Primer salto de prueba del proyecto Red Bull STRATOS - 17/3/2012

Roswell, Nuevo Mexico.- Finalmente llegó el dia. El 15 de Marzo de 2012 el paracaidista Austriaco Felix Baumgartner, piloto del proyecto Red Bull Stratos inició su camino para intentar romper el record de altitud, saltando desde una capsula pendiendo de un globo estratosférico flotando a 71.500 pies.

La prueba fue consumada luego de una agitada semana que incluyó una falla del globo en el primer intento de lanzamiento el 13 de Marzo y una cancelación de ultima hora al dia siguiente por la presencia de una gruesa capa de niebla en el sector estimado de aterrizaje.

Bajo estas lineas puede verse el video publicado por red Bull al dia siguiente de la prueba. En el se muestran todos los preparativos, se revelan algunos detalles hasta ahora desconocidos de la iniciativa como por ejemplo el centro de control de ultima generacion montado a unos 600 metros de la cabecera norte de la pista 17/35 del Roswell Industrial Air Center, y a traves de un muy bien producido rodaje, introduce al espectador a los momentos clave de esta primera prueba.

Bueno, no a TODOS los momentos, ya que para desazón de muchos, pero de alguna forma coherente con la estrategia de marketing del proyecto, en el mismisimo instante en que Felix abandona la capsula, la imagen pasa al jubiloso equipo de tierra celebrando la prueba y luego a una imagen del Austr?1aco ya en tierra.



El equipo de Stratos eligió un esquema de incremento de altitud progresivo e inteligente, realizando dos saltos desde alturas medias antes del principal, al igual que Kittinger hizo en los 60's. Este primer test tuvo lugar algunos miles de pies por encima de la llamada "linea de la muerte" que en terminos mas cientificos es el punto conocido como limite de Armstrong, o Linea de Armstrong, y corresponde a una altitud de unas 12 millas con una presión atmosférica tan baja que el agua hierve a la temperatura normal del cuerpo humano. Esta es la altitud absoluta mas alla de la cual los humanos no pueden sobrevivir en un ambiente no presurizado, resultando lo suficientemente extrema para realizar una evaluación seria de toda la tecnologia involucrada en la iniciativa.

Luego de un lento ascenso, el globo alcanzó su altura de flotación al este de Roswell. Una vez allí, Felix abrió la escotilla, desplazó su silla de vuelo hacia afuera y emergio de la capsula, se paro unos instantes al borde de la capsula y luego de saludar a las camaras se dejo caer al vacio.

De acuerdo con los datos obtenidos por la International Air Sports Federation (agencia responsable de supervizar el desarrollo de la prueba para que el record sea oficial) la altitud exacta desde la que saltó Baumgartner fue de 71.581 pies, la duración de la fase de caida libre fue 3 minutos y 33 segundos, alcanzando una velocidad máxima de 364.4 millas por hora.

Luego de recuperarse, el paracaidista relató que experimentó algunos problemas: "Casi no podia mover mis manos. Vamos a tener que trabajar al respecto," declaró. Asimismo se sintió algo confundido por la larga caída: "Quise abrir mi paracaidas luego de descender durante algun tiempo, pero me di cuenta que apenas habia descendido hasta los 50.000 pies". Finalmente la apertura se produjo a los 7.890 pies.

El equipo del Red Bull Stratos anunció que el siguiente paso sería efectuar un salto desde 90.000 pies, pero aun no existe información sobre cuando tendra lugar dicha prueba.

Como reflexión final, deseamos agregar que claramente los elementos detras del exito obtenido por la gente de Red Bull son una muy bien planificada operación, un esfuerzo que se apoya en un equipo altamente profesional, y un detallado y cuidadosamente estudiado plan. Pero todo esto no hubiera sido posible sin el factor principal que engloba a los arriba mencionados: dinero. Tan materialista como inapropiado que pueda sonar, es un hecho que por ejemplo, la perdida del globo dos dias antes del salto no afectó en nada el desrrollo de la misión. Justamente no fue ese el caso en las dos ocasiones en las cuales el paracaidista frances Michel Fournier quien busca batir el mismo record que Baumgartner, ay sufrió dos veces la cancelación de su vuelo por fallas del balón. Probablemente si el galo hubiera contado con un soporte financiero similar al del Austriaco, el record ha batir sería el suyo y no el de Kittinger.

Y esta reflexión nos lleva a hacernos otra pregunta que en estos dias es un topico recurrente en los foros que abordan el tema: se trata de un proyecto cientifico, una proeza atlética, o quiza un poco de ambos...?

Lista la capsula para mision Red Bull Stratos - 9/3/2012

Roswell, Nuevo Mexico.- A un mundo de distancia de las precarias capsulas utilizadas en las primeras decadas del balonismo, esta semana el equipo del proyecto Red Bull Stratos publicó la noticia que la capsula que utilizará el paracaidista austríaco Felix Baumgartner el proximo verano para su salto estratosférico, ya se encuentra lista para volar.

La refinada pieza de tecnologia de ultima generacion, que recuerda mas a una pequeña nave espacial mas que meramente a una plataforma desde donde saltar fue diseñada y construida a mano en las instalaciones de Sage Cheshire Aerospace en Lancaster, California, por un equipo de la firma bajo supervision de Art Thompson, el Director Tecnico de Proyecto de la iniciativa.

De acuerdo con el comunicado de prensa de Red Bull del 5 de Marzo pasado, la capsula (que llevo cinco años desarrollar y pesa cerca de 2900 libras a plena carga) sera el soporte vital para Baumgartner durante la fase de ascenso. Sujeto a un sillon hecho a la medida de su traje espacial, durante las tres horas que se estima le tomara llegar a 120.000 pies, tendra enfrente un panel con 89 switches y una puerta redonda transparente, que abrira solamente en el momento del salto. A la derecha podemos ver una de las imagenes que acompañaban la noticia, mostrando a Baumgartner, Joe Kittinger y la capsula propiamente dicha.

Mas alla de su funcion de soporte vital, una vez que el globo alcance la altura señalada, la capsula actuara como una plataforma estable para realizar el salto.

La capsula esta compuesta de cuatro elementos esenciales: la esfera presurizada, la jaula, la carcasa exterior y la base con absorbedores de choque.

La esfera presurizada, con un diametro de 6 pies, contiene el panel de control de vuelo y el resto de los instrumentos, y es donde Baumgartner se sentará durante el ascenso. ha sido moldeada con fibra de vidro y epoxy, mientras que la puerta y ventanas fueron construidas de acrilico. Para reducir el riesgo de una descompresión violenta durante el ascenso, la presión interna del compartimiento equivaldrá a la de volar a 16.000 pies sobre el nivel del mar.

La jaula que rodea a la esfera presurizada constituye todo el soporte del conjunto. Fue construida soldando tubos de cromo-molibdeno, de los que habitualmente se usan en deportes motorizados y la industria aeroespacial. La estructura de la jaula es el punto de anclaje de la capsula al globo The cage frame is the point at which the capsule attaches to the balloon, soportando asimismo la carga del paracaidas y el sistema de amortiguacion.

La carcasa exterior, de 11 pies de alto y ocho pies de diametro en su base, cubre la esfera presurizada y la jaula. Esta compuesta por una cobertura echa de goma-espuma aislante y fibra de vidrio, proveyendo protección y aislación de las bajas temperaturas.

Finalmente todo estos elementos se montan sobre una base de 8 oies de diametro compuesta por un panel de trama hexagonal de aluminio de dos pulgadas de espesor que protege la capsula de objetos punzantes durante el aterrizaje y ofrece una superficie donde montar baterias y otros elementos vitales. Alli mismo se montan los paneles absorbedores de choque, similares a los utilizados en misiones no tripuladas para absorber el impacto del aterrizaje en la carga util.

El programa de pruebas de la capsula incluyó una serie de evaluaciones iniciales en las instalaciones de Sage Cheshire Aerospace, seguidas por una prueba en camara de altitud en 2011 para verificar la integridad del vehiculo en condiciones equivalentes a la altura del salto. Luego de algunos ensayos de salto, Art Thompson confirmó que la capsula esta lista para volar. Asimismo la Administracion Federal de Aviacion de EEUU, como ocurre con cualquier artefacto destinado a volar sobre su espacio aereo le ha asignado una sigla identificatoria: N502FB


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