Objetivo del vuelo y descripci√≥n de la carga útil

El objetivo de este vuelo era recolectar muestras de aire de la estratósfera como parte del Proyecto GRAB BAG, un programa implementado a mediados de los años 50 por la Fuerza Aérea de los EE. UU. para el monitoreo de las pruebas soviéticas de armas nucleares. El sistema de recolección fue desarrollado por General Mills, Inc. y constaba de cuatro componentes principales: un globo estratosférico de transporte, una bolsa o globo de recolección, un contenedor blindado y una unidad de control. El concepto clave detrás del programa era elevar a la estratosfera mediante un globo de gran altitud una ''bolsa" de muestreo para llenarla con aire ambiente. Posteriormente, un piloto automático iniciaría el descenso de todo el sistema para recuperar las muestras en tierra para su analisis en laboratorio. La imagen de la derecha ofrece una descripción esquemática del sistema de muestreo junto con uno de los globos durante el descenso (clic para ampliar).

Descripción del sistema

La bolsa de recolección o globo de muestreo era un enorme globo fabricado del mismo material que el balón de transporte de dos tamaños diferentes dependiendo de la altitud de recolección: 47,5 pies de diámetro en altitudes superiores a 80,000 pies y 34,6 pies de diámetro en altitudes más bajas. La base del globo incorporaba un accesorio cilíndrico donde se ubicaba un ventilador recolector del tipo centrífugo, alimentado por un motor de corriente continua de 24 voltios. El ventilador operaba a la altura de vuelo de 80.000 pies durante unas dos horas para llenar el globo de muestreo con unos 33.000 pies cúbicos de aire ambiente. En este punto, un sistema de piloto automático liberaba una cantidad predeterminada de helio del globo de transporte iniciando el descenso de todo el sistema a una velocidad de aproximadamente 400 pies por minuto. Una vez que el sistema alcanzaba aproximadamente los 10.000 pies, se activaba un ventilador axial ubicado en la parte superior del balón de muestreo, que transfería la muestra de aire a un contenedor blindado flexible ubicado justo encima.

El contenedor blindado flexible fue diseñado para soportar los rigores de la mayoría de los aterrizajes y preservar la muestra de aire. Constaba de tres cilindros anidados de materiales flexibles: una capa exterior resistente de nailon plastificado; una capa intermedia de nailon tejido de muy alta resistencia a desgarros y roturas, y finalmente; un cilindro interior de película de polietileno que servía como barrera de gas para la muestra de aire. Al momento del lanzamiento, el contenedor blindado colgaba desinflado alrededor del cable de acero que unía todo el conjunto conectado a un paracaídas abierto. Dicho paracaidas frenaba el descenso del sistema si la velocidad excedía los 2000 pies por minuto o podía evitar la caída libre del instrumental en caso de fallo o explosión del balon de transporte. La transferencia de la muestra del globo de muestreo al contenedor blindado durante el descenso se realizaba en un período breve de tiempo, después del cual se sellaba una válvula en su base, aislando la muestra.

El funcionamiento de los diferentes componentes del sistema era gestionado por la unidad electrónica de control conformada por una fuente de alimentación, una unidad de control maestra y un barógrafo, todo alojado en una gran bolsa termo-aislada. Una cámara de visualización suspendida debajo de la unidad de control proporcionaba un registro de la expansión del globo de elevación y del despliegue de la bolsa de recolección. La unidad de control electrónico transmitía vía telemetría la altitud de vuelo y los pasos clave en la secuencia de vuelo y de muestreo, como ser el arranque de los ventiladores centrífugo y axial, el inicio del descenso via piloto automático junto con informacion sobre la velocidad de descenso y finalmente el armado de los dispositivos explosivos de separacion de la carga util del globo. Cuando la unidad de control tomaba contacto con el suelo, los dispositivos de corte desconectaban el globo elevador y el paracaídas, provocando su colapso y poniendo fin al vuelo.

Durante todo el vuelo, un equipo de rescate seguia en helicoptero el recorrido del globo visualmente o por medio de señales generadas por una radiobaliza. Una vez en el lugar de aterrizaje, utilizaban un compresor de cuatro etapas para trasladar la muestra de aire desde el contenedor blindado a cilindros de alta presión para su envío al laboratorio. Una vez allí, las muestras se analizaban para detectar la presencia de isótopos específicos que brindaban información sobre el tamaño probable, el rendimiento y la composición de las armas nucleares detonadas y la distribución atmosférica de los elementos radiactivos generados.

Hasta la finalización del programa en 1958, se realizaron cerca de 1000 vuelos Grab Bag. Se puede encontrar un historial detallado -en ingles- y un registro de vuelo completo del programa en el primer enlace de las referencias externas al final de esta pagina.

Detalles de la misión

Sitio de lanzamiento: Base Goodfellow de la Fuerza Aerea, San Angelo, Texas, EEUU  
Dia y hora de lanzamiento: 9/9/1958  
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: 1110th Balloon Activities Squadron, USAF
Tipo de globo/fabricante/volumen/composicion: Globo de Presión Cero  
Dia y hora de fin del vuelo (L para hora de aterrizaje, W ultimo contacto conocido, resto hora de separacion): ??/??/?? ??
Sitio de aterrizaje o ultima posición conocida: --- Sin Datos ---

Referencias externas