Descripci√≥n de la carga útil

Stratollite es el nombre comercial de un sistema de globos en tándem de larga duración que recibe el nombre técnico en ingles de Variable Altitude Air Ballast Balloon System (sistema de globos de lastre de aire de altitud variable) que ha sido desarrollado por World View Enterprises. El sistema consiste en un globo convencional de presión cero (ZPB) unido en tándem con un globo de superpresión de lastre de aire con forma de calabaza (SPB) y un tren de vuelo denominado escalera que conecta el ZPB a la góndola de carga util denominada Stratocraft. Su diseño deriva del sistema Sky Anchor desarrollado por la NASA junto a Winzen Research Inc. a fines de la década de 1960. A la izquierda se puede ver un esquema de su configuración (click para más detalles).

El ZPB está fabricado en polietileno resistente a la luz UV con un volumen aproximado de 23.000 m3 pudiendo ser inflado con Hidrógeno o Helio. Proporciona elevación inicial y sostenida para el sistema, desde el lanzamiento, hasta una altitud de aproximadamente 75.000 pies. El SPB ubicado justo debajo del ZPB posee la forma de una calabaza y opera a una presión interna positiva en comparación con la atmósfera externa, proporcionando al conjunto una cantidad variable de lastre por medio del llenado o vaciado de aire ambiente en su interior. El SPB puede estar compuesto por uno o más compartimentos conectados en serie. Al agregarle aire, el peso total del sistema aumenta, lo que lo hace descender. Por el contrario, al extraer aire de su interior disminuye su peso y, por lo tanto, el sistema asciende. El ZPB y el SPB están conectados por un cardán que acopla ambos globos y que permite el giro independiente de ambos. Como el SPB y el conjunto de paneles solares están acoplados rígidamente con la escalera, la rotación del SPB con el cardán hace girar la escalera y los paneles solares montados en ella a la orientación deseada. Un compresor especialmente construido proporciona aire al SPB a una tasa y un volumen suficientes para operar incluso en las altitudes extremas en las que vuela el sistema. Su diseño singular proporciona una velocidad de descenso moderada incluso a grandes altitudes donde el aire es escaso y los compresores convencionales no funcionan. Es posible asimismo, efectuar un ascenso rápido abriendo por completo la válvula del SPB. Mediante este sistema, los operadores terrestres pueden aprovechar diferentes corrientes de aire en diferentes niveles de vuelo para mover el globo hacia un área de interés o seguir una trayectoria de vuelo más o menos predeterminada.

Debajo del SPB se encuentra la escalera que forma la parte inferior del tren de vuelo. La misma conecta el globo SPB con el Stratocraft y también sirve como soporte para el conjunto de paneles solares. Asimismo, en dicha escalera se monta la manguera que conecta el compresor (ubicado en el stratocraft) al SPB y el paracaidas utilizado para aterrizar el stratocraft después de cada vuelo. La matriz de energía solar está formada por un tren vertical de uno o más paneles fotovoltaicos planos que están constantemente orientados en direccion al sol por medio de un mecanismo de apuntamiento especial que permite recolectar la máxima potencia durante el día, cargando baterías que se utilizan para equipos y cargas útiles durante la noche. La longitud de la escalera esta calculada para evitar que la sombra de los globos se proyecte sobre los paneles solares.

La gondola o Stratocraft es una estructura tetraédrica que cuelga al final del tren de vuelo y contiene aviónica de vuelo, sistemas de energía y una plataforma reconfigurable que utiliza un concepto de sistema abierto modular para alojar cargas útiles. Actualmente, el Stratocraft puede transportar una masa de carga útil de 50 kg, pudiendo proporcionar 250 W de potencia continua y hasta 1000 W de potencia instantánea a demanda. Al final del vuelo, el Stratocraft se separa del tren de vuelo y desciendo bajo un paracaidas de tipo parafoil que puede ser guiado de forma remota a un punto específico. En las esquinas inferiores de la estructura se ubican unas patas que colapsan al aterrizar para así atenuar el impacto y proteger la carga útil y los sistemas de abordo. Asimismo un parachoques en uno de sus lados brinda protección adicional en caso de vuelco al aterrizar. El Stratocraft tiene capacidad de apuntamiento en azimut para permitir el seguimiento constante del sol para maximizar la eficiencia de los paneles solares.

El sistema Stratollite se puede escalar y reconfigurar para adaptarlo a diversas misiones y requisitos de vuelo: misiones de mayor altitud y/o cargas pesadas utilizando un compresor de etapas múltiples de mayor capacidad y globos, tanto SPB como ZPB, de mayor volumen.

Detalles de la misión

Sitio de lanzamiento: Spaceport Tucson, Arizona, EE.UU  
Dia y hora de lanzamiento: 24/3/2019 17:30 utc
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: World View Enterprises
Tipo de globo/fabricante/volumen/composicion: Stratollite - Sistema de Globos de Lastre de Aire de Altitud Variable  
Nº de vuelo: N352WQ
Dia y hora de fin del vuelo (L para hora de aterrizaje, W ultimo contacto conocido, resto hora de separacion): 27/3/2019 19:30 utc
Duración del vuelo (d:dias / h:horas / m:minutos): ~ 75 h
Sitio de aterrizaje o ultima posición conocida: Se hundió en el Oceano Atlantico, 400 km al NE de las Islas Bahamas

Referencias externas

Imágenes de la misión