El USV completa su primer prueba exitosamente - 28/2/2007

Cerdeña (Italia).- Superando condiciones meteorológicas poco favorables desde la apertura de la ventana de lanzamiento a principios de enero -que forzaron a cancelar varias veces el vuelo-, finalmente el pasado 24 de febrero el modelo de prueba del futuro transbordador espacial italiano USV (Unmanned Space Vehicle) completó exitosamente su primer prueba siendo lanzado en caida libre desde un globo estratosférico a 20 kms de altura sobre el mar Tirreno.

USV being hanged by the launch crane before take off from Tortoli-Arbatax airport

El lanzamiento tuvo lugar a las 8:30 hora local desde la pista del pequeño aeropuerto de Tortoli/Arbatax en el sureste de la isla, luego de intensos preparativos que incluyeron la compleja operacion de izado del vehiculo que comenzaron antes del alba. A la izquierda se pueden apreciar imagenes de dichos momentos, que fueron provistas generosamente por el Ing. Genaro Russo, investigador principal del proyecto (click para ampliarlas).

Luego del lanzamiento, el globo comenzó su ascenso durante casi dos horas hasta alcanzar una altitud de vuelo cercana a los 31 kms con desplazamiento hacia el este hasta entrar en el espacio aereo y maritimo controlado de la zona militar conocida como "Poligono Sperimentale Interforze - Salto di Quirra" que tuvo a cargo la seguridad de la operación. Al llegar allí se obligo al globo a bajar hasta la cota de los 20 kms desde donde aproximadamente a las 10 hora local el USV fue liberado comenzando su caida libre. Algunos instantes despues al alcanzar los 16 km comenzó la fase experimental de la caída que se desarrolló a lo largo de los 70 segundos siguientes permitiendo al modelo alcanzar una velocidad de 1.05 Mach. Una vez finalizada la caída se debería haber activado el sistema de recuperación que desplegaría un paracaidas de tres etapas. No obstante cuando el buque de la marina militar italiana "Tavolara" se presentó en la zona de la caída se pudo comprobar que el vehiculo se había partido.

USV just released by the crane start to climb the Sardignia sky USV being carried by the stratospheric balloon Luego de un cuidadoso anáalisis de los datos de vuelo, los técnicos del programa llegaron a la conclusión de que el fallo se produjo justo cuando el vehiculo descendía poe debajo de los 10 kms de altitud. Allí, el sistema de frenado se activó para comenzar a desacelerar la caída libre y permitir un aterrizaje suave en el mar. Desafortunadamente, el paracaídas de la primera etapa del sistema no se desplegó como debía por lo que el aeroplanó aceleró hasta Mach 1.2 iniciando al mismo tiempo una barrena incontrolada. Si bien el vertiginoso giro del aparato aminoró en algo la velocidad final de impacto, al tomar contacto con el Oceano la violencia del choque fue tal que CASTOR se partió en tres, una de cuyas partes se hundió.


A pesar de la pérdida, la misión ha sido considerada muy exitosa. De acuerdo con fuentes del Centro Italiano Ricerche Aerospaziali (CIRA) que desarrolló el vehiculo una cantidad considerable de datos fueron recogidos por los casi 500 sensores que el USV portaba.

La prueba se planeó para ser realizada inicialmente el verano pasado desde la base de lanzamiento de globos estratosfericos Luigi Broglio en el oeste de Sicilia, pero las malas condiciones atmosfericas reinantes y el intenso trafico aereo obligaron a posponerla hasta el invierno, en donde la reversión de los vientos obligó a cambiar el sitio de lanzamiento a Cerdeña.

El vehículo desarrollado por Carlo Gavazzi Space y otras firmas italianas del sector por cuenta del CIRA se denomina tecnicamente FTB1 (Flight Test Bed 1) pero es conocido por su sobrenombre "Castor". Sin piloto y sin motor, posee un largo de 9.2 metros y una masa de 1,2 toneladas siendo un verdadero laboratorio volante destinado a obtener información vital para la compresión de la dinámica de un vehiculo en fase de vuelo trans-sónico luego de una reentrada atmosferica.

Para la prueba, la Agencia Espacial Italiana (ASI) debió desarrollar una góndola especial denominada StratoLift que no sólo sostiene al "Castor" propiamente dicho sino que además, transporta todos los instrumentos de telemetría y comunicaciones además de un módulo de aviónica de CIRA, el lastre de uso y un sistema especial con flotadores de inflado automático que evitó que la góndola se hundiera en el océano una vez que amerizó.

Esta prueba -y otra más que probablemente tenga lugar en un futuro con un vehiculo gemelo denominado "Polux"- se enmarca dentro de un programa mayor denominado PRORA-USV (Unmanned Space Vehicles) cuyo objetivo es la obtención de datos básicos que ayuden al desarrollo de una futura generación de vehiculos espaciales reutilizables que puedan en algún momento complementar a los transbordadores espaciales americanos. En ese contexto un segundo vehiculo (FTB-X1) más grande, será lanzado a bordo del futuro vector europeo Vega, para efectuar un reingreso completo desde la orbita y un aterrizaje autónomo.

Si bien esta experiencia es actualmente la unica en su tipo en el ambito europeo, no fue la unica. En 1996 un proyecto llamado Atmosferic Reentry Demonstrator fue tambien transportado por un globo estratosférico y luego lanzado en caida libre sobre el mar al igual que otro proyecto a principios de la decada de los 90's llamado FALKE que perseguía los mismos objetivos.

Más detalles del prototipo testeado en la web del CIRA en http://usv.cira.it/.

Finaliza campaña VASCO 2007 - 26/2/2007

Mahé (Seychelles).- El descenso del ultimo de los globos en vuelo, producido hoy en cercanias del Oceano Antáartico ha marcado la finalización efectiva de la campaña VASCO-CIRENE 2007 que se desarrolló desde principios de año en el Oceano Indico, mas precisamente en la Islas Seychelles.

Vista de uno de los Aeroclippers en vueloLa campaña -que incluyo al igual que la del año 2006 el lanzamiento de globos de superpresión y aeroclippers- tuvo por objetivo el estudio de varios procesos oceanicos y atmosféricos de esa zona, con especial énfasis en la interacción entre el océano y la atmosfera en escalas de tiempo interestacionales. Esta campaña tuvo su contraparte en estudios similares efectuados por el buque oceanográfico "Suroit" en la zona.

Los lanzamientos efectuados ascendieron a un total de 19. Por un lado tenemos a los conocidos globos estratosféricos de superpresión, que vuelan a una altura constante de 1200 mts de los cuales el mas longevo consiguió una duración de vuelo de 33 dias con un recorrido de cerca de 33.000 kms, en tanto que el ultimo de los balones en caer adquirió una curiosa trayectoria hacia el sur que lo terminó inyec tando directamente en una inusual trayectoria polar.

El otro gran protagonista de la campaña, fue el menos conocido "Aeroclipper" (foto). El mismo se desplaza "anclado" a la superficie marina por una "cuerda-guía" que ademas de proveer un lastre para el balón, permite efectuar toda una serie de mediciones de parámetros del mar. Si bien originalmente los aeroclippers poseian forma tetraedrica, durante la campaña anterior se detectaron algunas deficiencias del diseño que obligaron a efectuar cambios en su construcción los cuales no pudieron completarse antes del inicio de la campaña por lo cual se decidió utilizar un tipo distinto de globos -con la misma funcionalidad- contruidos por la firma americana Raven.

El mas prolongado de los vuelos "Aeroclipper" tuvo una duración de 31 dias.

Al igual que en la anterior campaña, las operaciones de lanzamiento de globos de superpresión, tuvieron lugar desde el aeródromo local en Mahé, en uno de cuyos hangares se realizaban las tareas de armado e integración de los balones, en tanto que los Aeroclippers eran lanzados al mar con ayuda de un bote Zodiac, desde una playa cercana.

Los detalles e imagenes de las operaciones pueden verse en el sitio web del LMD en http://www.lmd.ens.fr/vasco/v07.html.

Problemas para la NASA en la campaña AURA - 23/2/2007

Sito de aterrizaje del MKIVKiruna (Suecia) La campaña de validación de datos del satelite AURA ha finalizado con algunos inconvenientes. El segundo de los vuelos ha ser efectuados no pudo ser completado ya que el 7 de Febrero luego de su lanzamiento y justo antes de alcanzar altura de vuelo el globo explotó. A bordo viajaba el interferometro MkIV desarrollado por el Jet Propulsion Laboratory de la NASA destinado a efectuar mediciones atmosfericas en coincidencia con el paso del AURA. Las operaciones estuvieron a cargo de la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF) de la NASA desde las instalaciones suecas ubicadas en ESRANGE, cerca de Kiruna. El vuelo comenzó a las 3:13 utc, aparentemente en condiciones normales pero a una altura de 34 km, a las 5:05 UTC, el globo falló activando inmediatamente el paracaidas de recuperación que frenó el impacto de la gondola en tierra cuyo decenso se produjo en una zona al este de Talinnen, en Norrbotten, Suecia.

El helicoptero de rescate no pudo llegar a la zona debido a las bajas temperaturas y los equipos de tierra tambien se vieron impedidos de hacerlo en razon de la profundidad de la nieve en el sector. Cuando al dia siguiente un equipo finalmente llegó junto a la gondola, encontraron que esta habia recibido algunos golpes por el descenso, pero parecía estar en buenas condiciones, sin embargo, una vez de vueta en la base un mas profundo examen reveló que el escaner del instrumento se había quebrado, forzando a realizar reparaciones importantes antes de intentar otro vuelo.

Los trabajos comenzaron inmediatamente y para el 10 de febrero, se había arreglado el escaner, y luego de algunas pruebas la godola estuvo lista para ser lanzada nuevamente el 13 de febrero. Luego de algunos dias de espera aguardando que el vortice polar se ubicara sobre la base de lanzamiento, el segundo intento uvo lugar el 22 del mismo mes a las 11:37 utc pero de nuevo, el globo falló cuando se econtraba ascendiendo y una terminación del vuelo fue activada por los detectores a bordo. Segun informes de los equipos de rescate, la gondola fue localizada en buenas condiciones. En este vuelo fueron obtenidos algunos datos cientificos en la fase de ascenso. Mas información en http://mark4sun.jpl.nasa.gov/esn07.html.

Un comienzo exitoso

imagen gentileza de Brian Drouin A pesar de los problemas con los subsiguientes vuelos, la campaña había comenzado con buen pulso el 24 de enero con el lanzamiento del primero de los balones. El periplo se extendió entre las 7:40 utc, -momento en que fue lanzado- y las 10:24 utc en que finalizó su rcorrido descendiendo algo al norte del Lago Valvtrasket, en Norbotten, Suecia.

Este primer balon transportaba una gondola multi-instrumental desarrollada por el Jet Propulsion Laboratory (JPL) conteniendo tres instrumentos destinados a efectuar mediciones in situ de componentes atmosféricos: FIRS-2 (Far Infrared Fourier Transform Emission Spectrometer) desarrollado por el Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, SLS una sonda de limbo, y un fotometro para la medición in situ de niveles de ozono ambos del JPL.

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