Objetivo del vuelo y descripci√≥n de la carga útil

Esta misión formaba parte de la fase de calificación y prueba del sistema de paracaídas para la misión ExoMars (Exobiology on Mars), un programa de astrobiología de la Agencia Espacial Europea (ESA) y la agencia espacial rusa Roscosmos. Los objetivos de ExoMars son buscar signos de vida pasada en Marte, investigar las variaciones en el entorno geoquímico y acuoso marciano, investigar los gases atmosféricos y sus fuentes y, al hacerlo, demostrar las tecnologías para una futura misión de retorno de muestras desde el planeta rojo. La primera parte del programa lanzada en 2016 colocó el Trace Gas Orbiter en la órbita de Marte y lanzó el módulo de aterrizaje Schiaparelli EDM. El orbitador está operativo pero el módulo de aterrizaje se estrelló en la superficie del planeta.

Se planeaba lanzar la segunda parte del programa en julio de 2020, cuando el módulo de aterrizaje Kazachok debería haber depositado sobre la superficie marciana el rover Rosalind Franklin, apoyando una misión científica que se esperaba que durara hasta 2022 o más allá. El módulo de descenso requiere dos paracaídas principales -cada uno con su propio paracaídas piloto para la extracción- para ayudarlo a reducir la velocidad a medida que se sumerge en la atmósfera marciana. El paracaídas principal de la primera etapa de 15 metros de ancho se abre mientras el módulo de descenso sigue viajando a velocidades supersónicas, y el paracaídas principal de la segunda etapa de 35 metros de ancho se desplegará una vez que las velocidades entren en régimen subsónico. Después de la separación de los paracaídas, la velocidad debe ser adecuada para que los motores de frenado puedan depositar la plataforma de aterrizaje y el rover sobre la superficie de Marte.

Para probar el rendimiento de los paracaídas antes del vuelo, se seleccionó a la empresa británica Vorticity Systems como consultora técnica bajo contrato con Thales Alenia Space. La firma construyó una cápsula especial para realizar las pruebas de los paracaídas, primero con descenso desde baja altura usando un helicóptero y luego desde gran altura con un globo estratosférico. Estas misiones permitieron probar los paracaídas y la secuencia de despliegue con la misma aceleración gravitacional y densidad atmosférica que experimentarán en Marte.

Después de que se completó la primera serie en 2019, se encontraron algunas anomalías en el sistema de descenso. Como resultado, en marzo de 2020, se anunció que la segunda misión se retrasaría hasta 2022 debido a que los problemas con los paracaídas no se pudieron resolver a tiempo para cumplir con la ventana de lanzamiento. Después de estudiar el problema y efectuar algunas modificaciones, se necesitó una nueva serie de pruebas de paracaídas que se realizaron en Oregón durante 2020 y desde Suecia en 2021. La serie de pruebas de 2021 en Kiruna permitió el despliegue impecable del primer paracaídas principal provisto por Airborne Systems. Sin embargo, el paracaídas de segunda etapa de 35 m de ancho provisto por Arescosmo experimentó un daño menor, probablemente debido a un desprendimiento inesperado del paracaídas piloto durante el inflado final, pero aun así desaceleró el vehículo de prueba de caída como se esperaba. En los meses intermedios, se cambió el accesorio del paracaídas del piloto y se reemplazaron los refuerzos de Kevlar con nailon en dos anillos en el dosel del paracaídas para mejorar la resistencia y elasticidad de la tela del paracaídas, a fin de reducir el riesgo de rotura.

Esta segunda serie de pruebas en Oregón tuvo como objetivo probar estas modificaciones. Después del vuelo al recuperar los paracaídas, solo se observó un puñado de rasgaduras muy pequeñas e insignificantes de 1-2 cm y abrasión por fricción en las dos copas de ambos dispositivos. Aunque ciertamente estos paracaídas funcionarán bien tal como están, se realizarán nuevos ajustes en los diseños que se probarán en una nueva ronda de pruebas de caída a gran altura que se llevará a cabo en 2022. No obstante, el estallido de la guerra en Ucrania en Marzo de 2022 ha puesto en un compas de espera indefinido esta nueva ronda de pruebas, ya que por ahora la Agencia Espacial Europea no ha encontrado aún un nuevo vector para el lanzamiento de la misión, luego de que el acuerdo con Roscosmos quedara sin efecto.

Secuencia de video del despliegue del paracaidas

Detalles de la misión

Sitio de lanzamiento: Aeropuerto Municipal de Madras, Oregon, EEUU  
Dia y hora de lanzamiento: 21/11/2021 16:00 utc
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: Near Space Corporation (NSC)
Tipo de globo/fabricante/volumen/composicion: Globo de Presión Cero  
Dia y hora de fin del vuelo (L para hora de aterrizaje, W ultimo contacto conocido, resto hora de separacion): 21/11/2021 17:30 utc
Duración del vuelo (F: tiempo a flotacion, resto tiempo total de vuelo en d:dias / h:horas / m:minutos): ~ 3 h
Sitio de aterrizaje o ultima posición conocida: En Crook County, Oregon, EE.UU

Referencias externas

Imágenes de la misión