Descripci√≥n de la carga útil

El objetivo de este experimento fue el de transportar hasta la estratósfera durante 24 horas dos gondolas similares conteniendo placas de emulsión para obtener rastros del recorrido de nucleos de particulas creados a partir de su colisión con rayos cosmicos provenientes de fuera de la Tierra.

Las placas en cada una de las gondolas estaban formadas por un total de 500 hojas de emulsión fotográfica fabricadas por una empresa Británica, que median 18 x 24 pulgadas, conformando todas juntas un bloque macizo de 400 kg de peso. Cuando los rayos cósmicos golpeaban en su caida a la Tierra los finos granos de la emulsión producian trazas microscópicas de su paso, como si fueran huellas digitales de particulas tanto conocidas como desconocidas. Las colisiones podían incluso aportar indicios del tipo de partícula que había producido la explosión

Dicho bloque estaba contenido dentro de una gondola sellada de forma cilíndrica fabricada de aluminio que media 7 pies de largo y 3 de diametro con un peso total -incluyendo las placas- de 800 kgs. A la derecha puede apreciarse una de las gondolas luego de ser recuperada del mar (click para ampliar).

El costo total del proyecto fue de $ 625.000 de los cuales cerca de $ 100.000 correspondian unicamente a los costos de producción de las placas de emulsión.

Dadas las características de los balones a ser utilizados, el mejor sitio para lanzarlos era la cubierta de un portaaviones, en este caso el USS Valley Forge, ya que navegando con los vientos prevalecientes en mar abierto, generaba una condición artificial de viento cero que permitía el inflado y lanzamiento vertical de los globos. Asimismo, la marina de los EEUU durante los meses previos efectuó varios ensayos de recuperación de la carga util, utilizando un modelo a tamaño natural de la gondola que era lanzada al lago Michigan desde un helicóptero y posteriormente recuperada desde un navío.

El sitio elegido para las operaciones fue el Mar caribe, en America Central, cerca de las Antillas a finales de Enero de 1960. Un factor importante para el exito del experimento fue la coordinación de la fecha de su realización con Francia ya que para esa misma época el gobierno galo planeaba efectuar un ensayo nuclear en el desierto del Sahara. La radiación producida por la detonación podría haber arruinado las placas de emulsión.

Una vez recuperados, uno de los los bloques de emulsión debía ser analizado enteramente en la Universidad de Chicago, y el restante dividido entre las Universidades de Minnesota, Winsconsin, Rochester, Washington, California y Tenessee, todas de los EEUU y entre grupos de investigación de Canada, Inglaterra, Francia, Italia, Suiza, Brasil, India y Japón. No obstante debido a la falla de uno de los lanzamientos, el segundo de los bloques aparentemente habría sido lanzado durante una campaña posterior realizada ese mismo año desde la Base Aeronaval de Glynco en Georgia, EEUU. No obstante al momento de publicar esto, este dato no ha podido ser totalmente confirmado.

Un evento derivado de esta campaña fue el descubrimiento de nuevos datos acerca de las corrientes de aire en la zona. Como la información disponible sobre las corrientes de aire en altura al momento de organizar la campaña ICEF era bastante pobre, el Weather Bureau de los EEUU desarrolló a lo largo de ese mes un intenso sondeo de la atmosfera en la region utilizando para ello estaciones localizadas en diferentes islas, desde donde diariamente se lanzaban globos-sonda y globos estratosfericos para la obtención de la información.

Desarrollo del vuelo y resultados de la misión

Sitio de lanzamiento: USS Valley Forge (CV-45)  
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: Winzen
Globo: Globo de Presión Cero Winzen - 280.000 m3
Nº de serie del globo: 290.75-100x100-V-4
Nº de vuelo: WRI 861
Peso carga útil: 800 kgs
Peso góndola: 800 kgs

El globo, bautizado "Skyhook Bravo-Refly" fue lanzado el 30 de enero de 1960, desde la cubierta del USS Valley Forge utilizando el metodo vertical. El balon transportaba la misma gondola que habia sido lanzada cuatro dias antes.

El ingenio ascendió sin problemas hasta los 113,500 pies pero luego fue perdiendo altura de manera continua hasta finalmente estabilizarse en 61.000 pies. Aparentemente el problema se debió a una falla en el mecanismo de eyecciYn de lastre

Luego de 27 horas de vuelo, la gondola fue separada del balon, para luego descender en paracaídas y ser recuperada exitosamente por la marina de los EEUU.

Este fue el segundo vuelo de la campaña ICEF. Durante la misión, la carga util fue expuesta a los rayos cosmicos por un total de 27 horas, totalizando junto al anterior vuelo 32 horas de exposición.

Referencias externas y fuentes bibliográficas

Imágenes de la misión