Finaliza campaña de lanzamiento de balones en la Antártida - 21/2/2009

Williams Field, Antartida.- Con la finalización de la misión de prueba del ULDB (Ultra Long Duration Balloon) el 20 de Febrero pasado a las 3:59 UTC, la campaña 2008/2009 de lanzamiento de globos estratosféricos de la NASA en la Antártida ha terminado. La gigantesca calabaza voladora desarrollada por la agencia que no solo rompió el record de duración para un vuelo pesada sino que además estableció uno nuevo (54 dias, 1 hora y 29 minutos) descansa ahora sobre la superficie de la Barrera de Hielo Filchner en cercanias del Mar de Wedell. Aun no se sabe a ciencia cierta si la agencia intentará una recuperación de la carga util. Segun algunas fuentes que consultamos al respecto nos informaron que en el vuelo se utilizó equipamiento relativamente simple y barato para obtener datos de vuelo, por lo que probablemente este sea abandonado. No obstante es de destacar de que los detectores del proyecto BARREL que fueron incluidos como carga adicional tecnológica, aun permanecen transmitiendo datos desde su lugar de reposo en la fria capa de hielo Antártica. Esto ocurrirá hasta que se produzca la primera noche en el continente y finalmente los paneles solares ya no alimenten al instrumental.

Las otras dos cargas utiles lanzadas han sido recuperadas con exito. Como recordaran de anteriores actualizaciones, el primer globo en finalizar su vuelo fue el que transportaba un instrumento llamado CREAM (Cosmic Ray Energetics And Mass) desarrollado por la Universidad de Maryland y el Centro de Vuelo Wallops de la NASA. El balon y su carga tomaron tierra el 7 de Enero a 560 millas nauticas al N-NO de la Base McMurdo. En los dias subsiguientes se intento en repetidas oportunidades alcanzar el lugar de aterrizaje pero tanto las malas condiciones climáticas como la poca disponibilidad de aviones en la base impidieron concretar dicha tarea. No fue sino hasta el 15 de Enero que un avion Basler que retornaba de una misión en la base Dumont d'Urville se desvió en su regreso a Mcmurdo para efectuar un reconocimiento a baja cota del sitio de aterrizaje. Segun informaron los tripulantes el sitio presentaba condiciones satisfactorias para aterrizar junto a la gondola, pero nuevamente durante los dias siguientes no fue posible trasladar allí un equipo de rescate.

One view of the payload landing place. Picture courtesy of CREAM web site Mientras tanto, el segundo de los balones lanzados durante la campaña y que transportaba un experimento desarrollado por la Universidad de Hawaii llamado ANITA (Antarctic Impulse Transient Antenna) fue finalizado el 20 de Enero. El instrumento tomó tierra 122 millas nauticas al SO de la base Siple Dome. Al dia siguiente un avion Basler pudo finalmente alcanzar el lugar de aterrizaje de CREAM. Tal y como habia señalado la expedición que visualizó el sitio la semana anterior, la zona presentaba buenas condiciones para aterrizar en inmediaciones de la gondola. El equipo de recuperación trabajó durante cuatro horas desarmando el instrumento pudiendo recuperar en este primer viaje discos de datos y computadoras de la misión, El Modulo de Comando de Datos y la antena de Alta ganancias de la NASA, y otros items de equipo vitales. A la derecha puede apreciarse el estado en que se encontraba la gondola al momento de la llegada del equipo de recuperación. Una segunda misión tuvo lugar al dia siguiente, retornando a McMurdo el Detector de Carga por Tiempo, las cajas conteniendo los calorimetros y partes estructurales de la góndola.

El 27 de Enero, un tercer vuelo al sitio de aterrizaje retornó con los ultimos remanentes de equipos cientificos de CREAM a excepción de parte del tren de vuelo del globo el sistema de terminación y el paracaidas, los cuales se encontraban apartados del resto del equipo y en terreno poco seguro para trabajar. Ese mismo día un equipo perteneciente a la misión ANITA fue desplegado hacia la base Siple Dome de acuerdo a los planes trazados en dias anteriores respecto de usar dicha base como punto central de las atreas de recuperación. Al dia siguiente, el equipo alcanzó el sitio trabajando durante media jornada en el desarme del instrumento, y retornando a Siple Dome con los discos de datos, computadoras, una veintena de antenas el sistema de soporte del globo y varios elementos estructurales de la gondola. Para Febrero 2 todos los materiales recobrados del lugar de impacto de ANITA se encontraban a buen resguardo en Siple Dome y dos días después eran transportados de vuelta a McMurdo para su embalado final con rumbo a los Estados Unidos. Ese mismo día todo el personal remanente del programa de globos de la NASA iniciaba su regreso, via Christchurch, Nueva Zelandia.

A modo de resumen diremos que toda la campaña tuvo una duración de tres meses y medio, el tiempo total con balones en el aire fue de 64 días en tanto que el tiempo total de vuelo acumulado entre las tres misiones alcanza a los 104 días, 5 horas y 29 minutos. Ciertamente ha sido una muy exitosa campaña.

Proyecto en marcha para instalar estacion de lanzamiento de globos....en Marte! - 17/2/2009

Massachusetts,EEUU.- A pesar de lo raro que pueda sonar, una pequeña firma del ramo aeroespacial de Cambridge (MA) se encuentra diseñando un sistema capaz de lanzar de manera autónoma balones de tipo meteorológico en la atmosfera del planeta rojo.

el innovador sistema se denomina Shielded Mars Balloon Launcher (SMBL) y esta compuesto por un sistema liviano y compacto que podria facilmente incluirse en futuras misiones de aterrizaje en marte. De acuerdo con el comunicado de prensa emitido por por Aurora Flight Sciences, dicho sistema potencialmente ampliaria el alcance de las misiones de exploración agregando capacidades de efectuar muestreo atmosferico o proveer capturas de video en altura, algo con lo que actualmente no se cuenta.

La exploración planetaria basada en globos tiene la capacidad de cubrir un area mas amplia de la que se puede acceder por medio de vehiculos de exploración a nivel del suelo y con mejor resolución que la proveniente de modulos orbitales. Balloons could be used to measure atmospheric data at different altitudes and locations on Mars.

Concepcion artistica del lanzador de balones marciano. Imagen cortesia de Aurora AeroEn lo que respecta a la metodologia operativa para el inflado y liberación de los balones, George Kiwada, gerente del proyecto asegura que "...un gran desafío a resolver al hablar de lanzamiento de globos a nivel de superficie reside en la posibilidad de que la envoltura sea dañada por los vientos, rocas circundantes o partes del modulo de aterrizaje. Nuestro concepto resuelve este inconveniente utilizando una estructura inflable que ofrece una cobertura segura durante el inflado y liberacion del balón...". A la izquierda se aprecia un esquema de lo antedicho.

La compañía anunció que la iniciativa ha recibido financiación por parte de la NASA a traves de su programa de Small Business Innovative Research (SBIR). la agencia le otorgó a Aurora Aero un contrato de fase I para la elaboración de un prototipo del sistema.

Esta no es la primera vez que la firma trabaja en algun proyecto relacionado con tecnologia a ser utilizada en misiones marcianas: en 2002 Aurora probó utilizando un globo estratosférico el llamado High Altitude Deployment Demonstrator (HADD) cuyo objetivo era estudiar la forma de reducir riesgos en un potencial vuelo sobre marte. El primer vehiculo de este proyecto, el HADD1, correspondía a un modelo de la mitad del tamaño final del aeroplano ARES de la NASA diseñado para una futura mision de exploración aerea en el planeta rojo y fue testeado a bordo de un balon lanzado desde Tillamook, Oregon. Durante el desarrollo de ese proyecto fue que Aurora se familiarizó con los desafíos inherentes al vuelo de un vehiculo en la enrarecida atmosfera marciana y que ahora resultan vitales para este nuevo emprendimiento.

Mas información sobre el proyecto SMBL: http://www.aurora.aero/

Nuevo record de duración para un vuelo Antártico - 9/2/2009

Imagen del globo ULDB luego de su lanzamiento a poco de alcanzar altura de flotación. Imagen cortesia de David Smith Williams Field, Antartida.- Sin duda el personal del programa de globos de la NASA no olvidará facilmente la campaña de lanzamiento 2008/2009 que se está realizando en el continente blanco. Esto se debe no solo a su perfecto desarrollo de las dos primeras misiones lanzadas (ANITA y CREAM, ambas terminadas y las cargas utiles recuperadas) sino especialmente al mas exitoso vuelo realizado por lo que se podria considerar la "joya de la corona" del programa: el proyecto ULDB (Ultra Long Duration Balloon). Dicho exito radica por un lado en el apacible desarrollo que el periplo antartico de la "calabaza gigante" tuvo hasta ahora y por el otro en que luego de completar su segundo giro completo al polo sur y ya camino al tercero a las 00:07 UTC del 7 de Febrero pasado, consiguió batir el record de duración de 41 dias y 21 hours establecido por la mision CREAM en 2005.

En un articulo publicado en la revista NATURE David Pierce, jefe del programa de globos de la agencia espacial norteamericana con sede en el Centro de Vuelo Wallops en Virginia, afirmó eufórico que "...este es un vuelo fantástico..." agregando que "...estamos probando así que se trata de una plataforma viable."

El globo -lanzado el pasado 28 de diciembre como vuelo 591NT- es el mas grande balon de sobrepresion (es decir un globo cerrado) de celda simple jamas volado, y el primero en alcanzar exitosamente un vuelo prolongado luego de una atribulada historia que incluyó cambios importantes en elo diseño e incluso dos vuelos frustrados desde Australia, que debieron ser abortados poco antes de que el balon abandonara el territorio de la isla y que tuvieron lugar en 2001 y nuevamente en 2003. Por ser solamente una prueba de vuelo teconológica la unica carga util que pende del balon es un conjunto basico de instrumentos destinados a estudiar su comportamiento, incluyendo sensores de presión, temperatura y camaras de video. Unicamente como carga complementaria se incluyeron algunos sensores a modo de prueba destinados a ser utilizados en el proyecto antartico conocido como BARREL (Balloon Array for RBSP Relativistic Electron Losses), pero que no estan efectuando ningun tipo de medición científica. Recorrido del ULDB

A pesar de lo bien que se esta desarrollando el vuelo, la agencia ya confirmó que la "marca dorada" de los 100 dias de duracion no será alcanzada dureante la presente misión, ya que se desea que su vuelo finalice sobre el continente Antártico de manera que personal de la Columbia Scientific Balloon Facility pueda recuperarlo el verano siguiente. Esto se debe a que los vientos del vortice polar estan comenzando a mostrar un patrón cada vez mas erratico y no se desea que el globo prosiga su vuelo en alguna zona por fuera del casquete polar. A la izquierda se puede apreciar en tiempo real el mapa de desplazamiento del globo, en el cual se aprecia en rojo el ultimo giro iniciado y su patrón irregular (click para ampliar).

Mientras el ULDB aun permanece en vuelo alrededor del polo sur (permanentemente monitoreado por el Centro de Operaciones de Palestine, Texas) se estan efectuando los preparativos para realizar durante el verano boreal una nueva prueba para el proyecto. Como siguiente -y lógico- paso se procederá a volar un modelo el doble de grande (14.000.000 de pies cubicos de volumen) esta vez desde el European Space Range en Kiruna, cerca del Circulo Polar Artico. La misión consistirá en un vuelo transatlántico que culminara luego de 3 o 4 dias sobre Canada.

Si esta prueba es igualmente superada con exito, la NASA estará mas cerca que nunca de alcanzar su meta de contar con un balon de 22 millones de pies cubicos capaz de transportar una tonelada de equipamiento a mas de 110,000 pies durante 100 dias.

Mas información sobre el proyecto en: http://sites.wff.nasa.gov/code820/

Entradas Recientes                                          Entradas Antiguas