Objetivo del vuelo y descripci√≥n de la carga útil

Esta misión formaba parte de la fase de calificación y prueba del sistema de paracaídas para la misión ExoMars (Exobiology on Mars), un programa de astrobiología de la Agencia Espacial Europea (ESA) y la agencia espacial rusa Roscosmos. Los objetivos de ExoMars son buscar signos de vida pasada en Marte, investigar las variaciones en el entorno geoquímico y acuoso marciano, investigar los gases atmosféricos y sus fuentes y, al hacerlo, demostrar las tecnologías para una futura misión de retorno de muestras desde el planeta rojo. La primera parte del programa lanzada en 2016 colocó el Trace Gas Orbiter en la órbita de Marte y lanzó el módulo de aterrizaje Schiaparelli EDM. El orbitador está operativo pero el módulo de aterrizaje se estrelló en la superficie del planeta.

Se planeaba lanzar la segunda parte del programa en julio de 2020, cuando el módulo de aterrizaje Kazachok debería haber depositado sobre la superficie marciana el rover Rosalind Franklin, apoyando una misión científica que se esperaba que durara hasta 2022 o más allá. El módulo de descenso requiere dos paracaídas principales -cada uno con su propio paracaídas piloto para la extracción- para ayudarlo a reducir la velocidad a medida que se sumerge en la atmósfera marciana. El paracaídas principal de la primera etapa de 15 metros de ancho se abre mientras el módulo de descenso sigue viajando a velocidades supersónicas, y el paracaídas principal de la segunda etapa de 35 metros de ancho se desplegará una vez que las velocidades entren en régimen subsónico. Después de la separación de los paracaídas, la velocidad debe ser adecuada para que los motores de frenado puedan depositar la plataforma de aterrizaje y el rover sobre la superficie de Marte.

Para probar el rendimiento de los paracaídas antes del vuelo, se seleccionó a la empresa británica Vorticity Systems como consultora técnica bajo contrato con Thales Alenia Space. La firma construyó una cápsula especial para realizar las pruebas de los paracaídas, primero con descenso desde baja altura usando un helicóptero y luego desde gran altura con un globo estratosférico. Estas misiones permitieron probar los paracaídas y la secuencia de despliegue con la misma aceleración gravitacional y densidad atmosférica que experimentarán en Marte.

Después de que se completó la primera serie en 2019, se encontraron algunas anomalías en el sistema de descenso. Como resultado, en marzo de 2020, se anunció que la segunda misión se retrasaría hasta 2022 debido a los problemas con los paracaídas que no se pudieron resolver a tiempo para la ventana de lanzamiento. Después de estudiar el problema y algunas modificaciones, se necesitaba una nueva serie de pruebas de eyeccion que se realizaron en Oregón durante 2020 y desde Suecia en 2021.

Para la ronda de pruebas de 2021, se aplicó un nuevo diseño y se revisó el enfoque de plegado para evitar que la línea se tuerza durante la extracción: el paracaídas originalmente se empacaba dentro de la bolsa alrededor del mortero central que contiene el paracidas piloto, de modo que al extraerlo se desenvolvía en un arco de 360º. Doblar la banda del paracaídas en dos capas, de modo que primero se despliegue en una dirección y luego 180º en la otra dirección, demostró que podía reducir la tendencia de la cúpula del paracaidas de generar fricción al quedar envuelta alrededor del mortero.

También se implementó un paracaídas piloto de un tamaño algo menor (3,7 m frente a los 4,5 m anteriores), con el objetivo de reducir la energía -y por tanto el rozamiento- que se genera al extraer el segundo paracaídas principal de su bolsa.

Registro en video del fallido lanzamiento

Detalles de la misión

Sitio de lanzamiento: European Space Range, Kiruna, Suecia  
Dia y hora de lanzamiento: 3/6/2021  
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: Swedish Space Corporation (SSC)
Tipo de globo/fabricante/volumen/composicion: Globo de Presión Cero  
Dia y hora de fin del vuelo (L para hora de aterrizaje, W ultimo contacto conocido, resto hora de separacion): 3/6/2021 ??
Sitio de aterrizaje o ultima posición conocida: Vuelo abortado

El vuelo debía realizarse originalmente el 3 de junio de 2021. Tanto el inflado del globo como la liberación del mismo se realizaron sin inconvenientes, pero cuando el balón se encontraba directamente encima del vehículo de lanzamiento y listo para tomar la carga útil, algo ocurrió y el mecanismo de separacion globo/paracaídas se activó. Como resultado, el globo ascendió unos metros antes de colapsar y volver a caer a uno de los lados de la plataforma de lanzamiento de ESRANGE. La carga útil no llegó a ser liberada por el vehículo de lanzamiento.

Referencias externas

Imágenes de la misión