ISTAR group realiza lanzamiento de globos desde Svalbard - 22/01/2012

Archipielago Svalbard, Noruega.- Tal y como ocurrió a principios del año pasado, un equipo Italo/Norteamericano lanzó dos balones estratosféricos durante las dos primeras semanas de Enero de 2012. El sitio de lanzamiento al igual que en aquella ocasión fue la base Dirigibile Italia, localizada en la comunidad de Ny-Alesund de la Isla Spitsbergen Island, el asentamiento permanente mas septentrional del mundo.

El equipo cientifico formado por Paolo de Bernardis y Silvia Masi de la Universidad de Roma La Sapienza junto a Steven Peterzen del ISTAR Group quien actuó como director de lanzamiento, fue recibido por parte del personal Consejo Nacional de Inverstigaciones de Italia (CNR) que asimismo brindó apoyo durante las operaciones junto con personal del Alfred Wegener Institute (Alemania) responsables de proveer el helio para los balones y Kings Bay AS encargada de manejar la estación y proveer la lógistica de la operación.

El propósito de la campaña fue testear nuevos componentes electrónicos y sistemas de telemetría diseñados y construidos por el Departamento de Fisica de la Universidad de Roma; observar, en tiempo real, las trayectorias de los vientos estratosféricos durante la noche polar para planificar futuras campañas con balones y cargas mas pesadas en vuelos de larga duración y por ultimo probar nuevos dispositivos de vuelo desarrollados por ISTAR.

Los balones fueron manufacturados por Near Space Corporation de Tillamook, Oregon, EEUU y tenian un volumen de 3,791 m3. Las cargas utiles denomindas Polar Observation Platform (POP) eran similares en ambos vuelos y constaban de un GPS a bateria y un transmisor que emitia información sobre hora, temperatura, velocidad, derrotero y altirud del ingenio utilizando una plataforma satelital Iridium. El peso total del conjunto era de alrededor de 38 kg.

El primer lanzamiento tuvo lugar el 17 de Enero a las 18:55 utc. A pesar de que el balón inicialmente ascendio sin inconvenientes, al llegar a los 15 kms comenzó a perder altitud de forma constante hasta tomat tierra en un glaciar ubicado a loos 79º 00' N 15º 22' E. Un analisis de las causas del fallo reveló como posible causa una rotura en el balón debido a la bajísima temperatura de la troposfera (-68º C) y los fuertes vientos en dicha region atmosferica. La recuperación tanto de la carga util cuanto del balón tendrá lugar cuando la luz del dia retorne al Artico.

Dos dias mas tarde, el 19 de enero, a las 19:26 utc fue lanzado el segundo balón. Esta vez el ingenio alcanzó exitosamente su altura de vuelo pero para sorpresa de los científicos cambió su derrotero inicial de ascenso oeste por una ruta hacia el sur, continuando en una trayectoria sur-sureste absolutamente inusual respecto de todas las que habian experimentado en los ultimos 8 años de vuelo en Svalbard. Como los vientos en altura excedian los 80 km por hora de velocidad, el globo cruzó Noruega y Suecia en apenas 28 horas tal y como puede apreciarse en el mapa dela izquierda (click para ampliar). Una vez que alcanzó el Mar Baltico, se decidió terminar el vuelo en un area despejada sobre las islas Gotland.

Los comandos de fin de vuelo fueron transmitidos via satelite, y el balón se separo exitosamente de su carga util que aterrizó en una zona arbolada de Gotland cerca de una finca propiedad de un primo del director de operaciones quienes procedieron a recuperar todos los elementos del tren de vuelo para enviarlos de vuelta a Italia. De acuerdo con el comunicado de prensa de ISTAR todo el hardware se encontraba en perfecto estado.

El mismo equipo retornará a Svalbard en Mayo próximo para realizar pruebas adicionales y mas vuelos y nuevamente en el invierno de 2012 / 2013 para ampliar aun mas la investigación de los patrones de viento estratosféricos invernales de la región, en preparación para una futura campaña que involucrará no menos de 15 lanzamientos, incluyendo cargas pesadas y vuelos de larga duración.


Finalmente la misión STO fue lanzada exitosamente - 16/01/2012

Williams Field, Estación McMurdo.- La presente historia se centra alrededor de un instrumento científico llamado STO (Stratospheric Terahertz Observatory) diseñado para registrar las debiles señales de radio-frecuencia emitidas por los átomos de carbono dentro de nubes interestelares de gas y polvo que se encuentran en la galaxia de la Vía Lactea, en lo que los astrónomos llaman el medio interestelar.Allí es donde las nubes de polvo cósmico y gas son destrozadas, y donde la gravedad aplasta todo entre sí para eventualmente formar estrellas y planetas.

Sin alejarnos demasiado de ese escenario y si hablaramos en terminos biológicos, podríamos decir que el desarrollo de esta segunda misión de la presente campaña Antártica de lanzamiento de globos estratosféricos de la NASA, ha sido -haciendo honor a su comico objeto de interes- un auténtico parto.

Al igual que sus colegas de la misión CREST, el equipo científico detráas de STO -pertenecientes en su mayoria a la Universidad de Arizona, y el Laboratorio de Fisica Aplicada John Hopkins- arribaron a la estación a principios de Noviembre y se instalaron en uno de los edificios de integración de la estación de lanzamiento localizado en el Aeropuerto Williams Field, a unos 10 km de la estación McMurdo.

Todo parecía progresar bien, cuando cerca de finalizar la preparación del instrumento para el vuelo, a principios de Diciembre un problema surgió. Existía una rotura en una de las mas importantes piezas del conjunto: el contenedor de helio liquido utilizado para enfriar los detectores a temperaturas cercanas al cero absoluto. Inmediatamente se ordenaron desde el continente elementos para su reparación, y para el 8 de Diciembre un sellador de un tipo especial arribó a McMurdo desde Australia, iniciando la reparación ese mismo fin de semana. Luego de que otros componentes clave como los detectores fueran integrados a la gondola fue el turno de montar el contenedor de Helio, tarea que fue completada hacia el 20 de Diciembre con ayuda del pèrsonal de la NASA en la base.

Algunos problemas climáticos retrasaron la realización de la prueba de izado obligatoria y necesaria como preparación final para el vuelo, hasta el 28 de Diciembre cuando finalmente adquirió el status de "flight ready". Ese mismo día por la tarde se produciría una oportunidad de lanzamiento, por lo que STO fue llevado a la pista por "The Boss" (se denomina así al vehiculo especial de lanzamiento que la NASA tiene en la base) pero finalmente el intento fue cancelado.

Para el 4 de Enero, el equipo habia echo tres intentos infructuosos y el equipo científico comenzaba a preocuparse acerca de las reservas de helio liquido disponibles para mantener el instrumento en condiciones aptas de vuelo. NASA comenzó a corrdinar esfuerzos para facilitar el envio de cilindros de gas desde Australia e incluso de la base norteamericana en el Polo Sur, los que arribarian a McMurdo dos dias mas tarde. Ese mismo día las condiciones resultaban optimas para hacer un nuevo intento de lanzamiento pero este debió ser cancelado debido al mal funcionamiento de uno de los giróscopos montados en la estructura externa de STO, el cual debió ser reemplazado.

Luego de una espera de cuatro dias, el 10 de Enero un quinto intento de lanzar el instrumento fue realizado pero el lanzamiento debió ser abortado en pleno desarrollo. No contamos con datos acerca del tipo de falla que ocasionó el problema. Otros dos intentos el 12 y 13 de Enero tambien debieron cancelarse debido a problemas climáticos, al igual que ocurriría al día siguiente.

Finalmente, luego de ocho intentos cancelados y diversos problemas, el 15 de Enero, STO inició su periplo antáartico tal y como puede verse en la imagen de la derecha.

Para el momento en que estamos escribiendo esto, el instrumento vuelo a 125.000 pies y de acuerdo al exhausto equipo cientifico, funciona a la perfección.

Como les dije al principio de este post: fue realmente "un parto". Permanezcan atenbtos a mas novedades pronto.


Fin del periplo antártico de CREST - 7/1/2011

Williams Field, Estación McMurdo.- La misión CREST, lanzada por la Columbia Scientific Balloon Facility (CSBF) de la NASA el pasado 25 de Diciembre desde el Aeropuerto Williams Field ha finalizado ayer, 5 de Enero de 2012.

Luego de la separación del balón la carga util tomó tierra en un punto situado 55 millas al Oeste de la Estación Mario Zucchelli, perteneciente al programa Antáartico Italiano. A la izquierda puede verse un mapa mostrando el recorrido realizado por el balón alrededor del polo durante los once dias que este permaneció en vuelo (click para ampliar).

A pesar de que el sitio de aterrizaje no ha sido visitado aun por los equipos de reconocimiento y rescate, se estima que la gondola se encuentra en buen estado ya que continúa transmitiendo datos de mantenimiento de rutina y su localización a traves del GPS de abordo. La crítica maniobra del aterrizaje -la separación del paracaídas para evitar que se transforme en una vela e inflada por el viento arrastre el instrumental por millas- fue llevada a cabo con exito.


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