Objetivo del vuelo y descripci√≥n de la carga útil

El objetivo de la misión era obtener imágenes aéreas de Europa del Este, la Unión Soviética y China utilizando una carga útil de reconocimiento fotográfico conocida como WS-119L. El vuelo formaba parte de GENETRIX, una operación militar encubierta llevada a cabo entre enero y febrero de 1956 por la Fuerza Aérea de los Estados Unidos y otras agencias. El programa involucró el lanzamiento de globos estratosféricos desde sitios en Escocia, Alemania Occidental, Noruega y Turquía en un momento en que los aviones y satélites espías de gran altitud aún no estaban operativos.

El sistema WS-119L era un dispositivo complejo con varios elementos separados, como se puede ver en el esquema de la izquierda. El mismo incluía un sistema de suspensión, la góndola fotográfica, los sistemas de soporte asociados y el globo (no visible en la imagen). Los globos utilizados para la misión eran del tipo de presión cero, de polietileno, diseñados y fabricados por General Mills Inc. Como gas para su inflado se usaba hidrógeno.

El sistema de suspensión que conectaba la carga util de instrumentos con el globo, estaba compuesto por una correa de carga enhebrada y unida a un paracaídas personal de 24 pies como medida de seguridad en caso de falla del globo. Asimismo, al final de la mision, ese mismo paracaidas permitia el descenso seguro de los contenedores de lastre vacios, el rotor y otros elementos, evitando que la caída libre de dichos elementos pudiera provocar daños al personal o a la propiedad.

En la parte superior del conjunto de instrumentos se encontraba un soporte (1) que los conectaba al globo mediante el sistema descrito anteriormente. Directamente debajo había una unidad rotatoria (2) que durante el vuelo proporcionaba un giro completo de la góndola cada 100 minutos para permitir una cobertura panorámica del territorio sobrevolado. Debajo del rotador estaba ubicada la barra principal (3) de la cual estaban suspendidas dos contenedores de lastre (4) y una barra secundaria (5) de la cual colgaban otros dos contenedores: la llamada caja térmica (6) que contenía los equipos de control, potencia y comunicaciones, y la carga util fotografica DMQ-1 (7). Estas barras asimismo servian de soporte al cableado que interconectaba eléctricamente los principales componentes del sistema.

Los contenedores de lastre (4) eran estructuras de cartón en forma de caja diseñadas para contener aproximadamente 600 libras cada una de polvo fino de acero, que permitian la descarga por gravedad de su contenido mediante válvulas controladas eléctricamente que se ubicaban en la parte inferior de cada caja. La caja térmica o de instrumental (6) era un contenedor de cartón resistente a la humedad y termicamente aislado, que contenia todos los componentes de comunicación, control y potencia del sistema. En el exterior de este paquete se montaban las antenas de radio: la antena dipolo VHF por debajo y el carrete de la antena HF en un soporte sujeto al costado del contenedor. En su interior se ubicaban cuatro baterías de peróxido de zinc-plata; por debajo un sector conteniendo 37 botellas plásticas de agua utilizadas para mantener la temperatura dentro del contenedor y finalmente en la parte inferior la bandeja de instrumentos compuesta por la unidad de control del sistema, el transmisor HF, un decodificador de señales y un transceptor VHF.

El corazón del sistema era el Paquete de reconocimiento fotográfico DMQ-1 (7) basado en una cámara dúplex con dos lentes de 6 pulgadas localizados en lados opuestos formando un ángulo de 34,5º con respecto al horizonte. La cámara era capaz de obtener unas 500 fotografías usando película de 9 pulgadas cuadradas, pudiendo cubrir un area de 50 millas a ambos lados de la trayectoria del globo. La cámara se montaba dentro de un contenedor de fibra de vidrio que medía 36 x 30 x 57 pulgadas revestido con seis pulgadas de espuma de poliestireno como aislamiento termico. En la parte inferior, una fotocélula encendía y apagaba la cámara de acuerdo con la iluminación del terreno por debajo. Complementariamente, el sistema DMQ-1 contaba con una segunda camara de 16 mm, cuyas fotos indicaban la altitud del globo, el azimut y proporcionaban una vista del suelo de gran angulo, lo cual era especialmente útil para el análisis posterior y la superposición de imágenes. Montadas en un lateral del contenedor se encontraban baterías para el funcionamiento de la unidad fotográfica y una baliza localizadora activada por agua salada que servía de ayuda para encontrar la góndola en el mar. Asimismo, en uno de los lados se adosaba una larga barra telescópica, que se extendía automaticamente al golpear el agua para ayudar en la recuperación. La carga util descendia al final de la mision utilizando un sistema de un paracaidas guia de 12 pies y cuatro paracaídas de carga de 24 pies (8).

El perfil de la misión era el siguiente: luego del lanzamiento, el globo ascendía a la altitud preestablecida donde, llevado por los vientos del este, transitaba por la zona objetivo realizando la tarea fotográfica hasta salir de territorio hostil. En ese momento, un temporizador preestablecido encendía una baliza HF a bordo que permitía rastrear el globo a través de una serie de estaciones receptoras instaladas a lo largo del Océano Pacífico. Una vez que un globo ingresaba a la llamada zona de recuperación y comenzaba a transmitir, un avión C-119 especialmente equipado era enviado tras él. Una vez que el avión localizaba el globo, la tripulación transmitía una señal codificada para finalizar el vuelo y la góndola se separaba del globo. Mientras la carga descendia en paracaidas el C-119 intentaría atraparla en vuelo, o si este procedimiento fallaba, también podía ser recuperado por ese mismo avión del agua, o rescatado posteriormente utilizando un barco. Después de recuperadas, las góndolas se procesaban y la película se enviaba por aire a los Estados Unidos. Las imágenes obtenidas podían esta en manos de los intérpretes de inteligencia un promedio de 75 horas después de su recuperación.

De los 516 globos lanzados durante los 27 días que duró la campaña, solo se recuperaron 44 góndolas. De estos, se obtuvieron imágenes útiles sólo a partir de 40 de ellos.

Detalles de la misión

Sitio de lanzamiento: Base Adana de la Fuerza Aerea, Turquia  
Dia y hora de lanzamiento: 10/1/1956 20:43 utc
Lanzamiento y operación del globo a cargo de: 1110th Air Support Group
Tipo de globo/fabricante/volumen/composicion: Globo de Presión Cero General Mills 128TT - 800.000 cuft (2.0 Mils Tailored Tapeless)
Nº de serie del globo: Serial Nº: 1130
Nº de vuelo: ADA-7
Dia y hora de fin del vuelo (L para hora de aterrizaje, W ultimo contacto conocido, resto hora de separacion): 13/1/1956 22:46 utc
Duración del vuelo (F: tiempo a flotacion, resto tiempo total de vuelo en d:dias / h:horas / m:minutos): 73 h 58 m
Sitio de aterrizaje o ultima posición conocida: Carga util recuperada durante el descenso por un avion C-119
Campaña: GENETRIX  

Referencias externas