Globo lanzado en India en 2005 concita la atención mundial - 17/3/2009

El balon que transportó hasta la estratosfera el aparato de muetreo. Cortesia: ISRO Hyderabad, India.- Titulares que van desde "Encuentran 3 nuevas especies de bacterias en la estratósfera" hasta la espectacular afirmación de "ISRO encuentra vida 'alienigena' en la alta atmósfera" poblaron los titulares de las agencias de prensa y diarios de todo el mundo después de que el organismo espacial indio (ISRO) publicara un comunicado afirmando que "...tres nuevas especies de bacterias, que no se encuentran en la Tierra y que presentan una alta resistencia a la radiación ultravioleta, han sido descubiertas en la alta atmósfera por cientificos indios. Una de las nuevas especies ha sido bautizada Janibacter hoylei, en honor del distinguido Astrofísico inglés Fred Hoyle, la segunda como Bacillus isronensis como reconocimiento a la contribución de la agencia a los experimentos realizados con globos y la tercera como Bacillus aryabhata para honrar al famoso astrónomo Aryabhata y celebrar al mismo tiempo el primer satelite lanzado por ISRO..."

El comunicado se refiere a un globo estratosférico lanzado desde la National Balloon Facility de Hyderabad, el 20 de Abril de 2005, que transportaba un experimento de muestreo criogénico llamado "Cryosampler" compuesto por un dispositivo electro-mecanico con 16 tubos de recolección estériles para asegurar la ausencia de fuentes terrestres de contaminación. El alto vacio de los tubos y la baja temperatura obtenida (270º bajo cero) al sumergirlos en neón liquido, hacen posible la obtención de muestras de aire en cantidad abundante para su posterior analisis. La apertura y cierre de las válvulas que permiten el ingreso del aire es dirigida en forma remota desde el control de tierra.

Una vista del cryosampler que obtuvo las muestras. Cortesia ISROTal y como mencionamos anteriormente el balón (con un volumen de 14 millones de pies cubicos) fue lanzado desde Hyderabad durante la noche del 20/4/2005 y luego de una fase nominal de ascenso comenzó con el proceso de obtención de muestras a los 24 kms repitiendo la operación a los 27, 30, 35, 40 y 41 kms de altura respectivamente. Luego de finalizada la misión los tubos fueron sellados y el "Cryosampler" separado del globo, descendiendo en paracaídas cerca del poblado de Gulbarga, 250 km al oeste de la base de lanzamiento, donde fue recogido apenas tres horas despues por un helicóptero de la Fuerza Aerea India.

Inmediatamente despues del vuelo, las muestras fueron enviadas a los dos institutos encargados de su análisis, es decir el Centro de Biología Celular y Molecular en Hyderabad y el Centro Nacional de Ciencia Celular en Puna. Casi 4 años después ven la luz los primeros resultados.

De acuerdo a ISRO "...un total of 12 colonias bacteriales y 6 colonias de hongos fueron detectadas en las muestras obtenidas durante el vuelo, de las cuales 9, basado en la secuencia genética de ARN muestran un 98% de similitud con especies conocidas en la Tierra. Sin embargo, tres colonias bacteriales la PVAS-1, la B3 W22 y la B8 W22 resultaron ser especies totalmente nuevas. Las tres nuevas especies identificadas presentan una resistencia significativamente mas alta a la radiación UV si se las compara con sus vecinas filogenéticas mas próximas..."

Este tipo de estudios en India no son nuevos ciertamente. Ya en el año 2001 una misión similar con el mismo instrumento de muestreo fue lanzada desde Hyderabad con idéntico propósito. Una vez estudiadas las muestras obtenidas entonces, estas arrojaron tambien resultados positivos, solo que se decidió repetir el experimento ya que no existía la certeza de que no se hubiera producido algun tipo de contaminación terrestre. Por ello para la misión llevada a cabo en 2005, medidas extra de seguridad fueron tomadas para evitar una nueva contaminación.

Aun es muy pronto para para asegurar si los cuerpos detectados son efectivamente de origen "no-terrestre". seguramente en los meses por venir asistiremos a una investigación detallada de la experiencia y su contexto, asi como tambien a una contrastación de la evidencia que sustenta el por ahora novedoso descubrimiento. Incluso podría ser que fuera necesaria la realización de nuevos vuelos de obtención de muestras. Si en el futuro, la evidencia presentada se confirma como positiva estaríamos ante la primera prueba concreta de la factibilidad de la hipotesis de la "Panspermia" la que establece que "semillas" portadoras de vida existen en todo el Universo, que la vida en la Tierra bien pudo originarse a traves de ellas y que asimismo es posible que esta se encuentre no sólo en nuestro mundo sino que también puede haberse originado de igual forma en otros cuerpos planetarios.

Mas información:

:: Discovery of New Microorganisms in the Stratosphere comunicado de prensa en la web de ISRO
:: 3 new bacteria species found in stratosphere diario THE HINDU de Nueva Dehli
:: Cardiff Centre for Astrobiology "el" sitio web donde obtener información sobre 'Panspermia'

Segundo balón lanzado desde Suecia - 11/3/2009

Kiruna, Suecia.- Siguiendo a la exitosa misión llevada a cabo en el día de ayer con el lanzamiento del instrumento TWIN, un segundo globo fue lanzado en la noche de ayer desde el European Space Range ubicado en cercanias de la ciudad Artica de Kiruna. En esta ocasión la carga útil transportada fue el instrumento MIPAS-B2 (Michelson Interferometer for Passive Atmospheric Sounding - Balloonborne) un detector infrarrojo avanzado de transformadas de Fourier cuyo objetivo es efectuar sondeos de precisión en limbo de elementos quimicos relacionados con el problema del ozono estratosférico y los gases de efecto invernadero. Como carga adicional en la misma gondola se montó un segundo instrumento llamado La gondola de MIPAS-B justo antes del lanzamiento. Imagen cortesia de EsrangeTELIS (TeraHertz Limb Sounder) que efctua asimismo sondeos límbicos pero en longitudes de onda sub-milimétricas y que se planea que a futuro vuele en conjunto con MIPAS-B. Recordemos que este ultimo es un desarrollo del Institut für Meteorologie und Klimaforschung, Universität Karlsruhe de Alemania, en tanto que TELIS es un desarrollo cooperativo llevado adelante por DLR-IMF Wessling de ese mismo pais, y las firmas SRON (Holanda) y RAL (Reino Unido).

Ambos instrumentos fueron lanzados en un globo Zodiac de 400.000 m3 de volumen a las 23:18 utc del 10 de Marzo, y luego de un ascenso sin inconvenientes que se prolongó por cerca de dos horas y media el mismo alcanzó finalmente la cota de vuelo nivelado de 34.5 km. A la derecha se puede apreciar una imagen del conjunto antes del despegue. Los vientos en la zona de vuelo llevaron el balón inicialmente hacia el sur de Esrange y posteriormente hacia el este, ingresando tal y como estaba planeado a territorio Finlandes. Luego de casi 12 horas de vuelo, la misión finalizó a las 11:03 utc omomento en el cual el globo fue separado de su carga, la que aterrizó al este del pueblo de Anetjarvi.

Queda así completada la primera campaña de lanzamiento desde ESRANGE. No obstante, este año la base Sueca verá mucha actividad. Por lo pronto, en Junio próximo una serie de vuelos transatlánticos con Canada como destino serán lanzados en conjunto con la Columbia Scientific Balloon Facility de la NASA. Posteriormente será el turno de la agencia espacial Francesa CNES que lanzará cerca de nueve balones de gran porte durante la campaña STRAPOLETE y por ultimo, en Septiembre se efectuaran dos vuelos del programa estudiantil anual Bexus.

Primer globo del año - 10/3/2009

Kiruna, Suecia.- Como ocurre cada año, el European Space Range ubicado en cercanias de la ciudad de Kiruna, y que es administrado por la Swedish Space Corporation, ha tenido nuevamente el privilegio de lanzar el primer balón estratosférico de gran porte del año 2009.

Recorrido seguido por el instrumento TWIN durante el vuelo. Cortesia: EsrangeEl globo, de un volumen de 150.000 m3, transportaba una gondola conocida como TWIN que consiste en una estructura de metal donde se fijan un aparato de muestreo criogénico llamado BONBON operado por la Universidad de Frankfurt y otro instrumento denominado HALOX-B que es un detector de conversión química por resonancia y fluorescencia que mide ClO/BrO, operado por Forschungszentrum Jühlich. Adicionalmente en este vuelo se incluyó una pequeña carga de origen Frances llamada pico-SDLA que consiste en un diodo laser sintonizable para la medición de vapor de agua.

El lanzamiento se llevó a cabo a las 4:21 UTC del 10 de Marzo, desde la base de lanzamiento de globos en ESRANGE utilizando el vehiculo lanzador "Hercules" para efectuar la maniobra dinámica. Luego de una fase de ascenso nominal a las 7:00 utc el balón alcanzó altura de flotación a 33,5 km desde donde comenzó un descenso lento y controlado para permitir la obtención de muestras de aire a distintos niveles. En este punto ya había ingresado a territorio de Finlandia. Finalmente, al alcanzar los 15 km de altura, y siendo las 9:00 utc el vuelo fue terminado.

La carga útil tomó tierra 37 minutos más tarde cerca del pueblo de Muodoslompolo, en Finlandia. A la izquierda se aprecia un detallado mapa del recorrido seguido por el globo (click para ampliar).

Esta misión fue originalmente planeada para llevarse a cabo a mediados de Enero pasado, pero luego de dos semanas de preparación para dejar en condiciones de volar los instrumentos que tomarían parte de la campaña, y aún después de efectuar varios ensayos de lanzamiento, se tomó la decisión de suspender su inicio a la espera de la formación sobre ESRANGE de un vórtice polar más estable.

Los objetivos científicos de esta serie de vuelos son los de realizar mediciones de gases estratosféricos dentro de dicho vórtice como parte de un esfuerzo continuado de investigación en torno al problema del Ozono y complementariamente con el objetivo de obtener datos para efectuar validaciones de instrumentos satelitales.

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