Muere físico del Caltech a los 52 años - 27/1/2010

Pasadena, California.- Andrew Lange, un conocido profesor de física del Caltech, murió a los 52 años. De acuerdo a lo publicado ayer por el periodico Los Angeles Times aparentemente Lange se habría quitado la vida el Viernes ultimo. Empleados del un hotel en Pasadena a donde el físico arribó el dia anterior lo encontraron sin vida, aparentemente asfixiado, segun dijeron fuentes policiales.

Lange trabajaba en el Caltech desde 1993. Se habia graduado de Princeton en 1980 y recibió su doctorado en la Universidad de California, Berkeley siete años mas tarde. Primero se integró al instituto como visitante asociado, siendo nombrado profesor a tiempo completo en 1994, y posteriormente fue nombrado como profesor Goldberger en 2001. Para el año 2006 se convirtió en cientifico investigador senior del Jet Propulsion Laboratory y dos años mas tarde se le encomendó la dirección de la división de Fisica, Matemáatica y Astronomía.

El principal interes de Lange a lo largo de su carrera fue la investigación del Fondo Cósmico de Microondas (FCM), una radiación remanente que aparece justo despues del Big Bang, y que se encuentra presente en todo el Universo. En dicho campo de acción participó de varios experimentos con globos estratosféricos, aun desde antes de su arribo a Caltech. Su mas reciente aporte fue como investigador principal del segmento americano de BOOMERANG, un instrumento para medir el FCM desarrollado por un consorcio de universidades, principalmente americanas e italianas que en 1998 voló 10 días alrededor del polo sur. La misión hizo historia, ganando los titulares del mundo científico luego de que se midiera la anisotropía de temperatura del FCM con una al resolución, lo que permitió obtener evidencias de que la geometría del universo es "plana".

En 2006, Lange junto a su colega Italiano del proyecto BOOMERANG Paolo de Bernardis, fueron galardonados con el Premio Balzan Prize de Astrophysics "por sus contribuciones a la cosmología, en particular gracias al experimento antártico BOOMERANG" en tanto que en 2009 recibió el premio Dan David en Historia Astrofísica del Pasado del Universo, nuevamente junto a Paolo de Bernardis, y Paul Richards.

Mas información:

:: Comunicado oficial publicado en el servicio de información Caltech Today
:: Una entrevista a Andrew Lange publicada en el website de la Agencia Espacial Europea hablando sobre el proyecto Boomerang

Lanzado el primer globo estratosférico del año - 25/1/2010

Kiruna, Suecia.- Como ocurre cada Enero, el primer balón del año ha sido lanzado desde la base de ESRANGE, localizada cerca del pueblo de Kiruna, en las remotas regiones articas de Laponia. La misión se inició a la 1:46 hora local (0:46 UTC) y luego de un ascenso nominal el balón (con un volumne de 400.000 m3) comenzó la fase de vuelo nivelado a una altura promedio de 34 kms. Luego de un periplo de cerca de 14 horas, durante el cual se realizaron exitosamente las observaciones científicas planeadas, la carga util fue separada del globo, cuando este volaba ya sobre Finlandia.

La gondola impactó, 40 kms al oeste de Kusamo, en el este finlandes, tal y como puede apreciarse en la imagen de la izquierda.

La carga util de la mision era MIPAS-B (Michelson Interferometer for Passive Atmospheric Sounding - Balloon) una versión para su uso en globos estratosfericos de un espectrómetro de infrarrojos por Transformadas de Fourier (FTIR) instalado actualmente a bordo del satélite ENVISAT, cuyo objetivo es efectuar sondeos de precisión en limbo de elementos quimicos relacionados con el problema del ozono estratosférico y los gases de efecto invernadero. Como carga adicional en la misma gondola se montó un segundo instrumento llamado TELIS (TeraHertz Limb Sounder) que efctua asimismo sondeos límbicos pero en longitudes de onda sub-milimétricas.

El presente vuelo fue una continuación de una misión similar llevada a cabo en Marzo de 2009 para obtener mediciones en la alta troposfera y la estratosfera en momentos en que el vortice polar se encuentra químicamente activado. Un segundo objetivo fue la validación in-situ de datos obtenidos por el satelite Envisat y vuelos de aviones cientificos en el marco de la campaña Reconcile EU-FP7 que se lleva adelante utilizando como base de vuelo las instalaciones de la base de Arena Arctica en el aeropuerto de Kiruna.

Las operaciones se desarrollaron en el marco del acuerdo Europeo denominado EuroLaunch del que participan la agencia espacial Sueca y sus pares alemanes de DLR/Moraba.

Mas información:

:: Pagina principal de MIPAS-B en el servidor de la Universidad del Estado de Baden-Wuerttemberg
:: Pagina principal del instrumento TELIS en el website de DLR

Varios intentos para romper el record de Kittinger este año - 22/1/2010

Nueva York, EEUU.- Hace algunas horas en el popular show matutino de la cadena NBC llamado TODAY, fue presentado un nuevo proyecto para intentar romper el record mundial de salto en paracaidas que le pertenece desde el 16 de Agosto de 1960 al entonces capitan de la fuerza aerea Joseph W. Kittinger Jr.

La sorpresa para todos aquellos que conocen los pormenores de dicha empresa fue la presencia del mismismo Kittinger en el estudio, dando su apoyo total al proyecto "Red Bull Stratos" que tendrá como protagonista del salto al deportista extremo Austríaco Felix Baumgartner. El paracaidista planea saltar desde una capsula adosada a un globo estratosférico a una altura de 120.000 pies, vistiendo un traje totalmente presurizado, desde un punto aun no revelado de los EEUU. Como bien saben los que lo conocen, a lo largo de los años Kittinger fue siempre muy cauto a la hora de hablar de los diversos intentos de batir su record, e incluso se negó a que se lo asociara con dichos emprendimientos, especialmente en lo que a medidas de seguridad para proteger la vida del piloto se refiere.

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Tal y como señalara alguien en una lista especializada algunas horas despues de la aparición publica del veterano piloto "...el debe haber visto algo decididamente prometedor en los protocolos de este intento...". Arriba puede verse el segmento del programa en que aparecieron Kittinger y Baumgartner.

Justamente este año, marca el 50 aniversario del famoso salto denominado EXCELSIOR III, por lo que Kittinger planea celebrarlo publicando una autobiografía suya bajo el titulo de "Come Up and Get Me" (Vengan a buscarme) la famosa frase con la que el piloto respondió en código Morse al control de tierra cuando se le ordenó descender durante la misión MANHIGH I en 1957. La expresión hizo temer a sus superiores sobre una posible alteración del comportamiento como consecuencia de la falta de oxigeno que forzo a concluir antes la misión, cuando en realidad se trató de una expresión humorística del piloto, rayana en lo morboso.

El libro ha sido escrito en colaboración con Craig Ryan, autor de varios libros sobre el tema y ha sido prologado por el primer hombre en pisar la luna: Neil Armstrong.

¿Y que ocurrió con los esfuerzos anteriores?

Veamos en un suscinto resumen, el resultado de otros proyectos similares en el pasado y en el presente. Los mismos se encuentran ordenados teniendo en cuenta su cercanía al logro del objetivo.

Proyecto Strato-Jump llevado adelante por Nicholas Piantanida un camionero y paracaidista de New Jersey. Lo intentó tres veces. La primera vez el 23 de Octubre de 1965, falló cuando una rafaga de viento destruyó la parte superior del balon mientras ascendía y debió saltar en paracaidas para salvarse. La segunda tuvo lugar de 2 de Febrero de 1966, y tuvo un final similar al anterior, ya que cuando alcanzó los 123,800 pies de altura justo antes de saltar no pudo desconectarse del sistema de oxigeno de a bordo. La gondola tuvo que ser separada del globo por el control de tierra aterrizando en paracaidas junto con esta. El tercer y fatal intento tuvo lugar el 1º de Mayo de ese mismo año. Mientras ascendía, su traje presurizado falló sufriendo la descompresión explosiva mas violenta experimentada por ser humano alguno. El accidente lo dejó en coma hasta que el 29 de Agosto, cuando a la edad de 34 años, finalmente falleció.

Le Grand Sault (el gran salto) llevado adelante por Michel Fournier un ex-militar, atleta y paracaidista Frances de 66 años. Originalmente concebido para ser realizado en suelo galo, el saltó debió mudarse a Canada en 2002 cuando las autoridades locales le negaron la autorización. Este proyecto tambien tuvo tres intentos. El primero en 2002 fue cancelado debido a las malas condiciones meteorológicas en tanto que en el siguiente intento una rotura del globo al momento del inflado obligó a suspender el lanzamiento.El mas reciente intento en 2008 también fracasó: el piloto ya se hallaba sentado en la capsula listo para elñ despegue cuando sorpresivamente el globo fue liberado pero en lugar de elevar la capsula, se desprendió de esta y se elevó solo al cielo ante la mirada atónita y desesperada del piloto. Posteriores investigaciones ubicaron la falla en uno de los conectores explosivos, el cual sufrió una ignición espontánea, provocando la separación. Luego de eso, Fournier debió posponer varias veces su vuelo debido a problemas presupuestarios. El siguiente intento ha sido anunciado para Mayo próximo.

QinetiQ 1 un proyecto concebido originalmente para enviar dos pilotos, Andy Elson y Colin Prescot portando trajes espaciales Sokolpara intentar romper el actual record de altitud que aun retienen Malcolm Ross y Victor Prather, pilotos de la misión Strato-Lab V de 1961. A pesar de que no se trató de un proyecto de salto en paracaidas, la misión necesitó de casi los mismos preparativos para asegurar la supervivencia de los pilotos en condiciones casi espaciales. Un primer intento en 2002 fue cancelado debido a las condiciones adversas de vientio en las capas altas de la atmosfera mientras que el segundo intento tuvo lugar un año mas tarde frente a la costa de St Ives (Reino Unido) despegando desde un barco militar. La mañana del lanzamiento, mientras el balón era inflado, el gas helio comenzó a escapar de la envoltura a traves de una grieta a lo largo de uno de los gajos del balón, forzando a detener las operaciones. Luego de ese contratiempo, si bien se hablo de un tercer intento el mismo no se concretó y el programa fue cancelado.

Stratoquest llevado adelante por la paracaidista Cheryl Sterns. Aun no se realizó ningun intento. Luego de estar muy activa promoviendo su proyecto a principios de la decada del 2000, recientemente se ha retirado de la competencia aunque aun mantiene su esfuerzo con vida.
Segun sus propias palabras "se encuentra lista y preparandose para asumir este desafio con seguridad, aunque el aspecto mas dificil de concretar es el del financiamiento...". No existe fecha probable para un primer intento.

Space Jump llevado adelante por el doble de riesgo inglés Steve Truglia. Nunca puso fecha concreta para su intento. En 2008 mientras Fournier parecía estar cerca de lograrlo, publicó en su website que estaba listo para intentarlo y que aguardaría hasta conocer la altitud desde la que saltaría el francés para entonces ir un poco mas alto y superarlo. No obstante, luego de la falla sufrida por Fournier se llamó a silencio y nada mas comentó acerca del tema. Recientemente al enterarse del proyecto de salto de Baumgartner, afirmó nuevamente que estaba listo aunque como siempre sin decir, como, cuando y donde.

Seguramente será un año movido para esta actividad. O al menos asi lo esperamos.


Aterrizaje de CREAM, recuperación de BESS y lo que nos depara el 2010 - 20/1/2010

Cerca de un mes a psado desde nuestra ultima actualización, y como siempre ocurre para esta época es poca la actividad en el campo del balonismo científico alrededor del mundo. Veamos brevemente las ultimas novedades de la actividad asi como también lo que se espera para el resto del año.

Respecto de la campaña de lanzamiento llevada adelante por la NASA en su base Antártica del aeropuerto Williams Field en cercanias de la base McMurdo diremos que el ultimo balón que aún continuaba en vuelo al momento de nuestra ultima entrada hace un mes, finalizó su periplo el pasado 8 de Enero. Como recordarán se trataba de la misión CREAM V que fuera lanzada el 1º de Diciembre ultimo como vuelo 605N. La separación de la carga util tuvo lugar a las 6:35 utc, y 42 minutos mas tarde esta tomaba tierra (o mejor dicho hielo) en un punto localizado a 185 millas nauticas al SSE de McMurdo. varias horas despues del aterrizaje, el conjunto aun transmitía su posición a traves del sistema Iridium, claro síntoma de un aterrizaje sin mayores inconvenientes.

El tiempo de vuelo total para la quinta misión antártica de CREAM fue de 37 días y 10 horas, y de cuardo con la información obtenida de fuentes directas esta se desarrolló exitosamente tanto en la fase de vuelo y recuperación cuanto en su faz científica. A pesar de que el primer vuelo del equipo de rescate hacia la zona de aterrizaje estaba programado para el pasado 9 de Enero, hasta el momento todos los intentos de alcanzar la zona han sido una y otra vez cancelados debido a las inclemencias climáticas.

Otro factor que complica la operación es la época del año, ya que comienza la parte mas complicada de las operaciones logísticas en el continente blanco en general ya que comienzan las tareas de evacuación del personal desde bases remotas, por lo que la recuperación de instrumental pesado, pasa a un segundo plano.

Y hablando de rescates, finalmente fue concretada con éxito la recuperación del instrumento BESS que habia aterrizado en 2007 cerca de la estación de perforación de WAIS DIVIDE tal y como se puede apreciar en la imagen de la izquierda. El aparato fue completamente desensamblado (incluyendo el enorme magneto) y enviado de vuelta a McMurdo para su retorno a los EEUU. Lo mismo ocurrió con todo el personal involucrado en la operación que retornó a la base el ultimo fin de semana. En total la operación demando tres vuelos del aeroplano Bassler del programa antártico de los EEUU hacia Byrd Camp y desde allí un vuelo hacia McMurdo a bordo de un LC-130.

Una agenda tentativa para el resto del año

A continuación les ofrecemos un breve resumen de la actividad de lanzamiento por venir para el resto del año, alrededor del mundo.

:: Enero :: lanzamiento de MIPAS-B desde ESRANGE en Kiruna, Suecia.

:: Febrero :: 3 vuelos de globos de superpresión como parte de la campaña Pre-Concordiasi desde Seychelles en el Océano Indico.

:: Abril :: inicio de la campaña de larga duración del programa de globos de la NASA en Alice Springs en el centro de Australia que incluirá el lanzamiento de los instrumentos NCT, HERO, y TIGRE. Si bien estaba planeado efectuar un vuelo de una versión más grande del balón de superpresión de la NASA SPB, la realidad es que el fallo experimentado recientemente en la campaña Antártica hace dudar que efectivamente se lleve a cabo. Esta campaña marca -luego de varias mejoras edilicias recientes- el retorno a la actividad de la estación australiana, que permaneció inactiva durante siete años. Hemos publicado recientemente una nueva nota en donde se recoge gran parte de su historia.

:: Abril-Junio :: nuevamente volveremos a centrar nuestra atención en la base sueca de ESRANGE ya que la agencia espacial Francesa CNES llevará adelante una extensa campaña de 12 lanzamientos que abarcará tanto vuelos netamente científicos cuanto tecnológicos. Es menester resaltar el hecho que Suecia se ha convertido en la principal estación de vuelo para el programa Frances debido a que sus propias instalaciones de Aire Sur L'Adour y Gap-Tallard se encuentran imposibilitadas de efectuar lanzamiento alguno, con la entrada en vigor a partir de Junio pasado de una serie de fuertes restricciones basadas en un incremento en los requerimientos de seguridad y contingencia. El crecimiento de la población en esa zona del sur Frances y el subsecuente aumento del trafico aereo y terrestre en la región forzaron a establecer una moratoria de vuelo en los cielos galos hasta tanto se desarrolle una nueva estrategia para cumplir con los requerimientos de las autoridades. Esto incluye el desarrollo de nuevos sistemas de seguridad y de un sistema de aterrizaje orientable, entre otros factores.

:: Junio :: otra base que volverá a la actividad luego de un breve periodo de descanso es la estación de la CSBF en palestine, Texas desde donde se realizarán dos vuelos a mediados de año. Uno de ellos corresponderá a un instrumento llamado COFE y otro experimento de calibración de celdas solares.

:: Agosto :: volveremos a ESRANGE para asistir al lanzamiento de una versión reducida de ingeniería de POGO-Lite, un experimento diseñado para medir la mpolarización de la radiación Gamma blanda. Mientras tanto, ese mismo mes, del otro lado del Océano Atlántico en la base de la NASA localizada en Fort Sumner, Nuevo Mexico comenzará la campaña de otoño de la agencia que incluirá hasta cinco lanzamientos. Algunos de los experimentos involucrados son CWAS, GRAPE y la gondola multi-instrumental JPL-OMS.

:: Octubre :: como ocurre cada año en ESRANGE, el proyecto estudiantil BEXUS volverá a lanzar experimentos ideados por jovenes de toda la Union Europea en sendas misiones nomencladas como BEXUS 10 y BEXUS 11.

Ese mismo mes, en el otro extremo del mundo, en la Antártida, se realizará la campaña CONCORDIASI que incluirá el lanzamiento de cerca de 20 globos de superpresion portando gondolas con sondas meteorologicas para ser eyectadas por radio comando, con el objetivo de estudiar la dinamica atmosférica en la región.

Aun se encuentra pendiente de confirmación la realización del segundo vuelo del avión no tripulado italiano USV desde Cerdeña, un vuelo tecnológico desde Svalbard, el debut estratosféricos del telescopio japones FITE desde Cachoeira Paulista en Brasil, y asimismo resta confirmar los diversos instrumentos que tomaráan parte de las dos campañas de lanzamiento en Mayo y Agosto de la agencia espacial japonesa desde sus flamantes instalaciones de Taiki.

Y por cierto, antes de que me olvide, en Septiembre próximo estaremos celebrando nuestros primeros cinco años on-line. ¿Que tal?.

Permanezcan atentos!.

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