Objetivo del vuelo y descripci√≥n de la carga útil

Esta misión formaba parte de la fase de calificación y prueba del sistema de paracaídas para la misión ExoMars (Exobiology on Mars), un programa de astrobiología de la Agencia Espacial Europea (ESA) y la agencia espacial rusa Roscosmos. Los objetivos de ExoMars son buscar signos de vida pasada en Marte, investigar las variaciones en el entorno geoquímico y acuoso marciano, investigar los gases atmosféricos y sus fuentes y, al hacerlo, demostrar las tecnologías para una futura misión de retorno de muestras desde el planeta rojo. La primera parte del programa lanzada en 2016 colocó el Trace Gas Orbiter en la órbita de Marte y lanzó el módulo de aterrizaje Schiaparelli EDM. El orbitador está operativo pero el módulo de aterrizaje se estrelló en la superficie del planeta.

Se planeaba lanzar la segunda parte del programa en julio de 2020, cuando el módulo de aterrizaje Kazachok debería haber depositado sobre la superficie marciana el rover Rosalind Franklin, apoyando una misión científica que se esperaba que durara hasta 2022 o más allá. El módulo de descenso requiere dos paracaídas principales -cada uno con su propio paracaídas piloto para la extracción- para ayudarlo a reducir la velocidad a medida que se sumerge en la atmósfera marciana. El paracaídas principal de la primera etapa de 15 metros de ancho se abre mientras el módulo de descenso sigue viajando a velocidades supersónicas, y el paracaídas principal de la segunda etapa de 35 metros de ancho se desplegará una vez que las velocidades entren en régimen subsónico. Después de la separación de los paracaídas, la velocidad debe ser adecuada para que los motores de frenado puedan depositar la plataforma de aterrizaje y el rover sobre la superficie de Marte.

Para probar el rendimiento de los paracaídas antes del vuelo, se seleccionó a la empresa británica Vorticity Systems como consultora técnica bajo contrato con Thales Alenia Space. La firma construyó una cápsula especial para realizar las pruebas de los paracaídas, primero con descenso desde baja altura usando un helicóptero y luego desde gran altura con un globo estratosférico. Estas misiones permitieron probar los paracaídas y la secuencia de despliegue con la misma aceleración gravitacional y densidad atmosférica que experimentarán en Marte.

Después de que se completó la primera serie en 2019, se encontraron algunas anomalías en el sistema de descenso. Como resultado, en marzo de 2020, se anunció que la segunda misión se retrasaría hasta 2022 debido a los problemas con los paracaídas que no se pudieron resolver a tiempo para la ventana de lanzamiento. Después de estudiar el problema y algunas modificaciones, se necesitaba una nueva serie de pruebas de eyeccion que se realizaron en Oregón durante 2020 y desde Suecia en 2021.

Detalles de la misión

Sitio de lanzamiento: European Space Range, Kiruna, Suecia  
Dia y hora de lanzamiento: 5/8/2019  
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: Swedish Space Corporation (SSC)
Tipo de globo/fabricante/volumen/composicion: Globo de Presión Cero Raven SF11.82 - 330.000 m3
Dia y hora de fin del vuelo (L para hora de aterrizaje, W ultimo contacto conocido, resto hora de separacion): 5/8/2019 ??

Tras la falla de los paracaídas en la primera prueba -realizada el 28 de mayo de 2019- se implementaron algunas modificaciones en el diseño de los paracaídas y bolsas contenedoras y se realizó una segunda prueba el 5 de agosto de 2019 esta vez con el foco en los paracaidas más grandes de 35 m de diámetro. El globo fue lanzado desde ESRANGE a las 1:50 utc y luego de un ascenso nominal el modelo de modulo de reentrada fue liberado desde una altura de 29 km.

Aunque los pasos iniciales se completaron correctamente, se observaron daños en el dosel antes del inflado, similar a lo ocurrido en la prueba anterior. Como resultado, el módulo de prueba descendió solo por el arrastre del paracaídas piloto y sufrió daños en el impacto. Todo el hardware, los videos y la telemetría grabada se recuperaron y evaluaron y, como resultado, la ESA pidió asistencia a la NASA por medio de expertos del Laboratorio de Propulsión a Chorro quienes tienen vasta experiencia en el diseño de paracaídas para los módulos de aterrizaje de la agencia en Marte. En octubre de 2019, la ESA confirmó la realización de otra serie de pruebas con globos de gran altitud de los paracaídas de la misión del rover ExoMars 2020 durante el primer trimestre de 2020 en Oregón, Estados Unidos.

Referencias externas

Imágenes de la misión