Objetivo del vuelo y descripci√≥n de la carga útil

El Proyecto Loon fue una iniciativa para establecer una red de globos no tripulados a gran altitud para proporcionar conectividad a Internet en partes del mundo desatendidas o durante los esfuerzos de recuperación en zonas de desastre. El proyecto comenzó en 2011 y se hizo público en 2013 como parte de la investigación y el desarrollo de nuevas tecnologías de Google llevada a cabo a través de X Development LLC. El Proyecto Loon usaba flotas de globos de superpresión capaces de efectuar vuelos de larga duracion para crear una red que brindara conectividad a las personas en un área definida de la misma manera que un grupo de torres de telefonía celular en tierra forma una red terrestre. El proyecto fue terminado en 2021 debido a su inviabilidad financiera. A la izquierda podemos ver un esquema básico del globo (clic para obtener más detalles).

A continuación se describen los elementos que formaban el sistema Loon

Globo de superpresión

Los vehiculos usados en los vuelos de la serie I -denominados IBIS y que volaron entre 2012 y 2016- eran globos de superpresión en forma de calabaza fabricados por Raven Aerostar. Eran de polietileno con un tamaño en maxima expansion de 7.4 metros de alto y un radio de 8.9 metros. La masa combinada de globo y carga util que este modelo era capaz de elevar era de entre 49 y 155 kilogramos. Al momento de su lanzamiento el mismo se inflaba con entre 12 y 24 kilograms de helio. La altura de flotacion de los globos estaba en el rango de 18 a 23 km (60,000 a 75,000 pies) muy por encima de los aviones comerciales y los fenómenos meteorológicos. El corazón del sistema Loon era el ACS (siglas de Altitude Control System / Sistema de Control de Altitud), que permitía al balón modificar su altitud, bombeando aire dentro de un compartimiento separado dentro del globo principal (llamado ballonet) para hacer que el globo descienda, o extrayendo dicho aire del ballonet para hacer que el globo ascienda nuevamente. De esta manera los globos podían ser ''dirigidos" hacia un objetivo al capturar vientos a diferentes altitudes. El globo contaba asimismo con una válvula en su ápice que se utilizaba para ventear el gas helio al final del vuelo, así como cortadores de envoltura, para evitar que volviera a subir si lo atrapaba el viento una vez aterrizado.

Carga útil

El sistema de vuelo o carga útil ubicada debajo del globo variaba de una serie de vuelos a otra y evolucionó grandemente a lo largo del tiempo. Básicamente contenía la computadora de vuelo, sensores ambientales, un transpondedor (modo A/C y capacidad ADS-B Out en ciertos vuelos), un receptor GPS, un transceptor satelital Iridium y un paracaídas. Todos los parámetros de ubicación, como la latitud, la longitud y la altitud geométrica, se recopilaban utilizando un receptor NovAtel OEM7, que procesaba las señales recopiladas por las antenas GPS duales ubicadas a ambos lados del bus de aviónica. El bús de aviónica estaba ubicado entre 1,5 y 3 metros por debajo de la base de la envoltura del globo en una estructura aislada de espuma de poliestireno. Con respecto a la carga útil para la transmisión de señal de Internet, cada globo llevaba dos conjuntos de antenas: una para enviar señales a la estación terrestre o suscriptores, y otra para comunicarse con otros globos. Esa red de globo a globo llevaba la señal de Internet desde la casa de un suscriptor a una red de línea fija, como el backhaul de fibra. Los sistemas de comunicaciones de estos primeros globos utilizaban el espectro de radio de 2,4 GHz y 5 GHz, generalmente sin licenciamento alrededor del mundo.

Los modelos iniciales usaban un solo panel solar montado de plano en la parte superior y apuntando hacia el sol. Sin embargo, después de algunas pruebas, esta configuración fue mejorada y se cambió a un par de paneles, uno frente al otro en diagonal. Estos paneles alimentaban el sistema durante el día, mientras cargaban las baterías de litio que alimentaban los sistemas durante la noche. Toda la estructura estaba firmemente unida al globo a través de varios caños rígidos para garantizar que ambos elementos permanecieran juntos durante el descenso. Aunque los globos volaban muy por encima de las rutas de aviación comercial, estos contaban con varias medidas de seguridad para descartar cualquier posibilidad de colisión: toda la estructura estaba cubierta por material reflectante al radar, en cada esquina de los paneles solares había una luz estroboscópica blanca omnidireccional con un rango de 5 millas náuticas que destellaba una vez por segundo, y un transpondedor transmitía constantemente la posición y la altitud del globo al control de tráfico aéreo y otras aeronaves cercanas.

El posicionamiento de la flota de globos se controlaba en tiempo real mediante telemetría de alta frecuencia y enlaces satelitales.

Detalles de la misión

Sitio de lanzamiento: Aeropuerto Richvale, California, EE.UU  
Dia y hora de lanzamiento: 4/4/2013 00:02 utc
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: Loon LLC
Tipo de globo/fabricante/volumen/composicion: Globo de superpresion con forma de calabaza 7.4 x 8.9 metros - Nombre en codigo: IBIS  
Nº de vuelo: I-021
Dia y hora de fin del vuelo (L para hora de aterrizaje, W ultimo contacto conocido, resto hora de separacion): 5/4/2013 (L) 4:05 utc
Duración del vuelo (F: tiempo a flotacion, resto tiempo total de vuelo en d:dias / h:horas / m:minutos): 1 d 4 h 3 m
Sitio de aterrizaje o ultima posición conocida: 7 km al O de Pinon, Arizona, EE.UU

Referencias externas