecia.- El pasado 4 de abril se inició una nueva campaña de lanzamiento de globos estratosféricos por parte de la División Globos de la agencia espacial Francesa CNES. La misma se desarrollará entre Marzo y mayo del corriente año y tendrá un doble objetivo: en la faz científica el lanzamiento de varios instrumentos esencialmente relacionados con las ciencias atmosféricas, y en la faz tecnológica la validación de un nuevo sistema de finalización de vuelo, la prueba de un sistema de apuntamiento y la verificación de tecnica de un nuevo balón desarrollado por la firma Zodiac. Los lanzamientos se realizan desde la base de ESRANGE cerca de la ciudad Sueca de Kiruna

Hasta el momento se han llevado a cabo cuatro vuelos del total de diez originalmente planeados. Los dos primeros correspondieron al higrómetro ELHYSA operado por el Laboratoire de Physique et Chimie de l'Environnement, que fue lanzado como vuelo de apertura de la campaña el día 4 de Abril y posteriormente una vez mas el 9 del mismo mes. Por su parte los dos vuelos restantes, lanzados respectivamente los dias 11 y 21 de Abril correspondieron a sendas misiones tecnológicas utilizando balones Zodiac de 100.000 metros cubicos de volumen.

En cuanto a los vuelos cientificos entre los instrumentos que restan ser lanzados se incluyen LPMA (Limb Profile Monitor of the Atmosphere - SWIR) un espectrómetro por transformadas de Fourier en su configuración de observación en infrarrojo de onda corta (SWIR: ShortWave InfraRed), e ISAO/SP2/LDLE una mision multi-instrumental que incluirá una versión ligera del espectrómetro SAOZ y dos tipos diferentes de sondas de mediciones de electricidad atmosferica.

Es de notar que en cada vuelo de tipo cientifico a la carga principal, se agregara como carga adicional el instrumento STAC que mide la concentración de aerosoles entre la alta tropósfera y la estratósfera media.

Más información:

:: Web Site de la Swedish Space Corporation en Ingles
:: Anuncio de inicio de la campaña website del CNES en Frances


Exitoso final para la primera misión lanzada desde Australia - 19/4/2010

Vista de TIGRE durante una prueba de izado

Alice Springs, Australia.- Luego de un vuelo cercano a las 54 horas, el globo lanzado el 16 de Abril desde la Base Australiana de Lanzamiento de Balones localizada en el area conocida como Seven Mile del Aeropuerto de Alice Springs en el centro de la isla, ha finalizado su periplo. El sitio de impacto se localizó a 70 km al SO de Longreach, en Queensland. Las operaciones de recuperación ya han comenzado.

De acuerdo con las declaraciones publicadas por la prensa local, la carga util aterrizó "...muy cerca de un camino rural en una granja agrícola, de manera que nuestro equipo de recuperación llegará al lugar hoy mismo..." segun palabras del Prof. Ravi Sood, director de la base de lanzamiento quien agrego que "...el globo aterrizó a unos 20 kms hacia el oeste del sitio de impacto de la gondola ...". No se pudo precisar el estado del instrumento luego del aterrizaje.

Este primer vuelo ha sido un muy auspicioso comienzo para la primera campaña de lanzamiento de globos estratosféricos llevada adelante por la NASA y la Universidad de Nueva Gales del Sur luego de un imapsse de siete años. La ultima actividad allí tuvo lugar en el año 2003.

Como decíamos mas arriba, el lanzamiento se produjo en la mañana del Viernes 16 de Abril, y de acuerdo a testigos presenciales pertenecientes a otro de los equipos que participa de la campaña, el balón alcanzó altura de flotación sin inconvenientes. El globo ofreció todo un espectaculo a los habitantes de Alice Springs debido a que los debiles vientos estratosfericos, lo mantuvieron evolucionando en cercanias de la ciudad durante las primeras horas de la misión.

View of the TIGRE balloon at float using a theodoliteA la izquierda podemos ver la imagen del balon en vuelo obtenida por Eric Bellm usando un teodolito (de allí la linea negra que se aprecia originada en las marcas de centrado del instrumento). Eric es miembro del equipo científico del instrumento NCT (siguiente en la cola de lanzamiento) y que mantiene informado al mundo de lo que pasa en Seven Mile a traves del excelente blog Dispatches from the Field.

Un video del lanzamiento puede verse en la cobertura noticiosa efectuada por la Australian Broadscating Corporation.

El globo (nomenclado como misión 611N en los registros de la Columbia Scientific Balloon Facility), transportaba un instrumento desarrollado por la Universidad de California, Riverside conocido como TIGRE (Tracking and Imaging Gamma Ray Experiment). Se trata de un telescopio Compton de nuevo diseño compuesto por una combinación de detectores de silicona y detectores de Cadmio-Zinc-Telurio que detectan las particulas cargadas que los atraviesan. Esta configuración le permite a TIGRE registrar eventos de dispersión de efecto Compton de gran amplitud, aumentando considerablemente la eficiencia del instrumento, pudiendo asimismo funcionar como un polarímetro de rayos Gamma. Este fue el segundo y mas extenso vuelo del instrumento luego de una primera misión de ingeniería llevada a cabo desde Fort Sumner (EEUU) en 2007.

Mas información:

:: Pagina de la Campaña Australia 2010 en el sitio web de la CSBF
:: Dispatches from the Field BLOG de Eric Bellm, parte del equipo del instrumento NCT


Exitosa prueba del USV2 "Polluce" en Cerdeña - 13/4/2010

preparativos del lanzamiento de la segunda misión USV Aeropuerto Tortoli Arbatax, Cerdeña.- Hace unos días se llevó a cabo el segundo vuelo del proyecto italiano USV (Unmanned Space Vehicle). El modelo fue transportado por un globo estratosférico lanzado desde el aeropuerto de Tortoli Arbatax en la isla de Cerdeña a las 8:45 hora local del pasado 11 de Abril. A la derecha podemos ver una imagen del vehiculo que cuelga de la grúa utilizada como vehículo de lanzamiento. La ventana de operaciones se abrió en enero pasado, pero el mal tiempo obligó a cancelar varias veces la prueba.

La operación de lanzamiento se desarrolló sin problemas: una vez terminado el proceso de inflado, el balón (con un volumen de 340,000 metros cúbicos) fue liberado, iniciando una fase inicial de ascenso suave siendo al mismo tiempo empujado mar adentro por los vientos prevalecientes del oeste. Un poco más de una hora después de iniciado el periplo, el conjunto alcanzó altura de flotación de 24 km, ingresando en una zona de exclusión tanto de navegación cuanto de vuelo bajo el control del Polígono Interforze di Salto di Quirra (PISQ). Allí, aproximadamente a las 10:15 el modelo fue eyectado iniciando una fase de caída libre durante la cual alcanzó una velocidad cercana a Mach 1.2, realizando varias maniobras y registrando millones de bytes de datos a traves de sus sensores. Después de una caída de 140 segundos, empezó la secuencia de apertura del paracaídas que llevó al USV a amerizar suavemente 10 minutos mas tarde. Una vez que se confirmó la finalización de la fase de caída libre, el balón todavía en vuelo fue destruido y la góndola que sirviera de "gancho" para el vehículo USV se separó de aquél, golpeando la superficie del océano bajo su propio paracaídas a las 11:10.

inflado del globo de la misión polluce Una vez culminada la misión, se inició la siguiente fase de la operación para la recuperación del modelo, a cargo de la Marina Militar Italiana. Así el buque "Tavolara" luego de una busqueda en la zona de caída, logró encontrar y recuperar del Oceano al USV. Eran las 17:30.

Según el primer comunicado de prensa de CIRA (Centro Italiano Ricerche Aerospaziali)-entidad aeroespacial italiana a cargo del proyecto- a diferencia de lo ocurrido en la primera misión en 2007, cuando el vehículo "CASTORE" se partió al momento de impactar el agua, su gemelo "POLLUCE" fue encontrado completamente intacto y totalmente funcional.

El objetivo de esta segunda misión fue la adquisición de datos de vuelo en una fase particularmente crítica y que merece un estudio más certero: la del vuelo transónico. Adicionalmente se incluyeron dos experimentos científicos a bordo, uno de ellos consistió en un dispositivo basado en un sensor MEMS (Micro Electrical Mechanical System) para registro de datos de aceleración durante el vuelo y el amerizaje y el otro desarrollado por alumnos de algunas escuelas secundarias en Puglia, con el objetivo de detectar la opacidad de la atmósfera en función de la presencia de aerosoles.

Se espera en el futuro cercano la realización de otra prueba mas utilizando un globo estratosférico y "POLLUCE" antes de dar paso a una primera misión de un modelo más avanzado que propulsado por un lanzador VEGA como vector, efectuará una reentrada suborbital.

Más información:

:: Web site del CIRA en Italiano
:: Polluce in missione en Italiano


A la memoria de un heroe poco reconocido - 7/4/2010

David Simons antes de la misión Manhigh II Hace algunos dias dimos cuenta de la precaria salud del Dr. David G. Simons, piloto de la mision Manhigh II y experto en estudios de radiacion cosmica y sus efectos sobre los seres vivos. A pesar de que lo sabíamos desde hacía varias semanas, no nos pareció prudente mencionarlo aquí hasta tanto alguna otra fuente cercana a Simons lo hiciera publico, lo que efectivamente ocurrió con la aparición de la ultima edición de "Spacedoc Newsletter" del Dr. Duane Graveline el pasado 31 de Marzo.

De la misma manera, al enterarnos de su muerte, gracias a nuestro amigo y colaborador Gregory Kennedy, decidimos limitarnos a publicar la noticia sin agregar nada mas, aguardando por las palabras que solo Gregory -alguien que conoció y admiró la vida de este verdadero heroe de la era pre-espacial- podía escribir.

De esta manera, creemos que el mejor homenaje que le podemos rendir desde estas humildes paginas es el de hablar sobre lo que hizo. No imagino mejor epitafio que ese.

De manera que los invito a leer el tributo póstumo que mas que un obituario es verdaderamente una celebración de los logros y la vida de David G. Simons.

Descanse en paz.


Se repiten los problemas para el equipo ARCA - 4/4/2010

Base Naval Constanta, Mar Negro.- La similitud entre la imagen de la derecha y la que publicáramos en nuestra actualización en noviembre de 2009, podría hacer que nuestros visitantes pensaran que nuestro sitio está experimentando algun tipo de falla técnica o que el lector está sufriendo una suerte de ciber-DEJA VU.

Another failure of the balloon that will transport the Helen 3 rocket La realidad es que tal y como ocurrió a fines del año pasado, el equipo de la Aeronautics and Cosmonautics Romanian Association (ARCA) volvió a tener problemas durante la fase de inflado del globo que debía transportar a la estratosfera al cohete HELEN para ser disparado desde allí. La falla nuevamente se localizó en los tubos de inflado del balón que en medio de la operación de llenado que se llevaba a cabo frente a la costa Rumana , en el Mar Negro, se enredaron sin remedio.

El equipo está participando del Google Lunar X PRIZE un concurso internacional con un premio de 30 millones dólares para el equipo que envíe desde la tierra un robot hasta la superficie de la Luna, lo haga transitar en suelo selenita unos 500 metros y envie imágenes y datos de vuelta a la Tierra. La intención de ARCA es usar un globo como virtual primera etapa para el transporte a la estratosfera el cohete HELEN para ser disparado desde allí. La elección de un globo de polietileno negro es innovador, ya que de esta manera se planea reducir considerablemente los costos de la misión, utilizando aire calentado por el sol en lugar del costoso helio.

Mas alla de algunos experimentos realizados por el programa de globos de Francia en las primeras etapas del desarrollo del balon MIR (Montgolfier Infrarrojo) en los años 70 y otras experiencias realizadas por el programa indio en el uso de balones de polietileno teñidos de negro, esta es la primera vez que se elige tal abordaje para una misión estratosférica.

Wetfoot launch test in the Lake MichiganASl igual que ocurrió con el intento anterior, ARCA contó con el apoyo de la marina Rumana que proveyó tres buques. Tras este nuevo fracaso, seguramente el sistema de inflado del globo será revisado y modificado para poder superar así la recurrente falla. Aun no hay fecha para un nuevo intento de lanzamiento.

Para finalizar, debemos decir que hasta donde sabemos ARCA es el primer equipo civil que trató de lanzar un globo desde la superficie del mar. La otra referencia conocida proviene del proyecto "Wetfoot": un programa de investigación desarrollado en los años sesenta por la Oficina de Investigaciones Navales de la Armada de EE.UU.. Fue probado con un lanzamiento realizado desde el lago Michigan y otra prueba mas que tuvo lugar en alta mar frente a la costa este de los Estados Unidos. No obstante los prometedores resultados, el sistema nunca ingresó a la fase operacional.

Más información:

:: web site de ARCA
:: Google Lunar X-Prize


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