Descripci√≥n de la carga útil

LEE es un instrumento que mide el espectro de energía de los electrones presentes en los rayos cósmicos. En la imagen de la izquierda podemos ver un esquema de su composición (click para ampliar). LEE detecta los electrones entrantes por medio de 2 centelleadores plasticos (T1, T3 en el dibujo) y un tercero especialmente concebido para detectar anticoincidencias (G), junto con un detector gaseoso Cherenkov (T2). La energía de los mismos es medida en dos calorimetros, uno de cesio iodado (T4) y otro de vidrio con plomo (T5). Un cuarto centelleador (T6) ayuda a identificar y determinar la energía de las particulas, contando las que escapan del calorímetro.

El instrumento fue desarrollado a finales de los 60's por la Universidad de Chicago e hizo su primer vuelo en 1968. Posteriormente, efectuó vuelos anuales desde el norte canadiense hasta 1975 y bianuales hasta 1979, para ser transferido a principios de los 80's a la Universidad de Delaware, quien actualmente lo opera.

Las observaciones obtenidas por LEE proveen a la comunidad científica mediciones muy precisas del espectro de electrones durante un periodo extendido de tiempo a pesar de que el instrumento carece de la habilidad de distinguir los electrones negativos de los positivos.

Desarrollo del vuelo y resultados de la misión

 

Sitio de lanzamiento: Aeropuerto de Lynn Lake, Manitoba, Canada  
Hora lanzamiento: 1:05 utc
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: National Scientific Balloon Facility (NSBF)
Globo: Globo de Presión Cero Raven Big 60 - 1.700.000 m3 - SF4-59.84-.4/.52/.52-NAR
Nº de serie del globo: R59.84-2-01
Nº de vuelo: 508N
Peso carga útil: 1546 lbs

El globo fue lanzado por método dinámico asistido por una grúa el 25 de agosto.

Luego de una fase nominal de ascenso el globo alcanzó una altura de flotación de 49.4 km comenzadno un derrotero hacia el oeste tal y como se puede apreciar en el mapa ubicado a la izquierda (click para ampliar)

Luego de 23 horas en la estratósfera, la carga fue separada del globo finalizando el vuelo cerca de la ciudad de Fort McMurray, en la provincia de Alberta, Canada.

Más alla del interés científico en la misión, este vuelo estuvo principalmente destinado a probar un globo de un nuevo tipo denominado Ultra-High Altitude Balloon (UHAB). Estos vehiculos permiten transportar cargas utiles en el rango de los 900-1,000 kg hasta alturas que superan los 45 km utilizando diseños tradicionales de cero-presión pero con mayor volumen.

Ademas de permitir el acceso a alturas sin precedentes desde la cual efectuar observaciones científicas, el UHAB tambien abre la puerta para vuelos de larga duración en latitudes medias. Estos globos tienen de por sí variaciones de altitud "naturales" (provocadas por el ciclo dia-noche que calienta y enfria el gas en su interior) de un rango entre 10 y 12 km, lo que permitiría ejecutar vuelos de larga duración sin necesidad de transportar grandes cantidades de lastre para compensar dichos cambios. Si a eso se agrega un pequeño globo de superpresión como lastre para mantener al minimo posible esas variaciones se tendrá un vehículo que si bien no podrá transportar cargas muy pesadas (como si podrá llevar el futuro ULDB) ofrecerá condiciones de vuelo interesantes en cuanto a la maximización de la duración y la altitud, items esenciales en determinadas experiencias.

El desarrollo comenzó en marzo de 2002 cuando la NASA solicitó a Raven Industries la realización de un estudio sobre una serie de plataformas de ultra altitud basadas en globos de cero-presión. Luego de analizar varias posibilidades la agencia eligió un diseño basado en un balón de 1.7 millones de metros cúbicos de volumn con una capacidad final de transporte de carga de 780 kgs. Mientras que el globo en si mismo fue diseñado siguiendo el modelo tradicional para globos de cero-presión, el material elegido para la cubierta del mismo fue Stratofilm-430 (basado en Stratofilm-420 desarrollado para el proyecto ULDB) conformado por un film tri-capa que utiliza las mismas resinas que el Stratofilm-420. Con un grosor final de 10.2 micrones para el globo, y de 13.2 micrones para cada una de las capas que lo cubren, este material provee mayor resistencia y ductilidad a temperatura ambiente haciendo de esta manera que el balón soporte mejor las cargas dinámicas que recibe al momento del lanzamiento.

La producción del globo -bautizado extraoficialmente el ''Big 60''- requirió modificaciones menores en las instalaciones que la firma Aerostar (subsidiaria de Raven) posee en su planta de Sulphur Springs (Texas), para poder fabricar cada uno de los gajos que lo forman de 230 metros de largo por unidad. Debido a la similitud con los diseños tradicionales de cero-presión el proceso fue bastante rápido y eficaz, el unico paso que requirió un mayor cuidado debido a la naturaleza fragil del film fue el proceso de vaciado de aire del globo previo a su empaque final.

Este primer vuelo de prueba realizado durante la campaña de verano del año 2002 en Lynn Lake, Canadá fue perfecto.

Luego de un lanzamiento exitoso por método dinámico, el globo ascendió hasta una altura maxima de 49.4 km, permaneciendo en vuelo a un promedio de 49 kms durante las 23 horas de vuelo.

Este fue el globo mas grande jamas lanzado exitosamente. De esta manera se batió un record que permanecía incólumne desde 1975.

Referencias externas y fuentes bibliográficas

Imágenes de la misión

El gigantesco globo ya inflado, listo para el lanzamiento Vista lejana de la linea de vuelo